Het Antwerpse advocatenkantoor La-On opent in september 2016 een kantoor in Firenze. Met een kantoor in Bologna was het al in Italië actief. "In Italië is er veel vraag naar onze expertise in debiteurenbeheer en het technische platform dat dit ondersteunt", verantwoordt managing partner Paul Cools.
...

Het Antwerpse advocatenkantoor La-On opent in september 2016 een kantoor in Firenze. Met een kantoor in Bologna was het al in Italië actief. "In Italië is er veel vraag naar onze expertise in debiteurenbeheer en het technische platform dat dit ondersteunt", verantwoordt managing partner Paul Cools. La-On Bologna werd zeven jaar geleden opgericht als een spin-off van Antwerpen. Dat gebeurde door medewerkers die eerst vanuit Antwerpen in Italië de achterstallige betalingen inden voor kmo's en grote klanten zoals energie- en telecombedrijven. "We gingen in op de vraag van onder meer American Express of we dat ook in Italië konden doen voor lokaal werk", getuigt Cools. "Bologna en Firenze zijn zelfstandige kantoren die door ons gerund worden en een beroep doen op onze expertise." Cools richtte La-On in 1992 op. Het gros van de omzet halen de dertig medewerkers uit handelsrecht en incasso. Vanuit Antwerpen worden voor klanten in heel Europa geschillen over niet-betaalde facturen geregeld. Dat gebeurt met eigen software die La-On toelaat rechtstreeks in het IT-netwerk van zijn cliënten in te loggen en bijvoorbeeld een profiel van wanbetalers op te maken. Die cliënten kunnen de informatie digitaal raadplegen. Met de functie Scan & Collect kunnen ze onbetaalde facturen met hun smartphone naar La-On doorsturen. La-On speelt zo in op de ideeën van de Oxford-professor Richard Susskind, de auteur van The End of Lawyers?. "Binnen vijf tot tien jaar zal een tweede automatiseringsgolf de juridische wereld zwaar door elkaar schudden en de behoefte aan menselijk advies verminderen", zei Susskind in Trends. "Veel juridisch werk is repetitief. Door de automatisering van de processen kunnen de kosten worden beperkt. Dat werk kan en zal worden overgenomen door machines, die perfect beheerd kunnen worden door niet-juristen." Heel wat grotere kantoren kijken wat neer op wanbetalingsdossiers. Laat net dat de niche zijn van La-On. Cools: "Al het standaardwerk bij de inning van facturen verloopt efficiënt via digitale technieken. Medewerkers, die geen advocaat maar wel paralegal zijn, bemannen ons servicecenter, dat het contact met de wanbetalers onderhoudt. Onze advocaten doen het pleitwerk. Activiteiten met toegevoegde waarde gebeuren door de advocaten, de rest niet. De cliënten betalen er ook minder voor. Slechts zo kan de advocatuur overleven en innoveren." Het advocatenkantoor volgt een strakke methodiek van een eerste aanmaning, gevolgd door een onderzoek naar de financiële staat van de wanbetaler. "We willen te allen prijze processen vermijden", aldus Cools. "Bemiddeling herstelt bijna altijd de relatie tussen beide partijen. Op die manier behoudt onze cliënt zijn klanten." Pas wanneer bemiddeling niet mogelijk is en de zekerheid er is om de achterstallige som te kunnen innen, schakelt La-On via aanbesteding een gerechtsdeurwaarderkantoor in. Dat moet zich strikt houden aan gedragsregels om dure dagvaardingen te vermijden. "We zetten mystery callers in als fictieve wanbetalers om te controleren of ze correct en vriendelijk worden benaderd", zegt Cools. Hans Brockmans, fotografie Thomas De Boever