"Ik heb de pulp van de cacaovrucht geproefd en de smaak is fantastisch, maar helemaal anders dan de chocoladesmaak die we gewend zijn", zegt Evert-Jan De Kort, die als vierjarige al bij oma in de kast naar pure chocolade graaide. "Die is bitter, terwijl de cacao heel gevarieerd kan smaken, van fruitig tot rokerig. Ik wil mensen chocolade op een nieuwe manier leren ontdekken."
...

"Ik heb de pulp van de cacaovrucht geproefd en de smaak is fantastisch, maar helemaal anders dan de chocoladesmaak die we gewend zijn", zegt Evert-Jan De Kort, die als vierjarige al bij oma in de kast naar pure chocolade graaide. "Die is bitter, terwijl de cacao heel gevarieerd kan smaken, van fruitig tot rokerig. Ik wil mensen chocolade op een nieuwe manier leren ontdekken." Bedrijven dromen van klanten die zich in die mate verbonden voelen met hun producten, dat ze vanzelf ambassadeurs worden van het merk en erover praten met vrienden en familie. De mogelijkheden van het internet en de sociale netwerken vergroten de impact die ambassadeurs hebben doordat hun commentaar op blogs of via hun netwerk door honderden of duizenden anderen wordt gelezen. De Kort, die als freelance digitaal marketeer werkt voor het Antwerpse bureau Thepubagency, gespecialiseerd in merkidentiteit, doet net het omgekeerde. Hij vertrekt vanuit zijn passie voor chocolade, deelt zo veel mogelijk kennis met anderen en werkt ideeën uit om zijn missie - mensen de pure smaak van cacao laten ontdekken - vorm te geven. Zijn kennis van het internet gebruikt hij daarbij ten volle (zie kader Voed het netwerk). "Ik heb geleerd om te stoppen met zoeken naar hét grote businessidee, want dat is lang een goed excuus geweest om niets te doen. In plaats daarvan vind ik het nu veel beter om simpele ideeën heel goed uit te werken." Elk jaar gaat De Kort naar het Parijse Salon du Chocolat, op zoek naar de beste chocoladerepen van het moment. Uit het ruime aanbod kiest hij vijf exquise repen, schrijft een boekje met uitleg over elke reep en verpakt ze mooi in een speciaal ontworpen zakje. Elk pakket, dat zo'n dertig euro kost, ging De Kort vorig jaar persoonlijk overhandigen aan het honderdtal klanten. "Nu wil ik een stap verder gaan met de chocoladesampler. Ik wil opnieuw een persoonlijke service leveren, zonder dat ik elk pakket zelf ga afgeven." In 2009 verkocht hij 390 pakketten. Elke laatste donderdag van de maand vindt in het Antwerpse pand van Thepubagency een chocoladeproeverij plaats. Tien tot twintig gasten proeven de chocolade die De Kort heeft uitgezocht. "De tastings zijn vooral belangrijk omdat er een omgeving wordt gecreëerd waarin er een goede band ontstaat met de bezoekers. Daardoor zijn ze veel meer geneigd om zelf ideeën te spuien. Ideeën van anderen zijn heel puur. Ik verkies ze boven mijn eigen ideeën." De proeverij die de chocoladeaficionado gaf voor fabrikant Barry Callebaut leidde volgens De Kort tot wederzijds respect, maar hij staat zeker niet te springen om samen met een bekend merk een reep op de markt te brengen. "Grote bedrijven vullen andere noden dan ik. Wat ik doe, zou je kunnen beschouwen als limited editions maken van chocolade die terug naar de roots van cacao gaat. Ik wil zelfs het jaartal op de verpakking zetten, net als bij wijn." Evert-Jan De Kort bundelt al zijn activiteiten onder de merknaam Choqoa en ontwikkelde zelf de website (www.choqoa.com) waarop klanten zijn chocoladepakketten kunnen kopen. Geheel in lijn met zijn filosofie heeft hij er geen probleem mee dat merk uit handen te geven. "Choqoa zal een case worden aan de afdeling communicatie- en multimediadesign van de Katholieke Hogeschool Limburg. Studenten zullen kunnen nadenken over de kruisbestuiving tussen marketing en sociale media, en zo het merk mee invullen." "Vorige maand ging ik een week naar New York om contact op te nemen met Amerikaanse chocolademakers zoals de Mast Brothers. In New York is een fantastische chocoladescene aan het ontstaan. Met een ander contact in de VS ga ik misschien samenwerken." De Kort bouwt voortdurend bruggen. Hij interviewde zijn idolen in de chocoladesector en wil met een aantal foodpartners een pop-upconcept ontwikkelen voor hoogwaardige producten. "Ik heb mezelf verrast door zomaar cold calls te geven aan mensen die ik niet ken." Van 28 oktober tot 1 november vindt de Salon du Chocolat in Parijs plaats. Benny Debruyne