RAPPORT NEELS.
...

RAPPORT NEELS.Volgende week presenteert Leo Neels een rapport met voorstellen die het veelgeplaagde "steentje" er opnieuw bovenop moeten helpen. "Er is nood aan transparantie," oppert Serge Muller, topman van Rex Diamond Mining Corporation, moedermaatschappij van het Antwerpse Rex Mining Company. "Criminele elementen moeten worden geweerd. En het fiscale offshore-statuut dat de paar vierkante kilometer aan de Pelikaansstraat de facto genoten, is niet langer haalbaar." Muller verzet zich echter tegen de stijl van de gerechtelijke diensten bij de "nochtans noodzakelijke opkuisoperatie". "Mensen gehandboeid uit hun kantoor sleuren schaadt het eertijds vriendelijke imago van de Scheldestad," waarschuwt hij. "Antwerpen is de hub van de diamanthandel. We hebben de beste slijpers van kwaliteitsstenen. Alle wereldcentra - New York, Tel Aviv, Thailand, Bombay - werden gebouwd met het kapitaal van Antwerpse diamantairs. We mogen gerust een beetje chauvinist zijn." Volgens Muller moeten de overheid én de sector samen een fiscale overgangsoplossing uitwerken. Hij vreest: "Als de politieke situatie in Israël stabiliseert en er intussen geen einde komt aan de gerechtelijke hetze, vertrekt de meerderheid van de diamantairs. Gewoon omdat er geen rechtszekerheid meer is."Mullers familie is al meer dan vijftig jaar actief in de diamanthandel. Toen Serge in 1980 als 23-jarige - met een Israëlisch en een Amerikaans diploma Talmoed-recht in de hand - in het familiebedrijf stapte, kende de sector een diepe crisis. Om, los van De Beers, eigen aanvoerlijnen van ruwe diamant te creëren, trok Muller naar Afrika. Een kleine participatie in de Zuid-Afrikaanse mijnen - opgebouwd om de exclusieve afname te verzekeren - groeide uit tot een integrated junior mining company. Rex Mining Company nv verhandelt alleen grote diamanten uit de eigen groep. Het boekt een omzet van 304 miljoen frank, een nettoverlies van 11 miljoen en een negatieve cashflow van 10 miljoen. In de jongste gepubliceerde jaarrekening (maart 1997) had het bedrijf nog een kapitaal van 5 miljoen en een negatief eigen vermogen van 11 miljoen. In juli 1997 verhoogde het kapitaal tot 92,5 miljoen. "We boeken verlies," erkent Muller. "Net als zovelen. Momenteel kan je zelfs beter de handel stilleggen gezien de belachelijk lage marges. De werelwijde omzetdaling met 30% is een bom onder de levensvatbaarheid van het Steentje. En sommige outsiders zijn, zonder het te beseffen dan nog, bezig hier een lont aan te steken." HANS BROCKMANS