Tijdens de economische depressie van de jaren '30 van de vorige eeuw ontstond een wijsheid die ook vandaag nog van toepassing is en stelt dat er twee activiteiten zijn die het altijd goed doen in een omgeving van economische achteruitgang: maffiapraktijken en gokken. Maffiapraktijken waren er de voorbije decennia genoeg op de beurs, maar we zullen het hier hebben over gokken, meer bepaald over poker.
...

Tijdens de economische depressie van de jaren '30 van de vorige eeuw ontstond een wijsheid die ook vandaag nog van toepassing is en stelt dat er twee activiteiten zijn die het altijd goed doen in een omgeving van economische achteruitgang: maffiapraktijken en gokken. Maffiapraktijken waren er de voorbije decennia genoeg op de beurs, maar we zullen het hier hebben over gokken, meer bepaald over poker. In de Verenigde Staten is poker al geruime tijd erg populair, maar sinds kort is ook de rest van de wereld overstag gegaan. Pokertoernooien zijn zelfs uitgegroeid tot een van de meest bekeken programma's op sportzenders als Eurosport. Vooral bij jongeren is het spel erg populair, omdat er al met een erg kleine inzet gespeeld kan worden. Heel wat bedrijven sprongen op de kar met de lancering van een onlineplatform waar spelers van over de hele wereld het tegen elkaar konden opnemen. Er volgde ook een aantal beursintroducties van bedrijven die zich in de niche specialiseerden. De eerste jaren groeide de markt erg snel, maar in 2006 ging er een schokgolf door de sector toen het Amerikaanse congres een wet aannam waardoor er niet langer voor echt geld online poker kon worden gespeeld. Het online pokeren op zich werd niet verboden, wél de overdracht van geld van een Amerikaanse rekening naar casinosites en omgekeerd. Dat betekende dat het businessmodel van de spelers die toen op de Amerikaanse markt actief waren, op de helling kwam te staan. Dat model was tegelijk eenvoudig en lucratief. Zo moest een uitbater eerst zorgen dat er een betrouwbare en performante softwareomgeving op poten stond. Eens die investering gebeurd was, was het grote werk voorbij en restte er enkel nog de huur van enkele servers of een datacenter. Poker-sites houden een klein percentage van de winst voor zich als commissie. Wanneer er voldoende pokerspelers zijn die samen genoeg commissies genereren, komt het geld vanzelf binnen. Het volledig wegvallen van de Amerikaanse markt was voor de meeste bedrijven dan ook een zware klap. Om te kunnen overleven moesten ze zich op andere regio's richten en het aanbod met andere casinospellen uitbreiden. Via sponsoring en advertenties werd ook de Europese markt bewerkt, met het gekende resultaat. De pokerindustrie laat zich niet zomaar in een vakje stoppen. Het gaat om een allegaartje aan bedrijven, waarvan sommige poker met andere producten combineren. Daarnaast zijn er de spelers die indirect op het succes van poker inspelen. We denken dan aan de ontwikkelaars van software en de leveranciers van infrastructuur. Een overzicht van de belangrijkste beursgenoteerde kleppers in de sector. > Partygaming PLC zette in 2005 de stap naar de beurs en kreeg per aandeel een waarde van 125 pence (GBp) opgeplakt. De hoofdzetel van het bedrijf is in Gibraltar, om de eenvoudige reden dat de taksen op gokinkomsten daar erg laag zijn. Aanvankelijk was Partygaming een succesverhaal, maar na de invoering van de Amerikaanse wet moest het bedrijf zichzelf terug uitvinden. Naast de uitbating van verschillende pokersites (PartyPoker, Empire Poker) zijn de Britten ook actief in andere onlinegokspellen, zoals bingo, roulette en blackjack. Partygaming is volgens beurswaarde de grootste onlinegaminggroep ter wereld. Het bedrijf probeert zich ook te diversifiëren naar sportweddenschappen, maar tot nog toe is het maar een kleine speler in dat segment. Voor 2010 wordt een winst van 16 GBp per aandeel verwacht op een omzet van 286 miljoen GBP. >Het eveneens Britse Playtech is de uitbater van de grootste pokersite in Europa. Playtech is ook actief als softwareproducent en bouwt complete pokerplatformen voor andere uitbaters. In juli vorig jaar kreeg het aandeel een tik van 30 % na een winstwaarschuwing voor 2009. De oorzaak ligt bij een vertraging in het opstarten van de joint venture met het 'klassieke' gokkantoor William Hill, waar Playtech een site voor zal bouwen. Playtech wordt geacht in 2010 een winst van 33 GBp per aandeel te realiseren op een omzet van 107,8 miljoen GBP. > Bij 888 Holdings is het grootste deel van de omzet niet afkomstig uit pokersites, maar van andere casinospelen. Bekende merknamen van de groep zijn Casino-on-Net en PartyPoker. 