Bij elke lancering van een iPhone wordt getwijfeld aan het groeipotentieel van Apple. De voorbije jaren kregen doemdenkers ongelijk. De smartphones hebben de technologiereus een enorme en aanhoudende omzetgroei bezorgd. In het boekjaar 2008 (dat begon eind september 2007) verkocht Apple voor 1,8 miljard dollar aan iPhones. Het boekjaar 2014 klokte af op net geen 102 miljard dollar. Met nog een kwartaal te gaan was de iPhone-divisie in het boekjaar 2015 al goed voor meer dan 122 miljard dollar.
...

Bij elke lancering van een iPhone wordt getwijfeld aan het groeipotentieel van Apple. De voorbije jaren kregen doemdenkers ongelijk. De smartphones hebben de technologiereus een enorme en aanhoudende omzetgroei bezorgd. In het boekjaar 2008 (dat begon eind september 2007) verkocht Apple voor 1,8 miljard dollar aan iPhones. Het boekjaar 2014 klokte af op net geen 102 miljard dollar. Met nog een kwartaal te gaan was de iPhone-divisie in het boekjaar 2015 al goed voor meer dan 122 miljard dollar. Maar in 2016 is het vet echt van de soep, voorspellen analisten. De iPhone 6s, zoals het nieuwe model wellicht zal heten, wordt de eerste generatie die de verkoop niet enorm doet groeien. Morgan Stanley voorspelt een omzetgroei van 3 procent uit de iPhone voor het komende boekjaar. Dat komt neer op een gigantische groeivertraging. Het onderzoeksbureau IDC voorspelt zelfs een dalende omzet bij de iPhone-divisie. Analisten zijn al vaak fout geweest, maar deze keer zijn de argumenten voor een tragere groei heel overtuigend. Apple hield lang vast aan een relatief klein en smal model, zelfs nadat zijn grote concurrent Samsung in 2011 marktaandeel had gewonnen in het hogere segment met smartphones die bijna niet meer in een broekzak pasten. Vorig jaar lanceerde Apple toch twee toestellen met een fors groter scherm. Die modellen waren bovendien nog een stuk duurder dan de eerdere iPhones. Critici vonden die prijsverhoging riskant. Apple moest niet rekenen op een instroom van gebruikers van Samsung en andere Aziatische fabrikanten van grote, goedkopere smartphones. Het voorbije jaar gebeurde het tegendeel: de verkoop brak alle records. Maar dat effect kan nu al grotendeels zijn uitgewerkt. Iedereen die wachtte op een grotere smartphone van Apple, heeft er een. China is het voorbije jaar de belangrijkste markt voor Apple geworden. Het komt dus ongelegen dat het land met een groeivertraging kampt en dat de beurzen er door de overheid worden gestut. Toen de koersval in China in de Verenigde Staten ook het aandeel van Apple deed crashen, deed Tim Cook een ongelofelijke demarche. Hij stuurde een e-mail naar de bekende tv-beursgoeroe Jim Cramer, met een oproep de markten te kalmeren. Apple groeit nog altijd zeer fors in China, aldus Cook. Dit jaar is dat ongetwijfeld nog zo, maar het komende jaar oogt het plaatje veel minder rooskleurig. Xiaomi en andere lokale fabrikanten volharden in een prijzenslag. Bovendien vindt de Chinese overheid het sterk gestegen marktaandeel van Apple een bedreiging. China mag niet afhankelijk worden van Amerikaanse technologie. Ambtenaren zouden zelfs geen iPhone meer mogen hebben. Meer dan twee op de drie Amerikanen hebben een smartphone, volgens het Pew Research Center. De tijd is voorbij dat de Amerikanen massaal hun klassieke gsm inruilden voor een smartphone. Apple moet dus vooral groeien door marktaandeel in te pikken van andere fabrikanten in de VS. Dat is niet onmogelijk, maar het is wel een werk van lange adem. Toen de iPhone in 2007 werd verkocht, was het toestel tegen het jaareinde enkel in de VS en in een handvol andere landen te koop. Eind 2014 werd de iPhone in 115 landen verkocht. Apple is het voorbije jaar zo sterk kunnen groeien met de iPhone, omdat het gewoonweg zijn afzetmarkt heeft uitgebreid. Intussen blijven er nog weinig echt lekkere brokken over, behalve werk maken van India. Maar dat is een heel moeilijke markt. Apple maakt nu desktops, laptops, mp3-spelers, smartphones, tablets en zelfs smartwatches. Een modale consument kan die niet allemaal kopen. STIJN FOCKEDEY