Voor luchtvaartmaatschappijen was Hongkong altijd een nachtmerrie, zelfs voor ervaren piloten. Bij het landen ging het laag en dwars over een stadswijk, bijna tussen de flatgebouwen door, over Signal Hill met zijn plane spotters, naar de pistes van Kai Tak. Bij het opstijgen konden passagiers bij wijze van spreken de radioantennes van de buildings plukken. Met de komst van Chek Lap Kok, de nieuwe luchthaven op een kunstmatig aangelegd schiereiland in het w...

Voor luchtvaartmaatschappijen was Hongkong altijd een nachtmerrie, zelfs voor ervaren piloten. Bij het landen ging het laag en dwars over een stadswijk, bijna tussen de flatgebouwen door, over Signal Hill met zijn plane spotters, naar de pistes van Kai Tak. Bij het opstijgen konden passagiers bij wijze van spreken de radioantennes van de buildings plukken. Met de komst van Chek Lap Kok, de nieuwe luchthaven op een kunstmatig aangelegd schiereiland in het westen van de stad, is dat verleden tijd. Bijna drie jaar werd er gebaggerd in een recordtempo. Een naburige heuvel van 200 meter hoog werd volledig afgegraven, een dorp verhuisd en protesten van dierenbeschermers - de kust van het schiereiland vormde een pleisterplaats voor dolfijnen - werden weggewuifd. Het grootste bouwproject in de geschiedenis van Hongkong bracht een schiereiland van afgerond 1250 hectare voort, beheerd door de Hongkong Airport Authority (HAA). Chek Lap Kok heet nu al de modernste, intelligentste luchthaven ter wereld te zijn. De nieuwe luchthaven telt 140 winkels (de Hongkong Sky Mall), bars en restaurants en moet in een eerste fase 35 miljoen passagiers en 3 miljoen ton vracht op jaarbasis kunnen verstouwen. Ter vergelijking: Kai Tak was goed voor 29,5 miljoen passagiers en 1,6 miljoen ton. Pas begin volgend jaar wordt de nieuwe luchthaven volledig operationeel en kan ze liefst 87 miljoen passagiers en 9 miljoen ton cargo verwerken. Aanvankelijk was de opening voorzien voor begin dit jaar, maar de spoorverbinding met de stad was niet klaar en de eerste tests met de metrostellen vielen tegen. Nu moeten vijf snelwegen, een tunnel en de Airport Express het onwaarschijnlijk aantal klanten op- en aanvoeren. De ondergrondse metroverbinding verloopt automatisch, de trip van of naar de stad neemt exact 23 minuten in beslag. De HAA heeft de afgelopen weken enkel in superlatieven gecommuniceerd over de opening en de verdiensten van de nieuwe luchthaven. Eén gegeven staat vast: het is zeker de duurste ter wereld. Er hangt namelijk een prijskaartje aan van 740 miljard frank. Rekent men de wegen- en treininfrastructuur erbij, dan bedraagt de factuur zelfs 780 miljard frank. Voor die centen krijgen de passagiers een marmeren vloer uit Italië en Zimbabwe onder de voeten. En: nog vóór de opening had de HAA de eerste opbrengsten binnen. Tijdens zes opendeurdagen betaalden 90.000 bezoekers samen immers bijna 26 miljoen frank om het project met eigen ogen te aanschouwen.MARK VRIJENS