HEFBOOM VOOR INVESTERINGEN.
...

HEFBOOM VOOR INVESTERINGEN.De Antwerpse Ontwikkelings- en Investeringsmaatschappij (AOI) die het consortium met de naam Cohesion leidt, heeft voor enkele weken van de Litouwse regering het fiat gekregen om in de industriestad Kaunas een "vrije economische zone" van 1050 hectare uit te bouwen. Gouverneur Kaziemier Starkevicius van de provincie Kaunas, die de concessieprocedure leidt, is zeer positief: "Het Vlaamse aanbod wordt de hefboom voor noodzakelijke investeringen uit het buitenland." Volgens gedelegeerd bestuurder Freddy Opsomer van AOI is Kaunas "ideaal" als investeringsdoel. Zo heeft de streek hooggekwalificeerde werkkrachten. "Litouwen, en meer bepaald Kaunas, was het centrum van de Russische militaire technologie," aldus professor Alfredas Chmieliauskas, directeur van het Business Training Centre, dat aan de Technische Universiteit van Kaunas een MBA-cursus verzorgt. "Kernfysici, informatici en andere wetenschappers kregen miljoenen toegeschoven voor deelstudies van militaire projecten, zonder exact te weten waarvoor hun werk eigenlijk was bedoeld. Er is hier dus een verborgen schat aan expertise aanwezig." Als industriestad is Kaunas bovendien strategisch gelegen. Ze ligt op de Via Baltica, de transportroute die Helsinki over Tallinn (Estland) en Riga (Letland) met Warschau verbindt. De route wordt in Kaunas doorkruist door de weg tussen Wit-Rusland over de Litouwse hoofdstad Vilnius naar de haven van Klaipeda. Virgaudas Puodzukas leidt het Litouanian Transport & Road Research Institute en is de partner van Cohesion. Hij verwacht dat Kaunas, in tegenstelling tot de al bestaande vrije economische zones in Siauliai en Klaipeda, wél een succes wordt. "Onze centrale ligging tussen verschillende transportmodi verantwoordt de op- en overslagfunctie," betoogt hij. "Met EU-steun wordt een spoorroute uitgebouwd, die naar verwachting in Kaunas overschakelt op rails van het Oost-Europese type. De vrije economische zone van Klaipeda, met wie we waarschijnlijk zullen samenwerken, heeft meer kans op succes, als de haven wordt gemoderniseerd." Vlaamse bedrijven, zoals Deme en Haecon, haalden al opdrachten binnen bij de modernisering van de haven in Klaipeda. Peter Vanneck, internationale projectcoördinator van Soil & Silt (Deme): "Deme hoopt eveneens mee te kunnen werken aan de verbreding van de Nemunas-rivier, die Klaipeda met Kaunas verbindt." Hydro-finance (Deme) ten slotte bouwt de financieringsconstructie voor de vrije economische zone uit. Bedrijven die zich in de zone vestigen, krijgen de komende tien jaar een reductie op de vennootschapsbelasting van 50 tot 80%, betalen geen BTW, geen douanetaksen, geen immobiliënbelasting. "Neen," weerlegt Mindaugas Paunksnis, staatssecretaris voor Europese zaken. "Wij kopen op die manier geen werkgelegenheid weg bij buurlanden. Zonder de fiscale vrijstelling vinden we doodgewoon geen externe financiering voor onze infrastructuur." Hans Brockmans