Naast het kleurrijke gebouw van Antilope De Bie Printing in Duffel, op een boogscheut van Reynaers Aluminium, meten landmeters het braakliggende terrein op. Tegen maart volgend jaar moet daar een nieuwe productiehal operationeel zijn, op een oppervlakte van 2000 vierkante meter. Antilope De Bie investeert meer dan 8 miljoen euro in de uitbreiding van zijn productiesite en de vernieuwing van zijn machinepark. "We zijn een volledig nieuw bedrijf aan het bouwen. We herbekijken alles grondig", vertelt Bart De Bie (48), de CEO van de drukkerijgroep Antilope De Bie. Samen met zijn broer Johan De Bie (47), telgen van de vierde generatie, heeft hij de familiale drukkerij sinds 1996 in handen. Bart neemt het commerciële, het financiële en het hr-beleid voor zijn rekening. Johan is belast met de planning en de productie.

Drukkerij De Bie werd opgericht in 1922 door hun overgrootvader Joseph De Bie. Het bedrijf begon als een kleine stadsdrukkerij in Lier en groeide uit tot een van de leidende spelers in de Benelux op de vellendrukmarkt. Antilope De Bie is dus geen rotatiedrukker. Bij vellendruk wordt het papier vel per vel door de drukmachine gejaagd; bij rotatiedruk is dat een rol papier, waardoor de oplages groter zijn. De broers De Bie hadden altijd al de ambitie te groeien in hun branche. "Maar dat we in vier maanden drie sectorgenoten overnemen, is vrij uniek", bevestigt Bart De Bie. "Onze drukkerij heeft altijd goed gedraaid, maar de voorbije vijf jaar is de omzet gestagneerd tussen 8 en 9 miljoen euro. Bovendien daalt de marge en is er geen organische groei meer mogelijk op deze krimpende markt."

Daarom trokken de familiale drukkers op het overnamepad in de regio rond Antwerpen (zie kader Zeven overnames rond Antwerpen). De nieuwe productiehal in Duffel moet een van de meest performante grafische productiecentra van de Benelux worden. Antilope De Bie heeft zich gespecialiseerd in het moeilijke maatwerk - drukwerk in speciale vormen, met een creatieve afwerking voor bedrijfsklanten in België, Nederland, Frankrijk, Groot-Brittannië en Azië. Om de klanten snel te kunnen bedienen is een geoliede productiemachine met vakmensen en een uitgekiende logistiek essentieel.

Drietrapsraket

"We hadden het plan dit jaar twee overnames te doen", duidt Bart De Bie. "De investeringen in onze sector zijn zo zwaar - je betaalt gemakkelijk 2 miljoen euro voor een drukpers - dat je die inspanningen niet langer kunt dragen met een omzet van 9 à 10 miljoen euro." De Bie ziet twee mogelijkheden: "Je kunt je bedrijf in de etalage zetten en je laten overnemen. Dan heb je geld op je bankrekening staan, maar wat dan? Wij hebben een uitdaging nodig. We hebben voorstellen gekregen, maar verkopen is geen optie. We kijken zeer doordacht uit naar gezonde bedrijven om over te nemen. De grafische sector heeft behoefte aan sterke spelers met een duidelijke toekomstvisie. Wij willen zelf de teugels in handen houden."

Met de overname van Drukkerij Van Goethem in mei kwam een drietrapsraket in beweging. Van Goethem, dat een omzet van een half miljoen euro draait, versterkt de digitale drukafdeling van Drukkerij De Bie. Zaakvoerster Els Bouckaert blijft aan het roer. "Als we een overname doen, is het de bedoeling dat we iedereen aan boord houden. We hebben die kennis nodig. Dirk Van Eynde, de zaakvoerder van Albatros Printing dat we in 2008 overnamen, is hier nog altijd actief als technisch directeur", vertelt Bart De Bie.

In juli haalde De Bie met de overname van het handelsfonds van Antilope Printing in Lier een grote naam binnen. Antilope boekte in 2016 met 55 medewerkers een omzet van 9,4 miljoen euro. Het bedrijf werd in 1962 opgericht door wijlen Jean Jacques Binnemans en is sinds 2007 in handen van BNP Paribas Fortis Private Equity en de zoon van de oprichter Marc Binnemans. De voorbije jaren zat het in een neerwaartse spiraal. "Antilope speelde altijd in de Champions League van de grafische industrie", weet Bart De Bie. "Het was een fantastische onderneming, waar ik naar opkeek. Dat is ook de reden waarom we Antilope in onze bedrijfsnaam opnemen. Op haar top werkte die drukkerij met 150 mensen en draaide ze een omzet van 30 miljoen euro."

