Wie kent Darren Clarke niet, de knappe golfer uit Noord-Ierland? Dertig jaar, 1,89 meter groot, 103 kilo zwaar, vorig jaar de op één na beste Europese golfspeler, vier titels tijdens de Europese Tour en 3 miljoen pond op zijn bankrekening.
...

Wie kent Darren Clarke niet, de knappe golfer uit Noord-Ierland? Dertig jaar, 1,89 meter groot, 103 kilo zwaar, vorig jaar de op één na beste Europese golfspeler, vier titels tijdens de Europese Tour en 3 miljoen pond op zijn bankrekening. Clarke heeft intussen een deel van zijn spaargeld geïnvesteerd in het restaurant Salmon Leap in Coleraine, vlakbij zijn huis in Portrush, aan de Noord-Ierse kust. "Het is een restaurant naar mijn hart," zegt Clarke lachend. "Helemaal niet chic. Gewoon een plaats waar je gezellig een hapje kunt eten en iets drinken. De uitbaters zijn goede vrienden van mij en we kennen elkaar al heel lang. We hebben duizenden uren samen golf gespeeld. En ja, het is een uitstekende investering. Geld is bovendien alleen maar een middel voor mij. Ik verdien prijzengeld om het weer uit te geven. Zo blijf ik gemotiveerd om golf te spelen." Clarke is een levensgenieter en zijn belangen in Salmon Leap hebben hem een beetje (te) zwaar gemaakt. "Ik weet dat ik moet oppassen," weet Clarke. "En ik probeer er iets aan te doen. Ik heb twee toernooien gewonnen in 1998, maar ik ben in datzelfde jaar ook drie keer op de tweede plaats geëindigd: in Duitsland, Nederland en Zweden. Dat is te veel. God weet hoe het zou zijn afgelopen als ik een betere conditie had gehad."Vorig jaar eindigde Clarke zeventiende op de wereldranglijst. In 1999 wil hij in de toptien prijken. Hij kijkt in ieder geval nu al uit naar de Masters in Augusta, begin april. "Ik ben dol op dat terrein. Toen ik vorig jaar voor de eerste keer meedeed en als achttiende eindigde, was dat niet slecht, maar ik heb toen een paar fouten gemaakt. Dit jaar kan het alleen maar beter gaan."Minder tevreden is Clarke over de terreinen waarop dit jaar de grote Amerikaanse toernooien worden gespeeld. Maar hij is volwassen genoeg om die bezwaren weg te wuiven als er wordt gesproken over Brookline in de staat Massachusetts, waar de Ryder Cup wordt gehouden: "Bij zo'n wedstrijd heb je niet het recht om te zeggen wat je wel en niet bevalt. Je speelt voor je team. Ik voel me een echte teamspeler. Twee jaar geleden in Valderrama heb ik wel een beetje lopen mopperen omdat ik niet veel had gespeeld - alleen een dubbel met Lee Westwood - maar in de eerste plaats telt toch het eindresultaat. En dit jaar ben ik bereid om alles te doen wat onze nieuwe aanvoerder, Mark James, me vraagt." JOHN BAETE