In Frankrijk is Nickel een geweldig succes. Zo'n 7.000 handelaars bieden er de eenvoudige bankproducten van de Franse fintech aan, en bereiken zo bijna 3 miljoen klanten. Maar Frankrijk is een uitgestrekt land met afgelegen streken en dorpen, waar je vaak een eind moet rijden om een bankkantoor te vinden. Het is ook het land van de bars tabacs, die overal aanwezig zijn en waar Fransen terechtkunnen voor een pastis, een croissant of een krant. En dankzij Nickel nu ook voor betalingen of geldafhalingen.
...

In Frankrijk is Nickel een geweldig succes. Zo'n 7.000 handelaars bieden er de eenvoudige bankproducten van de Franse fintech aan, en bereiken zo bijna 3 miljoen klanten. Maar Frankrijk is een uitgestrekt land met afgelegen streken en dorpen, waar je vaak een eind moet rijden om een bankkantoor te vinden. Het is ook het land van de bars tabacs, die overal aanwezig zijn en waar Fransen terechtkunnen voor een pastis, een croissant of een krant. En dankzij Nickel nu ook voor betalingen of geldafhalingen. "Het bedrijf is in 2014 gecreëerd, omdat een van de drie oprichters problemen ondervond om een bankrekening te openen", vertelt Emmanuel Legras, die Nickel in België leidt. "Daar wilden ze iets aan doen door een onlinebank te creëren die tegelijk over een heel sterk lokaal netwerk beschikt. Zo is het idee gegroeid om met de buralistes (de Franse benaming van krantenwinkels, nvdr) in zee te gaan. De beste technologie combineren met een sterke nabijheid, dat is ons handelsmerk." In 2017 nam BNP Paribas het bedrijf over, en liet 5 procent van de aandelen aan de Franse confederatie van tabakswinkels. "Nickel had ook kunnen kiezen voor een kapitaalronde of de intrede van een investeringsmaatschappij", zegt Legras. "Maar BNP Paribas had een extra troef: de bank bracht een pak expertise in risicobeheer en compliance mee. Met een grote bank als aandeelhouder kon Nickel zijn groei versnellen." Een nieuw management en strategisch plan zetten de krijtlijnen voor die internationale expansie uit. Tegen 2025 wil de Franse start-up in zeven Europese landen aanwezig zijn. Vorig jaar betrad Nickel de Spaanse markt en enkele maanden geleden zijn de activiteiten in België en Portugal opgestart. Het volgende land is Duitsland. "De ambitie is de Europese leider in zichtrekeningen te worden", zegt Legras. Maar waarom zou een concept dat in Frankrijk aanslaat ook in andere landen met een andere cultuur, zoals België, werken? "Een betaling verrichten is een bijna dagelijkse behoefte", antwoordt Legras. "Maar voor bepaalde mensen is dat een moeilijk proces geworden. Er zijn steeds minder bankkantoren en geldautomaten, en niet iedereen heeft de mogelijkheden om volledig digitaal te bankieren. Onze oplossingen en producten zijn heel eenvoudig, en kunnen zowel online als fysiek gebruikt worden." Het standaardaanbod van Nickel in België bestaat uit een zichtrekening met een Belgische IBAN-code en een debetkaart van Mastercard voor 20 euro per jaar. Daarmee kan een klant drie keer per maand gratis geld afhalen bij een aangesloten dagbladhandel. Geld afhalen aan een bankautomaat kost 1,5 euro per afhaling. Bij cash geld stortingen op de rekening wordt 2 procent van het bedrag afgehouden. In het rood gaan is niet mogelijk. Daarnaast heeft Nickel ook duurdere pakketten, die meer diensten omvatten. Zo mikt de Metal-kaart vooral op mensen die vaak grensoverschrijdende overschrijvingen doen, of geld afhalen in het buitenland. Het bedrijf heeft voor internationale geldtransfers ook een partnership met Ria, te vergelijken met Western Union. In juni ging Nickel officieel van start in België. Zo'n 200 dagbladhandels bieden al de producten aan. Tegen eind dit jaar moeten dat er minstens 300 zijn. "Tegen 2024 zal ons distributienet groter zijn dan dat van BNP Paribas Fortis of Belfius", zegt Legras. Zijn langetermijndoelstellingen zijn helder: 1.400 dagbladhandels die 300.000 klanten bedienen tegen eind 2027. Om dat doel te bereiken, is Nickel in zee gegaan met de twee federaties van zelfstandige persverkopers: Perstablo in Vlaanderen en Prodipresse in Wallonië. Er zijn in ons land naar schatting nog zo'n 2.500 zelfstandige dagbladhandelaars. Met de franchises van bepaalde ketens erbij, kom je aan zo'n 4.000 verkooppunten, maar het aantal krantenwinkels kalft jaarlijks af. Almaar meer mensen lezen hun krant of magazine digitaal. "Voor de dagbladhandel is de samenwerking met Nickel een mogelijkheid om de inkomsten te diversifiëren en een nieuw cliënteel aan te boren", zegt Yannick Gyssens, de voorzitter van de Vlaamse federatie Perstablo. "Onze leden ontvangen een commissie per klant die ze aansluiten en per verrichting die de klant uitvoert. Rijk zullen ze daar niet van worden, maar het is een aanvulling op de drie pijlers van een dagbladhandel: pers en papierwaren, tabak en loterijproducten. Een bijkomend voordeel is dat een betaling met de Nickel-kaart de handelaar niets kost, in tegenstelling tot de kosten die gepaard gaan met de terminals van Atos Worldline." Gyssens ziet in de Nickel-terminal en -kaart een opportuniteit voor de krantenwinkels: "De dienst beantwoordt aan een service-behoefte van bepaalde klanten. Maar het product zal moeten groeien. Ik heb in mijn zaak in Grembergen (bij Dendermonde, nvdr) nu een 60-tal kaarten in omloop. Onder hen een aantal ouders die, omdat je niet onder nul kunt gaan, de kaart gebruiken om het zakgeld voor de kinderen erop te zetten." Nickel lijkt makkelijker van de grond te komen in Wallonië dan in Vlaanderen. Gwendoline Henusse, head of marketing & communication van Nickel België, wil geen cijfers over het aantal eindklanten kwijt, maar zegt dat een derde Vlamingen zijn. "Het hangt nauw samen met de locaties waar de winkeliers zich bevinden. In Franstalig België ging die expansie aanvankelijk iets vlotter, omdat men er vertrouwd is met het succes van Nickel in Frankrijk. Maar Vlaanderen volgt snel. Onze marketingcampagnes focussen dan ook op het opbouwen van naambekendheid."