Het is nog niet in de cijfers van 2014 te zien, maar met de overname van het Oostenrijkse Brain Force in september is het Hasseltse Cegeka waarschijnlijk de grootste Belgische systeemintegrator geworden. Geëxtrapoleerd naar een volledig boekjaar zou Cegeka in 2014 op pakweg 340 miljoen euro omzet uitkomen. Er werken nu 3300 mensen voor Cegeka, schat oprichter, CEO en voor bijna 73 procent aandeelhouder André Knaepen. De rechtstreekse Waalse concurrent NRB haalde in dezelfde periode een omzet van 224 miljoen euro. RealDolmen, dat op 31 maart afsluit, verwacht ongeveer 250 miljoen. Alleen Cronos Groep, met zijn gedecentraliseerde strategie, komt misschien nog in de buurt. Vorig jaar eindigde die geconsolideerd op 304 miljoen euro omzet. De cijfers van het jongste boekjaar, tot 31 maart 2015, zijn nog niet bekend.
...

Het is nog niet in de cijfers van 2014 te zien, maar met de overname van het Oostenrijkse Brain Force in september is het Hasseltse Cegeka waarschijnlijk de grootste Belgische systeemintegrator geworden. Geëxtrapoleerd naar een volledig boekjaar zou Cegeka in 2014 op pakweg 340 miljoen euro omzet uitkomen. Er werken nu 3300 mensen voor Cegeka, schat oprichter, CEO en voor bijna 73 procent aandeelhouder André Knaepen. De rechtstreekse Waalse concurrent NRB haalde in dezelfde periode een omzet van 224 miljoen euro. RealDolmen, dat op 31 maart afsluit, verwacht ongeveer 250 miljoen. Alleen Cronos Groep, met zijn gedecentraliseerde strategie, komt misschien nog in de buurt. Vorig jaar eindigde die geconsolideerd op 304 miljoen euro omzet. De cijfers van het jongste boekjaar, tot 31 maart 2015, zijn nog niet bekend. Knaepen wordt 65 in juli, maar de ambitie brandt even fel als toen hij in 1992 met een collega de afdeling systeemontwikkeling van het datacenter van de KS, CSC, Gimv en VCST overnam. Zopas nog kondigde hij aan dat Cegeka het Gentse Edan Business Solutions plant over te nemen. Dat is een groep met een geconsolideerde omzet van 22 miljoen en 150 mensen, bekend om haar oplossingen op basis van Microsoft-technologie voor onder andere groothandels en de voedings- en procesindustrie. Edan boekte in 2013 een klein verlies volgens de Belgische jaarrekening (de Nederlandse vestiging was wel licht positief), en had ook in 2014 een 'uitdagend' jaar, maar eerdere overnames leren dat zoiets geen probleem vormt voor Cegeka. André Knaepen kijkt naar het potentieel. Hij gelooft sterk in kruisbestuiving en schaalvergroting. Cegeka geeft bij zulke overnames veel autonomie en winst- en verliesverantwoordelijkheid, en moedigt zo ondernemerschap aan. "Snelle integratie van overnames is de sleutel van het succes. Zo beperk je de overheadkosten en profiteer je onmiddellijk van de schaalvoordelen die de groep biedt", liet chief financial officer Stephan Daems in het jaarverslag 2013 noteren. De overname van de systeemintegrator Brain Force met zijn 750 medewerkers en 86 miljoen euro omzet is de eerste grote internationale oefening. "We laten ons inspireren door AB Inbev. Bij overnames houden zij de succesvolle lokale bieren in stand en introduceren hun wereldmerken in die nieuwe markten. Wij gaan hetzelfde doen. We noemen het onze bierstrategie", zegt commercieel directeur Christophe Neut. Wat Cegeka in september kocht, waren de Duitse en Italiaanse filialen van een Oostenrijkse holding, die al in 1999 naar de Neuer Markt in Frankfurt trok en zich uitbouwde via acquisities. Het hoogtepunt was 2008 met een omzet van 106 miljoen euro, 1153 medewerkers en een bedrijfswinst van 3,83 miljoen. De bedrijfswinstmarge was toen 3,6 procent. De strategie leek als twee druppels water op die van Cegeka nu. Een financiële crisis later was Brain Force een derde kleiner. WirtschaftsBlatt riep de nieuwe topman Michael Hofer in juni 2014 uit tot 'CEO van het Jaar' omdat hij het aandeel sinds september 2013 meer dan 100 procent had weten te doen stijgen. Hij krikte de omzet en winst op en kocht in oktober 2013 zelf 17,5 procent van het bedrijf. Oorspronkelijk zou Cegeka 24 miljoen betalen, maar uiteindelijk werd dat 21,3 miljoen omdat de bedrijfswinst van Brain Force tussen juli en september tegenviel. Cegeka betaalde tussen vijf en zes keer de bedrijfswinst, zegt financieel directeur Stephan Daems. Ruim de helft van de omzet van Brain Force is Duits, bijna 30 procent Italiaans en een kleine 20 procent Nederlands. De succesvolle lokale Brain Force-diensten -- Cegeka betaalde 1,1 miljoen euro voor de merknaam -- is onder andere een eigen Duitse toepassing voor financieel adviseurs aan particulieren, vooral rond pensioenplanning en private ziekteverzekering. Die zijn volgens Knaepen bij 14 financiële instellingen in gebruik. In werkplekbeheer heeft Brain