Den Atelier, een voormalige bloemenwinkel in het rustige, groene Zonhoven, ziet er bij het vallen van de avond uitnodigend uit. Binnen is het Limburgs knus. Er is een schemerige loungebar, gedecoreerd met nostalgisch kringloopmateriaal (een oude piano, een oude kappersstoel, gebruikte lederen banken...). Vanuit deze aperitief- en koffiesalon hebt u uitzicht op de open keuken. In het hoger gelegen achterhuis bevindt zich een ruime en rustgevende eetzaal met gedempt licht, een plankenvloer, rotanmeubilair en een haardvuur. Het geheel geeft uit op een groene tuin met kruidenhoek.
...

Den Atelier, een voormalige bloemenwinkel in het rustige, groene Zonhoven, ziet er bij het vallen van de avond uitnodigend uit. Binnen is het Limburgs knus. Er is een schemerige loungebar, gedecoreerd met nostalgisch kringloopmateriaal (een oude piano, een oude kappersstoel, gebruikte lederen banken...). Vanuit deze aperitief- en koffiesalon hebt u uitzicht op de open keuken. In het hoger gelegen achterhuis bevindt zich een ruime en rustgevende eetzaal met gedempt licht, een plankenvloer, rotanmeubilair en een haardvuur. Het geheel geeft uit op een groene tuin met kruidenhoek. Den Atelier is een project van zaakvoerder Jo Vandael en Fanny Theunis. Jo Vandael werd opgeleid in Kasteel St. Paul in Lummen, besloot een kwarteeuw geleden om zelfstandige te worden en opende onder meer een vishandel, een traiteurszaak, brasserie 't Martenshuis en eetcafé De Kwaakvos. Met Den Atelier is hij aan zijn zesde zaak toe. Aanvankelijk wilde de kok na gezondheidsproblemen de lier aan de wilg hangen. Maar Jo Vandael is te jong om stil te zitten. Na een heupoperatie stapte hij monter in dit nieuwe project. De gedreven kok laat zich in de keuken omringen door ambitieuze jonge mensen zoals Danny Jonk en Jimmy Quanten. De lat ligt hoog en Jo Vandael gaat deze keer voor een sternotering in de Michelingids. Om dat doel te bereiken, presenteren de koks een geactualiseerde versie van de klassieke Belgisch-Franse keuken. En alles, van de broodjes bij het voorgerecht tot de koekjes bij de koffie, wordt in huis bereid. Omdat er uitsluitend met dagverse seizoensproducten wordt gekokkereld, is de spijskaart beknopt. Ze vermeldt persoonlijke bereidingen, die bij het lezen de honger scherpen: cappuccino van strandkrabbetjes en basilicum (9 euro), uiensoep met oude Reypenaerkaas (6 euro), op de graat gegrilde tarbot met geplette polderaardappel en Oostendse garnalen (dagprijs) of gebraden varkensrib 'Fleuri' met ahornsiroop (23 euro). Wij werden verrast op hapjes, zoals oosterse gamba's met mango, eendenlever met espuma van sinaasappel en sandwich van paling, tonijn en zalm met tartaarsaus. Als voorgerecht verscheen er torentje van kreeft en rivierkreeftjes, goed gekruid en fris gebracht met een groene salade met kunstig versneden appel, een sorbet van groene appel en versiering van perkament van gedroogde appel (24 euro). Voor het hoofdgerecht werd melklam uit Texel kort gebraden (28 euro). Het succulente vlees verscheen op het bord met zuiderse ratatouille, asperges, snijbonen, aardappel in de schil met koek van Parmezaanse kaas en een smakelijke lamsjus met tijm en rozemarijn. Dit mooie gerecht werd perfect begeleid door een Chianti Classico Monastero DOC, Castello di Monastero uit Toscane, een rode wijn met een elegante en toch krachtige neus, een warme mondvulling en een gunstige prijs-kwaliteitverhouding (32 euro). Deze smakelijke maaltijd werd gepast afgesloten met lasagne van amandelcrème en mango en opgediend met amandelkoekje met room en perzikjus. Wij vonden dat de koks van Den Atelier goede producten op een eerbiedwaardige manier behandelden. De gerechten hebben smaak, de presentaties zijn feestelijk en de bediening is attent en wars van het stijve gedoe uit vele grote restaurants. Pieter van Doveren