Dat een factuur te laat wordt betaald, is voor heel wat ondernemers een dagelijkse realiteit. Vooral voor grote bedrijven is het een hele opgave om constant de kredietwaardigheid van hun klanten in te schatten. Het Gentse groeibedrijf iController automatiseert en vergemakkelijkt dat proces voor meer dan 3000 gebruikers verspreid over 35 landen, van Nederland tot Bahrein. Het heeft 35 voltijdse werknemers, die samen 3 miljoen euro terugkerende inkomsten binnenhalen.
...

Dat een factuur te laat wordt betaald, is voor heel wat ondernemers een dagelijkse realiteit. Vooral voor grote bedrijven is het een hele opgave om constant de kredietwaardigheid van hun klanten in te schatten. Het Gentse groeibedrijf iController automatiseert en vergemakkelijkt dat proces voor meer dan 3000 gebruikers verspreid over 35 landen, van Nederland tot Bahrein. Het heeft 35 voltijdse werknemers, die samen 3 miljoen euro terugkerende inkomsten binnenhalen. "We zitten nu in de fase van de acceleratie", zegt oprichter en CEO Peter Janssens. "We moeten commercieel uitbreiden, ook internationaal, en ons product klaarmaken om de volgende stap te nemen. We mikken op een groei van 50 procent per jaar in de komende periode." "Kredietmanagement heeft alles te maken met de risico-inschatting van bedrijven", legt Janssens uit. "In de eerste plaats is dat het toestaan van bepaalde limieten. In een tweede fase gaat het over bellen en het versturen van aanmaningen, in de derde fase over het management van disputen. We denken vaak dat kredietmanagement enkel inhoudt dat je brieven verstuurt, maar het is veel meer dan dat. Het gaat over profielen maken, voorspellen en bemiddelen." Tot voor kort kwam bij kredietmanagement niet veel technologie aan te pas. Het gebeurde vooral met handmatige berekeningen, telefoontjes en e-mails. Dat wil iController veranderen. "We willen elke kredietmanager een digitale assistent geven", zegt Janssens. "We automatiseren het kredietmanagement zo veel mogelijk. Dat doen we onder meer met kunstmatige intelligentie. Vandaag gebruiken softwarepakketten al statistische berekeningen om bepaalde zaken te voorspellen. Wij gaan verder en personaliseren dat, want kredietmanagement hangt ook af van personen. Iedereen heeft sterke punten. Sommige personen zijn sterker in bellen, andere in het oplossen van disputen. Dat beïnvloedt wel hoeveel inkomsten een bedrijf binnenkrijgt." IController maakt dus niet enkel voorspellingen, het kijkt ook naar manieren om de interne organisatie van het bedrijf te versterken. "Uiteindelijk willen we een assistent ontwikkelen die adviseert wat de beste manier van werken is", stelt Janssens. "Nu doen we al voorstellen, bijvoorbeeld waar het risico zit en waar er zich problemen zullen voordoen. We houden ook rekening met de persoon en het team, want voor een werknemer moet het wel behandelbaar zijn. Als je vandaag duizend herinneringsbrieven uitstuurt, krijg je de dag erop vijfhonderd e-mails en driehonderd telefoons. Als je afdeling maar uit twee personen bestaat, wordt dat al snel onmogelijk." Het concept zorgde al voor resultaten, volgens Janssens. "Het vervallen saldo van bedrijven die met ons werken, daalt soms met 60 procent. Ook hun tijdsbesteding daalt intensief." "De software heeft de basisoperaties perfect onder controle. Dus zijn bedrijven steeds meer op zoek naar een verfijning van het aanbod", vertelt Ludo Theunissen, hoogleraar aan de UGent en voorzitter van het Instituut voor Kredietmanagement. "Die verfijning moet deels komen van intelligente voorstellen en transacties. Nieuwe softwarepakketten gaan verder dan het pure registreren van feiten, ze werken met regels en algoritmes om naar de toekomst te kijken." De software voor kredietmanagement staat dus voor een expansie. "Dit is zeker een groeimarkt", stelt Theunissen. "De concurrentie van iController komt in grote mate uit Nederland, want daar staat de software veel verder dan in Vlaanderen. Het is dus zeker niet slecht dat ook Belgische aanbieders goede producten aanbieden." Voor Janssens is dit niet zijn eerste onderneming. "Ik ben begonnen als consultant", vertelt hij. "Daarna werkte ik bij ABX Logistics als manager, en daarnaast had ik een incassobureau dat ik tijdens de middag runde. Voor al die banen had ik een kredietmanagementtool nodig, want ik vond niets op de markt dat goed genoeg was. Zo is iController ontstaan." Uiteindelijk verkocht hij het incassobureau en een businesscenter dat hij in de tussentijd had opgericht, om zich helemaal op iController te storten. IController groeit op eigen kracht groeit zonder extern durfkapitaal op te halen, een zogenoemde gebootstrapte onderneming. De verkoop van zijn vorige bedrijven gaf Janssens voldoende middelen. "Het gaf me de ruimte om te investeren", vertelt hij. "Toen ik beide andere bedrijven verkocht, verschoof de focus onmiddellijk honderd procent naar het nieuwe product. Met kapitaal zijn we vandaag mee bezig. We groeien heel goed, maar we financieren die groei met onze omzet. De hoofdfocus blijft dat iController een product heeft waarmee we concurreren met de groten. Productontwikkeling en sales zijn dus de focus. Kapitaal heeft weinig prioriteit, omdat we naar natuurlijke groei op zoek zijn, maar daar zijn natuurlijk veel jaren van bootstrapping aan voorafgegaan. Het ging allemaal niet zo eenvoudig als het klinkt." Niettemin staat iController er. "In België innen bijvoorbeeld heel wat steden en gemeenten boetes en belastingen via ons platform", stelt Janssens. "We hebben daarnaast multinationals als klanten. Het volledige kredietmanagement van H. Essers draait bijvoorbeeld op iController, en Kinepolis gebruikt het voor zijn Europese vestigingen. Kleine kmo's gebruiken ons product evengoed." Ondertussen is het bedrijf ook erg geïnternationaliseerd. "Een jaar geleden gingen we bijvoorbeeld in Bahrein in zee met een lokale onderneming", legt Janssens uit. "We dachten eerst dat het een klein bedrijf zou zijn, maar toen ik daar aankwam, bleek dat het bijna 3 miljard dollar omzet draaide. Het wil zijn papieren systemen volledig automatiseren - helemaal papierloos gaan dus. Een leuk project." Ondanks die groei blijft het oppassen. IController is nog altijd een klein bedrijf, dat moet concurreren met grote spelers zoals het Nederlandse Onguard en de softwarepakketten van de Duitse gigant SAP. "Je krijgt almaar meer concentraties", vertelt Theunissen. "Kleine spelers die een interessant marktaandeel veroveren, worden wel eens overgenomen, maar ik durf niet te zeggen dat met iController hetzelfde zal gebeuren. Als kleine speler kan het veel sneller inspelen op vragen van de markt, en zo zijn onafhankelijkheid behouden. Voorlopig is het koffiedik kijken." Daarnaast hebben ze ook een veel banalere concurrent. "Onze grootste concurrent is niet een ander bedrijf", stelt Janssens. "Heel wat bedrijven doen dat soort procedures manueel, bijvoorbeeld via Excel. We moeten hen dus overtuigen daarvan af te stappen."