3,9 miljard euro. Dat bedrag wil Sanofi op tafel leggen om Ablynx over te nemen. Met meer dan 45 onderzoeksprojecten heeft het Gentse biotechbedrijf een indrukwekkende pijplijn uitgebouwd. Sommige projecten zijn al heel ver gevorderd in de jarenlange ontwikkelingsfase tot een geneesmiddel. Zo staat Ablynx op het punt zijn eerste medicijn op de markt te brengen. Caplacizumab is een middel tegen TTP, een levensbedreigende bloedklonterziekte.
...

3,9 miljard euro. Dat bedrag wil Sanofi op tafel leggen om Ablynx over te nemen. Met meer dan 45 onderzoeksprojecten heeft het Gentse biotechbedrijf een indrukwekkende pijplijn uitgebouwd. Sommige projecten zijn al heel ver gevorderd in de jarenlange ontwikkelingsfase tot een geneesmiddel. Zo staat Ablynx op het punt zijn eerste medicijn op de markt te brengen. Caplacizumab is een middel tegen TTP, een levensbedreigende bloedklonterziekte. De deal met Sanofi zette alle schijnwerpers op de Vlaamse biotechsector, die nog enkele pareltjes bevat, zoals Galapagos. Het bedrijf van Onno van de Stolpe is dit jaar de Trends Gazellen Ambassadeur bij de grote bedrijven in de provincie Antwerpen. Dat de biotech goed gedijt in de Vlaamse klei, is volgens Edwin Moses, de CEO van Ablynx, zeker geen toeval. "In de eerste plaats kan de sector op heel wat steun van de Vlaamse overheid rekenen. De waarde van een organisatie als het Vlaams Instituut voor Biotechnologie (VIB) kan nauwelijks overschat worden. Interessant is dat het VIB niet alleen een stevige academische partner is, maar ook commerciële ondersteuning biedt." Maar de belangrijkste troefkaart van Vlaanderen zijn volgens Edwin Moses de medewerkers. "Vlamingen maken 85 procent van ons personeelsbestand uit. Dankzij hun loyauteit, bescheidenheid, werklust en vooral hun uitstekende talenkennis is dit bedrijf uitgegroeid tot wat het is." Het voorbije jaar heeft Ablynx zo'n negentig aanwervingen gedaan. Het vergt heel wat tijd en energie om de juiste mensen te vinden. Het gaat vooral om hooggeschoolden (PhD, master of bachelor). "Voor de jongeren verloopt die zoektocht vlot. De senior profielen rekruteren we vooral internationaal", zegt Edwin Moses. "Natuurlijk voorzien we in een marktconforme verloning, maar de sollicitanten vinden Ablynx een interessante werkgever omdat ze hier veel kansen krijgen om zich te ontwikkelen. Het gaat dan niet alleen over wetenschappelijke bijscholingen, maar ook over praktische opleidingen zoals projectmanagement of timemanagement. Ten slotte is de bedrijfscultuur met 22 nationaliteiten een troef bij de rekrutering." Edwin Moses denkt niet dat die bedrijfscultuur sterk zal veranderen na de overname. "Sanofi beseft hoe belangrijk de mensen voor een bedrijf als Ablynx zijn. We zullen een grote vorm van autonomie krijgen. Misschien kan Ablynx zelfs als voorbeeld voor het Franse farmabedrijf dienen. Wij kunnen een katalysator zijn om zijn eigen organisatie te verbeteren." Over zijn eigen lot heeft Moses nog geen duidelijkheid. "Mijn focus ligt op het goede verloop van de transitie. Hoe mijn eigen toekomst eruitziet, is een vraag voor later. Misschien begin ik wel een restaurant of een yogacenter", lacht hij. Ablynx is een spin-off van het VIB en de Vrije Universiteit Brussel (VUB) en ging in 2001 van start met een technologieplatform dat nog alles moest bewijzen. Anno 2018 lijkt de technologie de basis te kunnen vormen voor een nieuwe generatie medicijnen voor de behandeling van onder meer ontstekingen, kanker, bloed- en ademhalingsziekten. De pijplijn bevat meer dan 45 onderzoeksprojecten. Voor de financiering van de activiteiten koos het management jarenlang voor een hybride model waarin Ablynx sommige projecten met eigen middelen financierde, terwijl het voor andere aanklopte bij grote farmabedrijven als Merck & Co, Inc., Novartis, Novo Nordisk, Boehringer Ingelheim, AbbVie en Merck KGaA. Zodra het onderzoek een bepaalde mijlpaal bereikt, betalen die bedrijven een premie uit. In het verleden brachten die partnerships al 400 miljoen euro op. Maar er zijn ook risico's. Het gebeurde al vaker dat een partner de stekker uit de samenwerking trok. In 2016 besliste AbbVie bijvoorbeeld geen licentie te nemen op het reumamiddel vobarilizumab. Ablynx noteert sinds 2007 op Euronext Brussel en kreeg vorig jaar een tweede notering op Nasdaq. Het management wil 200 miljoen dollar vers kapitaal op te halen. De investeerders betaalden in oktober 17,50 dollar per aandeel. Ze zullen zich hun belegging zeker niet beklagen, want over enkele maanden krijgen ze van Sanofi ruim het drievoudige.