In de productiehal van de familiale drukkerijgroep Graphius in Oostakker draaien de Heidelberg-persen op volle toeren. De 72 druktorens spuwen vellen bedrukt papier uit voor magazines, catalogi, boeken en commercieel drukwerk, goed voor zo'n 15.000 ton papier per jaar. "Tot midden december zitten we in het hoogseizoen van de boekenproductie", vertelt Denis Geers (39), CEO van de groep. "We drukken vooral het betere boek - les beaux livres - zoals kunst- en fotoboeken, catalogi van musea." Zo drukt Graphius zowel kunstboeken met het werk van Jan Fabre, de seizoenscatalogi van De Munt, als het nieuwe jeugdboek van de auteur Marc de Bel.
...

In de productiehal van de familiale drukkerijgroep Graphius in Oostakker draaien de Heidelberg-persen op volle toeren. De 72 druktorens spuwen vellen bedrukt papier uit voor magazines, catalogi, boeken en commercieel drukwerk, goed voor zo'n 15.000 ton papier per jaar. "Tot midden december zitten we in het hoogseizoen van de boekenproductie", vertelt Denis Geers (39), CEO van de groep. "We drukken vooral het betere boek - les beaux livres - zoals kunst- en fotoboeken, catalogi van musea." Zo drukt Graphius zowel kunstboeken met het werk van Jan Fabre, de seizoenscatalogi van De Munt, als het nieuwe jeugdboek van de auteur Marc de Bel. Jurist Denis Geers leidt samen met zijn broer Philippe (37), de CFO van de grafische groep, het familiebedrijf dat opgericht is in 1928 door grootvader André. In 2001 kwam de Gentse drukkerij - Geers Offset - in handen van de derde generatie. In eerste instantie zetten de gebroeders Geers in op organische groei. Tussen 2001 en 2009 groeide het bedrijf van 8 miljoen naar 23 miljoen euro omzet. In 2009 - in volle economische crisis - deden de broers hun eerste acquisitie. Ze namen de Oost-Vlaamse drukkerij Sintjoris over en integreerden de productie op de industriële site in Oostakker, het begin van een actieve overnamepolitiek die tot nu niet is stilgevallen. De broers deden sindsdien bijna elk jaar een overname (zie kader Overnameparcours als risicospreiding) en Graphius Group groeide zo uit tot de grootste drukkerijgroep van het land. Deze zomer namen ze de sectorgenoot Dereume Printing in Drogenbos over. De overnameprijs werd niet bekendgemaakt. Met de acquisitie van Dereume zit Graphius aan zeven overnames in acht jaar. Met zo'n parcours lijken de broers Geers zich te ontpoppen tot de consolidatiekoningen van de grafische sector. "Al hebben we zeker niet de ambitie te groeien om te groeien", countert Denis Geers. "Alleen maar groter worden is niet de drijfveer van de acquisities die we doen. We zijn nog relatief jong en het is onze bedoeling dit familiebedrijf op termijn over te dragen aan de volgende generatie. Vanuit dat oogpunt proberen we ons strategisch zo goed mogelijk te organiseren, zowel geografisch als in het productengamma. De acquisities moeten het bedrijf futureproof maken." De grafische sector zit al tien jaar in een consolidatiegolf. De markt krimpt. Door de structurele overcapaciteit dalen de prijzen en veel kleine en middelgrote spelers stapelen de verliezen op. "Nog heel wat bedrijven zijn met elkaar aan het praten. De consolidatiegolf is aan het versnellen. Tegen eind 2017 zal dat uitvlakken", verwacht Geers. Graphius maakte de keuze een verticaal geïntegreerde, industriële drukkerijgroep uit te bouwen op één productieplatform in Oostakker, de thuisbasis van het moederbedrijf Geers Offset. "Om verticaal geïntegreerd te zijn met een eigen boekbinderij heb je volume nodig. Wij besteden heel weinig uit. Bijna alles wordt hier afgewerkt." De broers investeerden sinds 2009 - zonder de overnames - meer dan 20 miljoen euro in Oostakker. Graphius Gent beschikt er over 11.500 vierkante meter bedrijfsruimte volgestouwd met moderne druk- en afwerkingsmachines. "We zijn 4000 vierkante meter aan het bijbouwen om een deel van de boekbinderij in onder te brengen. Zo krijgen we zuurstof om verder te groeien in de drukkerij. Tegen eind volgend jaar komt daar nog een nabijgelegen pand van 8000 vierkante meter bij", zegt Geers. Met de jongste twee overnames in de Brusselse rand wil Graphius een tweede groeipool opbouwen die vooral mikt op de Brusselse en Waalse markt. "Dereume in Drogenbos ligt op drie kilometer van de site van het vorig jaar overgenomen Boone-Roosens in Lot. Tegen september 2017 willen we de productieruimte meer dan verdubbelen tot 5000 vierkante meter. We verhuizen de activiteiten van Dereume naar Lot en installeren er nieuwe machines, een investering van 7,5 miljoen euro", stelt Denis Geers. Volgens de familiale CEO is de consolidatiegolf in de grafische sector nog niet ten einde. "We bestuderen een tiental dossiers. Dat vraagt tijd, maar ik vind dat heel leuk. We hebben ondertussen heel wat expertise en een eigen M&A-team (mergers and acquistions, nvdr) dat daar heel bedreven in is." Geers heeft de ambitie tegen 2018 door te groeien naar een omzet van 75 miljoen euro met 300 medewerkers. Ook acquisities in het buitenland sluit hij niet uit. "Ongeveer de helft van onze omzet halen we nu al uit buitenlandse opdrachten. In Parijs en Londen zitten heel wat boekenuitgevers geconcentreerd. We spreken met verschillende partijen, maar we willen dat stap per stap doen. We vergalopperen ons zeker niet." Graphius probeert de acquisities op korte termijn te financieren. "We gaan daar ook niet te snel in. Overnames die we te risicovol vinden of te duur, doen we niet. Wij betalen vier tot vijf keer de ebitda, wat gangbaar is in de sector. We doen de acquisitie van Dereume nu omdat onze overname van 2010 (New Goff, nvdr) verteerd is. Het bedrijf is er nu financieel klaar voor. We proberen de financieringen voorzichtig aan te pakken, rekening houdende met onze cashflow", zegt Denis Geers. Wat opvalt in het acquisitieparcours van Graphius is dat de broers Geers doorgaans rendabele bedrijven overnemen. Alleen de acquisitie van Deckers Snoeck in 2013 gebeurde na een faillissement. Denis Geers: "We nemen liever geen bedrijven over die in een faillissement of een WCO-procedure (wet betreffende de continuïteit van de onderneming, nvdr) verwikkeld zijn. Onze meest succesvolle acquisities zijn inderdaad bedrijven die rendabel zijn, die goed geleid worden, met een goed team. Voor zo'n bedrijf betaal je wel iets meer, maar dat betaalt zichzelf terug." Ook de zaakvoerders van de overgenomen bedrijven blijven meestal aan boord. "Dat is een conditio sine qua non. Als de kapitein het schip verlaat, wordt het moeilijk. Ik heb die mensen nodig. Luc Roesems, Fabienne De Morteuil en Marc Naumann bijvoorbeeld gaan Graphius Brussel uitbouwen. Met hun ervaring zijn zij een gouden bron van informatie", weet Geers. Hij gaat er prat op dat hij geen arbeidsintensieve activiteiten verhuist naar Oost-Europa. Bij alle acquisities van Graphius in de jongste jaren sneuvelden geen banen. "Dat is principieel. We boksen dagelijks op tegen Oost-Europese bedrijven, maar onze lokale economie heeft er niets aan als wij verhuizen. We zouden een groot stuk van onze productie daar wel kunnen doen, want er zit nog veel manueel werk in boekenproductie, maar dat is geen economisch model voor de toekomst van onze kinderen. We maken het verschil met schaalgrootte en efficiëntie." Kurt De Cat, fotografie Wouter Rawoens