Force nog tot eind 2016 een miljoenencontract met een "zeer grote Duitse luchtvaartmaatschappij". "Dat soort diensten willen we meer en meer aanbieden bij onze grote internationale klanten in Europa", zegt commercieel directeur Christoph Neut. In Italië heeft Brain Force oplossingen voor bedrijfsbeheer en productieplanning op het Microsoft-platform, net als Edan. De activiteiten in Nederland, onder meer werkplekbeheer en een ontwikkeling op het cloudplatform Azure van Microsoft, waren de aanleiding voor de overname. Brain Force huist er op hetzelfde industrieterrein in Veenendaal als Cegeka. Knaepen: "We waren ze in een aantal projecten tegengekomen. Ons DNA is voor een stuk gelijkaardig. Het was voor ons de eerste keer dat we een beursgenoteerd bedrijf overnamen. Uiteindelijk is dat zeer goed verlopen." "Het laatste kwartaal van 2014 hebben ze hun budgetten gehaald. Dit jaar moeten ze vooral focussen op business as usual. Stap voor stap brengen wij nieuwe diensten en producten, maar het is altijd belangrijk ervoor te zorgen dat de bestaande activiteiten overeind blijven. Dat lukt. Ook het eerste kwartaal is heel positief." Met zijn internationalisering volgt Cegeka in feite zijn klanten. "Delta Lloyd Life is een klant van ons. Die komen we ook in Duitsland tegen. Carglass is een klant. Onze vestigingen in Italië leveren ook aan Carglass in Italië. Zo kan je doorgaan. Wij zullen nu in het buitenland waarschijnlijk nog wat kleinere vervolgovernames doen om specifieke kennis versneld binnen te halen of om aanwezig te zijn in landen die wij als een doel beschouwen." Cegeka wil dit jaar nog 150 aanwervingen doen voor Vlaanderen en nog eens 150 à 200 elders. Onder meer achtergestelde leningen van LRM, KBC, ING en BMI hebben de expansie gefinancierd. "De schuld is nu 1,6 keer de courante bedrijfskasstroom (ebitda), of zelfs maar 1,4 keer als je een heel jaar Brain Force meerekent. De solvabiliteit is zelfs licht gestegen", zegt Stephan Daems. Cegeka kan rustiger plannen dan veel andere bedrijven. Liefst 70 procent van de omzet is recurrent omdat het langlopende contracten sluit met zijn klanten. Dat maakt groeien iets gemakkelijker. "Wij moeten niet elk jaar ons orderboekje helemaal opnieuw vullen. Als wij 10 procent willen groeien, moeten we maar 40 procent omzet meer binnenhalen, in plaats van 110 procent als we van nul zouden starten", schetst Christophe Neut het perspectief. De klanten zijn ook uitzonderlijk trouw. Hun tevredenheidsscore over outsourcingcontracten is een constante 78 procent, tonen de jaarlijkse onderzoeken van Whitelane Research. In 2013 leende Cegeka via een private plaatsing 8 miljoen om een kleine 8 procent eigen aandelen terug te kopen van LRM. "Wij kijken rustig of een partij die wil overnemen. Die moet wel in de filosofie van de huidige aandeelhouders (Knaepen, COI, LRM en het management) passen. Cegeka betaalt alleen een symbolisch dividend. Wat we verdienen, wordt onmiddellijk opnieuw geïnvesteerd. Dat willen we zeker tot 2020 volhouden." Een beursgang zit er dus niet in. Knaepen: "Met 370 of zelfs 400 miljoen euro is Cegeka te klein voor de beurs. Daarvoor moeten we substantieel groter zijn. In 2020 zullen we kijken wat we doen." Waar wil hij dan staan? Knaepen, met een onverwacht schalkse lach: "Daar verschillen de meningen een beetje. Het uitvoerend comité wil tegen 2020 naar een omzet van 750 miljoen euro. Ikzelf denk aan een miljard. Wij willen naar een bedrijfswinstmarge van 10 procent (momenteel 7 procent, onder meer Capgemini haalt 10 procent, nvdr). Ook dit jaar gaan we daarin vooruit, hoewel we met Brain Force door een jaar van consolidatie en integratie gaan. Wij streven naar een omzet van 370 miljoen in 2015." Het uitvoerend comité is nu zes man sterk: CEO André Knaepen, CFO Stephan Daems (bij de groep sinds 1997), chief commercial officer Christoph Neut, chief operating officer Zander Colaers, COO Group Projects Jos Polleunis en COO Shared Delivery Services Hedwig Vergeylen. André Knaepens dochter Wendy rapporteert aan Christophe Neut in een commerciële functie. Zoon Tom coördineert de Europese mobiele ontwikkelingen en is ook investeringsmanager. André Knaepen minimaliseert graag zijn eigen rol. "Ik doe nog een stukje strategie, overnames en dat soort zaken", zegt hij. "Eerlijk, de jongste twee jaar geniet ik veel meer van het leven. Ik ga vrij veel op vakantie samen met mijn echtgenote. Er is nu tijd voor dingen waar ik vroeger geen tijd voor had. Dat kun je alleen maar als je een team hebt waar je een aantal dingen aan kunt overlaten. Dat is er nu." Bruno Leijnse, fotografie Debby Termonia"Wat we verdienen, wordt onmiddellijk opnieuw geïnvesteerd. Dat willen we zeker tot 2020 volhouden"