In tien jaar de grootste

Tien jaar na de doorstart is AirAsia de grootste lagekostenmaatschappij van Azië. Het werd de afgelopen drie jaar verkozen tot beste lowcostmaatschappij ter wereld door luchtvaartadviesbureau Skytrax. De maatschappij is voor Azië wat Ryanair is voor Europa en Southwest voor Amerika. Oprichter Tony Fernandes nam in 2001 de verlieslatende maatschappij met 11 miljoen dollar schulden over voor een symbolische ringgit (de Maleisische munt). Een jaar later was het bedrijf al uit de rode cijfers. In 20...

Tien jaar na de doorstart is AirAsia de grootste lagekostenmaatschappij van Azië. Het werd de afgelopen drie jaar verkozen tot beste lowcostmaatschappij ter wereld door luchtvaartadviesbureau Skytrax. De maatschappij is voor Azië wat Ryanair is voor Europa en Southwest voor Amerika. Oprichter Tony Fernandes nam in 2001 de verlieslatende maatschappij met 11 miljoen dollar schulden over voor een symbolische ringgit (de Maleisische munt). Een jaar later was het bedrijf al uit de rode cijfers. In 2010 haalde het 988 miljoen euro omzet. De economische crisis leverde zusterbedrijf AirAsia X de eerste tegenslagen op. Eind deze maand vliegt de maatschappij voor het laatst op Parijs en Londen, en ook de lijnen naar India worden geschrapt. Het bedrijf verwijst naar de slechtere economie en hogere belastingen en brandstofprijzen als reden. Toch blijft AirAsia X het op zich goed doen: in 2011 vervoerde het 31 procent meer reizigers dan in 2010. AirAsia X plooit zich nu terug op zijn kernmarkten: Australië, China, Taiwan, Japan en Zuid-Korea. Er werken in totaal 8000 mensen bij AirAsia. Tony Fernandes kocht zich eind vorig jaar in als sterke man bij de Premier League-voetbalploeg Queens Park Rangers en heeft met Caterham F1 ook een formule 1-team als speeltje. De ondernemer spiegelt zich aan Richard Branson. Beide serieondernemers maakten een vliegtuigmaatschappij groot en zijn met hun flamboyante stijl een merk op zich. Fernandes werkte ooit voor Branson als accountant voor Virgin Records en nu zijn het zakenpartners: de Brit heeft een aandeel in AirAsia X, een zustermaatschappij die (middel)lange vluchten maakt. De groei van het luchtverkeer de komende jaren zal zich volgens analisten vooral in Azië afspelen. AirAsia mag daarom stevige concurrentie van andere maatschappijen verwachten. Vooral het Indonesische Lion Air werpt zich op als concurrent, maar ook Scoot (Singapore Airlines), Cebu Pacific Air (Filipijnen) en Citilink (Garuda Indonesia) willen een deel van de koek. Met AirAsia Thailand en AirAsia Indonesië heeft AirAsia twee joint ventures die zich op die markten richten. Dat AirAsia wil blijven groeien blijkt uit het aantal vliegtuigen dat het in zijn winkelmandje had op de luchtvaartbeurs in Le Bourget eind vorig jaar. De vliegtuigmaatschappij bestelde voor de komende jaren 200 A320 Neo-modellen bij Airbus. Volgens Airbus was dat contract, ter waarde van 18 miljard dollar, het grootste uit de luchtvaartgeschiedenis. De A320 Neo is een versie van de A320 die minder brandstof verbruikt. Van de A320 zelf bestelde AirAsia 75 toestellen. BENNY DEBRUYNE