Geen gemakkelijk jaar

Bart De Bie checkt de cijfers van zijn concurrenten regelmatig. "Ik zag de omzet van Antilope de voorbije jaren zakken tot op ons niveau. Ook het aantal voltijdsequivalenten was geslonken naar een aanvaardbaar peil. Ik ben gaan praten met Marc Binnemans en BNP Paribas Fortis. Antilope was op zoek naar een overnemer of wilde zelf overnemen." In maart werden de eerste financiële plannen uitgewerkt, eind mei ondertekenden alle partijen de letter of intent en op 1 juli was de overname rond en gefinancierd. "Verscheidene banken waren zeer positief over ons dossier, uiteindelijk zijn we met één bank in zee gegaan", stelt Bart De Bie. De fusiegroep Antilope De Bie Printing is een feit. Joris De Lannoy, de CEO van Antilope Printing, komt ook in het directiecomité van de Duffelse drukkerijgroep als algemeen directeur.

Anderhalve maand later volgde een derde deal. Antilope De Bie nam een meerderheidsparticipatie in Drukkerij Favorit in Hoboken. Op termijn is het de bedoeling dat heel het bedrijf wordt overgenomen. Favorit, de drukkerij van Luc Van de Vijver, boekt met 11 mensen een omzet van 3,2 miljoen euro. Vooral de behoefte aan een zware investeringsronde bij Drukkerij Favorit speelt mee bij de beslissing van Luc Van de Vijver om in zee te gaan met Antilope De Bie. "De groep is nu op papier goed voor een omzet van 21 miljoen euro en bijna honderd man personeel. Al ben ik realistisch. 2017 wordt geen gemakkelijk jaar. Ik zal al blij zijn als we break-even draaien. Dat is ingecalculeerd. We werken nu nog op drie locaties: Duffel, Lier en Hoboken. De synergievoordelen zullen pas ten volle spelen zodra we alles gecentraliseerd hebben vanaf maart 2018. Dan kunnen we ook de rentabiliteit opkrikken."

Ontslagen vermijden

Bart De Bie heeft zijn directieteam aan het werk gezet om zijn grafische groep te consolideren op de site in Duffel. De vestiging van Drukkerij Van Goethem in Mortsel is al gesloten, tegen oktober moeten de machines een plaats krijgen in Duffel. Als de nieuwbouw klaar is, komen de mensen van Antilope en een rist nieuwe machines naar de centrale site. "We bouwen en verbouwen terwijl de productie blijft draaien. Er komen ook nieuwe kantoren voor 35 mensen, een demoruimte en een nieuw magazijn", zegt De Bie. Wanneer de equipe van Favorit naar Duffel verhuist, is nog niet beslist, maar in de site in Hoboken wordt niet meer geïnvesteerd.

Bart De Bie benadrukt dat het niet de bedoeling is dat door de fusies banen sneuvelen. "Er zullen dubbele functies zijn en dan moeten we keuzes maken. We moeten de groep rendabel krijgen, economisch moet het plaatje kloppen. We voeren functiegesprekken en kijken hoe we mensen kunnen heroriënteren naar een andere baan. We hebben commerciële en productiemensen tekort. Als we mensen bijvoorbeeld kunnen herscholen tot calculators of orderbegeleiders, kunnen we ontslagen vermijden."

De familiale fusiegroep Antilope De Bie heeft de ambitie te blijven groeien. "Binnen vijf jaar willen we doorgroeien naar een omzet van 25 miljoen euro. We zijn een toptienspeler in de Benelux en willen naar de top vijf van de vellendrukmarkt", verklaart Bart De Bie. De consolidatiedans in de grafische industrie is nog niet ten einde. "We sluiten nieuwe overnames zeker niet uit. Nu eerst consolideren, en in 2018 zien we wel. Er zijn zeker nog interessante grafische bedrijven die hun karretje willen aankoppelen", aldus de CEO. Al blijft zijn vizier beperkt tot de Antwerpse regio. "Als je een bedrijf in Limburg of West-Vlaanderen overneemt, wat ga je dan met die mensen doen? Die komen niet in Duffel werken", weet De Bie.

Kurt De Cat, fotografie Dieter Telemans

"Als we een overname doen, is het de bedoeling dat we iedereen aan boord houden. We hebben die kennis nodig"