De mooie lichtinval in de productieruimte van steenbakkerij Vande Moortel in Oudenaarde roept de sfeer van de industriële 19de eeuw op. Steen voor steen stapelen enkele forsgebouwde mannen een wagen vol die straks in een oven van meer dan 1150 graden Celcius zal verdwijnen. Tussen de stenen strooien ze een fijn laagje steenkool, waardoor elke steen bij het bakken een uniek uitzicht zal krijgen. "Bij een bedrijfsbezoek zijn nationale en internationale architecten telkens weer onder de indruk van onze authentieke manier van werken. Die is nauwelijks veranderd sinds de oprichting van de familiale steenbakkerij in 1864", vertelt gedelegeerd bestuurder Peter Vande Moortel. Behalve over de manuele productielijn beschikt de steenbakkerij ook over een moderne, volautomatische lijn. Alles samen worden hier jaarlijks 85 miljoen gevelstenen en kleiklinkers gemaakt.
...

De mooie lichtinval in de productieruimte van steenbakkerij Vande Moortel in Oudenaarde roept de sfeer van de industriële 19de eeuw op. Steen voor steen stapelen enkele forsgebouwde mannen een wagen vol die straks in een oven van meer dan 1150 graden Celcius zal verdwijnen. Tussen de stenen strooien ze een fijn laagje steenkool, waardoor elke steen bij het bakken een uniek uitzicht zal krijgen. "Bij een bedrijfsbezoek zijn nationale en internationale architecten telkens weer onder de indruk van onze authentieke manier van werken. Die is nauwelijks veranderd sinds de oprichting van de familiale steenbakkerij in 1864", vertelt gedelegeerd bestuurder Peter Vande Moortel. Behalve over de manuele productielijn beschikt de steenbakkerij ook over een moderne, volautomatische lijn. Alles samen worden hier jaarlijks 85 miljoen gevelstenen en kleiklinkers gemaakt. Export is een van de topprioriteiten van het bedrijf. Zowat 30 procent van de productie gaat al naar het buitenland, maar het businessplan voorziet in een belangrijke stijging. "Nu gaat het vooral om de buurlanden, maar ook in landen als Litouwen, Japan, Rusland, de Verenigde Staten en de Verenigde Arabische Emiraten kun je onze gevelstenen en kleiklinkers lopen", aldus Peter Vande Moortel. "Voor ons is Groot-Brittannië een belangrijke markt, want het is het grootste baksteenland van de wereld. Na de verrassende uitslag van het brexitreferendum hebben we meteen onze analyse gemaakt. Het is nu afwachten wat de gevolgen zullen zijn, maar het is duidelijk dat een duurdere euro niet in onze kaart speelt." Steenbakkerij Vande Moortel is zoals zoveel ondernemingen uit de sector gegroeid uit een landbouwbedrijf. Honderd jaar geleden waren honderden steenbakkerijen te vinden langs de Scheldeboorden, nu nog amper een tiental. Dat Vande Moortel bij de overlevers is, heeft het in grote mate te danken aan vader Jozef Vande Moortel. Hij besliste een halve eeuw geleden de stap te doen naar een industrieel productieproces, onder andere door te investeren in een tunneloven. Innovatie is nog altijd een stokpaardje van het familiebedrijf. In productinnovatie mag Vande Moortel heel wat pluimen op zijn hoed steken. Zo is het nog altijd de enige producent van gebakken kleiklinkers in ons land. En met de lancering van de Brick7 was Vande Moortel een pionier in ecologische gevelstenen. "Traditioneel is een gevelsteen 10 centimeter breed, wij kwamen als eerste met een exemplaar van 7 centimeter. Dat was bouwtechnisch mogelijk omdat een gevelmuur tegenwoordig geen draagfunctie meer heeft. De voordelen van dat kleinere formaat zijn onder meer de lagere transportkosten en het feit dat de bouwheer 3 centimeter meer isolatie kan plaatsen zonder dat hij in de woning ruimte verliest", somt Peter Vande Moortel op. "Naast internationalisering blijft productvernieuwing