888 Holdings is ook geregistreerd in Gibraltar. Voor het lopende boekjaar wordt er gemikt op een omzet van 141 miljoen GBp en een winst van 6,34 GBp per aandeel. >Het Oostenrijkse Bwin is vooral gekend als shirtsponsor van een aantal Europese voetbalclubs, waarvan Real Madrid ongetwijfeld de grootste is. Bwin is eigenlijk een aanbieder van onlinesportweddenschappen, maar is via dochter Ongame Network ook actief in poker. Bwin had in verhouding tot de meeste sectorgenoten weinig te lijden onder het Amerikaanse verbod, omdat de groep in 2006 maar een marginale speler was op de Amerikaanse markt. De groep telt meer dan 25 miljoen geregistreerde klanten en is ook actief in de ontwikkeling van specifieke software voor de gokindustrie. Bwin wordt ook vaak genoemd als overnameprooi, waarbij Partygaming de gedoodverfde jager is. De gemiddelde winstverwachting voor 2010 bedraagt 1,81 EUR per aandeel op een omzet van 457,5 miljoen EUR. >Cryptologic, met hoofdzetel in Ierland en een beursnotering op Nasdaq, is geen uitbater van pokersites, maar een pure softwareontwikkelaar. De inkomsten komen dus in hoofdzaak uit de verkoop van softwarelicenties. Het bedrijf heeft een ijzersterke reputatie en heeft referenties bij de grootste spelers in de sector. Cryptologic beperkt zich niet tot pokersites alleen, maar ontwikkelt ook software voor verschillende onlinegames. Daarnaast zette het bedrijf een systeem op voor een beveiligde geldoverdracht van spelers naar de spelsites. Cryptologic was in 2009 nog verlieslatend, maar in 2010 zou er opnieuw winst moeten zijn. Analisten mikken gemiddeld op een winst van 0,19 USD per aandeel op een omzet van 55 miljoen USD. > Entraction Holding AB is een Zweeds bedrijf dat software ontwikkelt voor spelers uit de onlinegamingsector. De pokeractiviteiten zorgen voor meer dan 70 % van de groepsomzet onder de vorm van licentieverkopen. Naast poker is het bedrijf nog actief in software voor casino's en bingo. Ook betaaldiensten maken deel uit van het aanbod. Entraction baat ook zelf een aantal pokersites uit, waaronder 24hPoker.com en Martinspoker.com. In de loop van 2009 verdubbelde de koers van het aandeel. Tijdens de eerste negen maanden van 2009 realiseerde de groep een omzet van 326,7 miljoen Zweedse kroon (SEK), 34 % meer dan in dezelfde periode een jaar eerder. De operationele winst klom zelfs 75 % hoger. Tussen januari en september verdiende Entraction 5,84 SEK per aandeel. Net als pokeren zelf is ook investeren in pokergerelateerde aandelen niet zonder risico. Het gevaar zit met name in de wettelijke bepalingen. Naargelang van de evolutie van het wetgevende kader kan een veelbelovende belegging snel in een nachtmerrie veranderen. De wetgeving is vaak complex en in verschillende landen (zelfs binnen de Europese Unie) zijn de wetgevingen niet op elkaar afgestemd. Dat zorgt voor heel wat rechtsonzekerheid bij de bedrijven, die hun activiteiten willen uitbreiden, en bij de aandeelhouders. Het is belangrijk dat te beseffen voor u in dit type aandelen investeert. Deze waarschuwing geldt vooral voor de pure uitbaters van pokersites, die weinig tot niet gediversifieerd zijn. Bij de aanbieders van software is het risico veel meer gespreid omdat zij verschillende pokersites als klant hebben. Op basis van de aard van de activiteiten en de waardering hebben we momenteel een voorkeur voor Playtech en Entraction Holding. (C) Door Koen LauwersOp basis van de aard van de activiteiten en de waardering hebben we een voorkeur voor Playtech en Entraction Holding.