Vanuit zijn bijzonder ruime kantoor, dat een hele verdieping in beslag neemt, heeft Erwin Beerens een riant zicht op de Antwerpse skyline. Voor zijn voeten ligt de monding van het Albertkanaal, in het Straatsburgdok. Het nieuwe Museum Aan de Stroom, de Boerentoren, de kathedraal. Hij ziet ze allemaal liggen.
...

Vanuit zijn bijzonder ruime kantoor, dat een hele verdieping in beslag neemt, heeft Erwin Beerens een riant zicht op de Antwerpse skyline. Voor zijn voeten ligt de monding van het Albertkanaal, in het Straatsburgdok. Het nieuwe Museum Aan de Stroom, de Boerentoren, de kathedraal. Hij ziet ze allemaal liggen. "En ook het kantoor van de belastingen. Zo kunnen die mij in het oog houden", gekscheert de vijftigjarige gedelegeerd bestuurder van Beerens. Het kenmerkt de onconventionele maar gewiekste zakenman. Samen met de financieel en de operationeel directeur (de medevennoot en neef Koen Van den Bergh) bestuurt Erwin Beerens een dienstverlener voor auto's. Het maakte van de onderneming niet alleen de snelst groeiende onafhankelijke autoverdeler, dus los van een invoerder, in Vlaanderen. Beerens mag nu ook pronken met de titel van Supergazelle in de provincie Antwerpen. Het voorbije decennium behaalde Beerens de mooiste groeicijfers. Het autoverhaal begon in 1994, met de overname van de failliete Antwerpse Automobielmaatschappij (AAM), een verdeler van de Volkswagen Groep. Geen twee decennia later is Beerens een keten met veertien vestigingen. "Negentig procent van de garages staat te koop", poneert Erwin Beerens. "Ook al staat dat niet op de vitrine. Elke week krijgen we wel een dossier aangeboden." Die overnamegolf heeft alles te maken met een toenemende professionalisering in de sector. De producenten en/of invoerders van auto's eisen steeds meer investeringen bij de dealers. Met nieuwe gereedschappen voor nieuwe modellen. Erkende opleidingen voor verkopers en technici. Een standaardisering van de vormgeving in de toonzaal. In die showrooms moeten ook steeds meer auto's staan. Voor een kleine garagehouder is een investering in zestien Audi-exemplaren er te veel aan. En bovendien: de concessionaris uit het verleden was vooral een mecanicien. Vandaag is hij een dienstverlener voor financiering en leasing. "Heb je mijn klauwen niet gezien?", beantwoordt Erwin Beerens meteen de vraag. Hij toont met fierheid de vingernagels waaronder het olievet bleef kleven. "Ik ben ook een technische man. Je moet weten wat je verkoopt, en wat een wagen technisch is. Veel invoerders hebben zelf nog nooit een wiel of een auto verkocht. Maar je maakt mensen niets wijs, als je zelf niet weet hoe het ineensteekt". En toch. Zijn toonzaal aan het Metropolis-complex in Antwerpen heeft veel weg van een automuseum, door de fors uitgebouwde oldtimersafdeling. Maar Erwin Beerens is vooral een goede cijferaar. Die ervaring kreeg hij al heel vroeg mee. Op zijn achttiende stapte de ondernemer in de familiezaak, in de natuurvoedingsbranche. Hij verkocht die in 1989 aan de Franse holding Euronature. Nog vijf jaar, tot in 1994, bleef hij in dienst als manager van de verkochte onderneming. "Ik paste niet in het concept van een financiële multinational", weet de volbloed entrepreneur. "Maar die bagage heeft me een heel stuk geholpen in de autowereld. Ik heb leren onderhandelen met banken over de financiering van een overname. Ik heb leren onderhandelen met de verkopende partij. Ik heb leren de waarde berekenen van een bedrijf." Een concreet voorbeeld toont het eigen hoofdkantoor. Einde 2001 opende de grootste garage van Vlaanderen, rechtover Metropolis. Toch bedraagt de boekwaarde van dat riante gebouw nauwelijks 200.000 euro. Beerens & Co kopen bovendien steeds in de dip van de markt. In december 2009 kocht de onderneming een Opel-concessie in Zaventem. Iedereen verklaarde General Motors toen reddeloos verloren. "Ik voel me nu zeer comfortabel met General Motors. In januari hebben we een Saab-concessie gekocht. Welke zot stapt er vandaag in Saab? Maar wij kopen meestal zieke bedrijven, omdat we die goedkoop kunnen hebben. Als je een topbedrijf koopt, betaal je meestal te veel. We vervangen meestal ook het management." Want dat is nog een les die Erwin Beerens leerde uit het Euronature-avontuur. "Uitzonderlijk behouden we een vorige manager. Euronature hield de vorige eigenaars aan boord, ook als aandeelhouder. Maar die wilden vooral uitbollen. Of ze gingen plots hogere risico's nemen, omdat ze een nieuwe en kapitaalkrachtige moeder hadden." Euronature werd na enkele jaren vereffend, als gevolg van het wilde en ongecontroleerde overnamebeleid. Spookt die les voldoende in het achterhoofd van Erwin Beerens? "We zijn gulzigaards. Dat is een van mijn zwakke plekken", lacht Beerens de vraag enigszins weg. "Ook mijn vrouw zou me graag wat meer thuis zien. We zouden misschien wel graag willen, maar we kunnen niet. Dat zit in de natuur van het beestje." En toch zijn de fundamenten gelegd. Beerens werd een groep met meer dan enkel autoverkoop. Sinds 2008 heeft de groep meer dan alleen de merken van de Volkswagen Groep. Ook de merken van General Motors, Nissan (en zijn luxemerk Infiniti), en Saab (met Spyker) worden verkocht. De onderneming wou daarmee niet te afhankelijk worden van één verdeler, en één merk. Daarnaast werd het dienstenpakket stevig uitgebreid. Naast garages heeft Beerens een verhuurbedrijf en een transportbedrijf. Voor leasemaatschappijen doet Beerens de bemiddeling bij wagens einde contract (ook waardeschatting en eventuele herstellingen). Er is een afdeling voor tweedehandse wagens, de export inbegrepen. Het rolmodel voor Erwin Beerens is Stern Groep in Nederland. Die heeft vandaag tachtig garages. De vijftigjarige entrepreneur kan dus nog even verder. "Die consolidatie in België blijft, onder impuls van de constructeurs. Maar hoe behoud je het persoonlijke contact met de klant? Dat is onze grootste zorg. In een grote garage vraagt men naar je nummerplaat. In een kleine garage word je met de voornaam aangesproken. Dat verkoopt helemaal anders." WOLFGANG RIEPL"Negentig procent van de garages staat te koop. Ook al staat dat niet op de vitrine"