De vraag naar staal in Europa zal de komende maanden niet fundamenteel stijgen en een tekort aan staal is er evenmin. De economische vooruitzichten zijn bovendien erg onduidelijk. Waarom heeft staalproducent ArcelorMittal dan toch onlangs beslist om de hoogovens van vier Europese vestigingen - waaronder die in Gent - opnieuw op te starten?
...

De vraag naar staal in Europa zal de komende maanden niet fundamenteel stijgen en een tekort aan staal is er evenmin. De economische vooruitzichten zijn bovendien erg onduidelijk. Waarom heeft staalproducent ArcelorMittal dan toch onlangs beslist om de hoogovens van vier Europese vestigingen - waaronder die in Gent - opnieuw op te starten? Lynn Robbroeckx, woordvoerder bij ArcelorMittal, laat weten dat de staalproducent hier en daar een 'technisch' herstel ziet voor het ogenblik. De eindconsument laat het met andere woorden nog steeds afweten, maar de afnemers van staal willen hun voorraden bijvullen - zegt de staalproducent. "Daarom hebben we beslist om enkele hoogovens weer op te starten", zegt Robbroeckx. Door de recessie nam de vraag naar staal sterk af en daalden de staalprijzen. Als antwoord op de crisis zetten staalproducenten het mes in de productie. Bij ArcelorMittal bijvoorbeeld werden 14 van de 25 hoogovens in Europa tijdelijk stilgelegd. "Misschien is het bedrijf daar te ver in gegaan, op een te korte termijn," speculeert Patrick Van den Bossche, directeur van de afdeling Metalen & Materialen bij beroepsfederatie Agoria. "De ruwe staalproductie in Europa is tijdens het eerste halfjaar van 2009 met liefst 43 procent blijven dalen, terwijl er wereldwijd sprake was van een daling van slechts 20 procent." Maar dan nog snapt Patrick Van den Bossche het signaal van ArcelorMittal niet. De bodem van de recessie werd dan wel bereikt - hopelijk - maar van een duidelijke heropleving van de economie is vooralsnog geen sprake. Zolang de consument een afwachtende houding aanneemt, en bijvoorbeeld geen nieuwe wagen koopt, is er voor de staalproducenten geen reden tot juichen. Of toch? "De staalproducenten produceren momenteel met verlies. Het ziet ernaar uit dat de staalprijzen weer zullen aantrekken vanaf september", zegt Van den Bossche. "ArcelorMittal ondermijnt de verwachte prijsevolutie echter door zijn hoogovens weer op te starten. Extra capaciteit op de markt heeft namelijk een neerwaartse druk op de staalprijs." Aan de andere kant vermoedt Patrick Van den Bossche dat de staalprijzen kunnen stijgen door de recente beslissing van de Europese Commissie om een heffing van 24 procent in te stellen op de import van Chinees walsdraad - een staalproduct. "Duidelijk een zoethoudertje voor de Europese staalproducenten. Importheffingen schermen de Europese markt af voor staal van buitenaf, waardoor in Europa artificieel hoge staalprijzen ontstaan in vergelijking met andere werelddelen." Een opwaartse druk, jawel. "Slecht nieuws voor de staalafnemers, en op lange termijn nefast voor de Europese staalindustrie." Allemaal zeer bizar, besluit Patrick Van den Bossche. C.D.C.