een van de speerpunten voor de toekomst. Samen met mijn zoon Tim probeer ik nu te anticiperen op de manier van bouwen in 2020. " Ook in duurzaam transport is het bedrijf een vernieuwer. In 2009 investeerde Vande Moortel in de aanleg van een kade. Sindsdien komt het gros van de grondstoffen per schip binnen. Ook voor de uitgaande vrachten probeert het de binnenvaart te promoten, maar niet alle klanten zijn daar al klaar voor. Onder de familiale koepel begon Johan Vande Moortel, de broer van de CEO, ruim dertig jaar geleden met de uitbouw van een dienstenpoot. Eerst was er een accountancy- en bedrijfsrevisorenkantoor, later kwam daar vastgoedbeheer bij. Die laatste tak kende sinds 2008, onder andere dankzij de professionalisering van de markt, een enorme groei. Intussen bestaat de vastgoedpoot uit drie delen: het beheer van mede-eigendom (Syncura), het privatieve beheer van investeringsvastgoed (Rencura) en het onderhoud van gemene delen (Facility Comfort). "Syncura staat in voor het beheer van mede-eigendom voor residentieel vastgoed, parkings, winkel- en bedrijfscentra, kantoorgebouwen en studentenkamers", vertelt Johan Vande Moortel. "Omdat we zelf niet uit de vastgoedwereld komen, hebben we een belangrijke troef ten opzichte van de concurrentie. Klanten waarderen onze onafhankelijke aanpak. We beheren een portefeuille van meer dan 6 miljard euro en zijn daarmee een van de toonaangevende spelers in Vlaanderen. Verspreid over 11 kantoren tellen we 55 medewerkers. Op korte termijn willen we uitbreiden naar Aalst en Oostduinkerke, en ook Limburg is voor ons nog een grote, witte vlek." Zoals de naam doet vermoeden, biedt Rencura allerlei diensten aan als rentmeesterschap. "Het gaat om de administratieve, technische, financiële en juridische opvolging van investeringsvastgoed. Onze klanten zijn kleine en grote investeerders. Eerder dit jaar mochten we bijvoorbeeld het beursgenoteerde Home Invest Belgium in onze klantenportefeuille verwelkomen", vertelt Johans zoon Simon Vande Moortel, die zich over Rencura ontfermt. "Daarnaast bieden we ook aankoop- en verkoopbegeleiding en verhuurservice." Facility Comfort is een horizontale verbreding van Syncura. Deze tak werd opgezet door een andere zoon van Johan, Thomas, maar die heeft inmiddels het bedrijf verlaten om een landbouwproject op te starten in Tanzania. Facility Comfort doet het onderhoud en de schoonmaak van de gemeenschappelijke delen van appartementen. Jacob is de oudste zoon van Johan Vande Moortel. Ook hij stapte in het familiebedrijf en kreeg een overkoepelende functie. Het is zijn taak de werkprocessen te optimaliseren, onder andere door de synergie tussen de diensten te verbeteren. Hij doet dat voornamelijk op twee domeinen. "In de eerste plaats door in te zetten op de modernisering van de IT-infrastructuur. Zo streven we naar een volledige digitalisering van onze documenten. Als je weet dat we jaarlijks 2 miljoen documenten verwerken, dan is het duidelijk dat digitalisering onze organisatie veel efficiënter maakt. Ten tweede is er contractbeheer. We hebben tweeduizend leveranciers. Door die contracten te stroomlijnen, kunnen we ook hier veel besparen", vertelt Jacob Vande Moortel. De Groep Vande Moortel telt 225 medewerkers, die samen een omzet van 36 miljoen euro realiseren. De geconsolideerde ebitda kwam vorig jaar uit op 6 miljoen euro. "De vijfde generatie heeft intussen haar intrede gemaakt. Om die aan het werk te houden, is verdere groei noodzakelijk", beseft Johan Vande Moortel. Dirk Van Thuyne, fotografie Thomas Sweertvaegher"De vijfde generatie heeft intussen haar intrede gemaakt. Om die aan het werk te houden, is verdere groei noodzakelijk" - Johan Vande Moortel