Een man van twaalf stielen en dertien ongelukken noemt Geert Spapen (40) zichzelf. "Of zo was het vroeger toch, toen ik nog als werknemer aan de slag was", voegt de eigenaar van Delicatesse Catering er snel aan toe. De industrieel ingenieur startte in 1998 met een restaurant en traiteurzaak in Peer. Spapen zag het groots, want hij begon van daaruit ook met de organisatie van evenementen en de verkoop van voeding via automaten. "Ik werkte te breed en deed te grote investeringen." In 2004 noteerde Delicatesse Catering nog een verlies van 388.131 euro op een brutomarge v...

Een man van twaalf stielen en dertien ongelukken noemt Geert Spapen (40) zichzelf. "Of zo was het vroeger toch, toen ik nog als werknemer aan de slag was", voegt de eigenaar van Delicatesse Catering er snel aan toe. De industrieel ingenieur startte in 1998 met een restaurant en traiteurzaak in Peer. Spapen zag het groots, want hij begon van daaruit ook met de organisatie van evenementen en de verkoop van voeding via automaten. "Ik werkte te breed en deed te grote investeringen." In 2004 noteerde Delicatesse Catering nog een verlies van 388.131 euro op een brutomarge van 281.960 euro. Amper vier jaar later draaide de onderneming een winst van 119.998 euro op een brutomarge van 1,9 miljoen euro. Spapen stootte de verkoop via automaten af. Hij specialiseerde zich ook meer in de productie van bereide gerechten voor de distributie. Het grootste deel van de 6 miljoen euro omzet in 2009 kwam wel uit de productie voor sociale catering, zoals voor rusthuizen en OCMW's. Het was ook deze keuze die in 2003 de aandacht van het investeringsfonds LRM trok. "Er lag een ambitieus plan op tafel bij Delicatesse Catering. Vooral de toekomstvisie over de sociale sector in het businessplan was bepalend bij onze instap", vertelt investmentmanager Sabine Eevers. "We hadden toen wel een plan, maar geen geld", vat Spapen het samen. LRM vernieuwde zijn engagement vorig jaar en bezit sindsdien een derde van de aandelen. Hoewel Spapen in de sociale sector moet opboksen tegen grote concurrenten als ISS en Sodexo, zijn de ambities nog niet getemperd. Ook niet door de crisis. "De sociale catering blijft een groeimarkt", gelooft Spapen. "Door de steeds strengere regels voor voedselveiligheid kiezen veel instellingen ervoor om hun keuken uit te besteden. De bedrijven hebben door de crisis wel een kleiner budget, maar dat wordt goedgemaakt door de rusthuizen en OCMW's die klant zijn. Zij hebben vandaag evenveel of zelfs meer hulpbehoevenden. De markt groeit dus met 7 procent. Wij hopen in 2010 tot 8 miljoen euro omzet te groeien, zo'n 25 procent." Delicatesse Catering investeerde vorig jaar 1,5 miljoen euro om de capaciteit tegen 2013 te verdubbelen. Er rollen per dag al 6000 maaltijden van de band. Die gerechten zijn vooral voor volwassenen, maar Spapen wil op termijn ook meer groeien in de productie van kindermaaltijden voor scholen en crèches. "Ik let nu wel op met het plannen van verbredingen. Ik zie uitbreidingen dus eerder als een geografische verbreding dan als een verbreding in producten." Spapen bekijkt de mogelijkheden om in heel België of in het buitenland te verdelen. Ook voor supermarkten meer bereide maaltijden produceren onder het huismerk is een optie. De 124 werknemers - niet allemaal voltijds - hoeven voorlopig dus niet voor hun baan te vrezen. Door Sjoukje Smedts, Fotografie Thomas De BoeverDe sociale catering blijft een groeimarkt"