De meest mysterieuze schilder van het Belgische symbolisme: dat is ongetwijfeld Fernand Khnopff. Als telg van een bourgeois familie van rechters en advocaten was hij voorbestemd voor een carrière in de juridische wereld. Hij begon een rechtenopleiding aan de Vrije Universiteit van Brussel, maar rondde die niet af. Zijn interesse voor literatuur, poëzie en beelde...

De meest mysterieuze schilder van het Belgische symbolisme: dat is ongetwijfeld Fernand Khnopff. Als telg van een bourgeois familie van rechters en advocaten was hij voorbestemd voor een carrière in de juridische wereld. Hij begon een rechtenopleiding aan de Vrije Universiteit van Brussel, maar rondde die niet af. Zijn interesse voor literatuur, poëzie en beeldende kunst waren veel groter. Aan de Academie voor Schone Kunsten in Brussel studeerde hij samen met James Ensor, die hij van meet af aan niet kon luchten. Khnopff debuteerde in 1881 in Brussel, maar zijn werk kreeg aanvankelijk weinig bijval. Al van heel vroeg in zijn carrière onderhield Khnopff contacten met Engelse en Weense geestverwanten. In Wenen haalde hij zijn eerste grote successen: zijn werk had een invloed op Gustav Klimt. De scenografie van de tentoonstelling in het Petit Palais in Parijs is geïnspireerd op zijn theatrale woning in Brussel, waar hij steevast schilderde in het midden van een gouden cirkel. Zijn Ardense landschappen waren het aperitiefje voor zijn enigmatische portretten, vaak van ongrijpbare vrouwen die gehuld zijn in mist of mysterie. Bijzonder op de expo is ook de aandacht voor fotografie: een medium in volle ontwikkeling, dat Khnopff gebruikte om modelstudies te doen, vooral van zijn zus Marguérite. Met enkele werken die Khnopff in Brugge maakte - de stad waar hij tot zijn zesde woonde - legt de tentoonstelling ook de brug naar de Vlaamse primitieven, met wie Khnopff zich graag mat. Hoewel Michel Draguet, de directeur van de Koninklijke Musea voor Schone Kunsten van België in Brussel, de expo samenstelde, kon hij niet alle topwerken van Khnopff uit Brussel meenemen. De buitenlandse bruiklenen maken dat ruimschoots goed.