In Glendale, een voorstad van Los Angeles, worden de bezoekers begroet door een standbeeld van Mickey Mouse met uitgestrekte armen. Hij heeft zijn blik gericht op een paal met acht wegwijzers. Die geven de afstand aan naar acht locaties: Disneyland in Parijs en Californië, Disney World in Orlando en de pretparken in Tokio, Sjanghai en Hongkong. Een wegwijzer wijst in de richting van het eiland Castaway Cay in de Bahama's, een van de bestemmingen van de Disney-cruise, en een andere in de richting van het Aulani-hotelcomplex in Hawaï. Glendale is het creatieve centrum van Disney. De innovatie en de research voor de pretparken -- die voor een derde van de inkomsten van de groep zorgen -- worden ontwikkeld in een dozijn gebouwen verspreid over de site. Daar werken bijna duizend imagineers (een samentrekking van imagination en engineer). De voorbije zestig jaar waren deze creatievelingen uit 140 disciplines zowel verantwoordelijk voor de kastelen van Doornroosje, die in alle zes de pretparken opduiken, als voor de inrichting en de aankleding van de achttien hotels met 24.000 kamers.
...

In Glendale, een voorstad van Los Angeles, worden de bezoekers begroet door een standbeeld van Mickey Mouse met uitgestrekte armen. Hij heeft zijn blik gericht op een paal met acht wegwijzers. Die geven de afstand aan naar acht locaties: Disneyland in Parijs en Californië, Disney World in Orlando en de pretparken in Tokio, Sjanghai en Hongkong. Een wegwijzer wijst in de richting van het eiland Castaway Cay in de Bahama's, een van de bestemmingen van de Disney-cruise, en een andere in de richting van het Aulani-hotelcomplex in Hawaï. Glendale is het creatieve centrum van Disney. De innovatie en de research voor de pretparken -- die voor een derde van de inkomsten van de groep zorgen -- worden ontwikkeld in een dozijn gebouwen verspreid over de site. Daar werken bijna duizend imagineers (een samentrekking van imagination en engineer). De voorbije zestig jaar waren deze creatievelingen uit 140 disciplines zowel verantwoordelijk voor de kastelen van Doornroosje, die in alle zes de pretparken opduiken, als voor de inrichting en de aankleding van de achttien hotels met 24.000 kamers. In een van de gebouwen stoten de bezoekers op een bibliotheek met werken over Chinese schilderijen, Mexicaanse kunst of figuratieve werken van Paul Klee. De 120.000 schetsen en plannen die er angstvallig worden bewaard, onthullen alles wat de imagineers ooit inspiratie heeft gebracht. Bij het verlaten van deze plek kom je in een ander gebouw met dromerige verrassingen terecht: de spelonk van de speciale effecten. Te midden van een verduisterde zaal opent een roze bloem haar blaadjes en laat daarbij blauwachtige glinsters neerdwarrelen. "Dat is pas toverij", glimlacht Kevin Basham, de bedenker van de rondleiding. De bloemknop die zich tussen de blaadjes aftekent, maakt deel uit van een van de hoofdprojecten voor Disney World in Orlando: een Avatar-attractie. Op het dak van een nabijgelegen parking prijkt tijdelijk een kunstmatige waterval die in 2017 een deel zal zijn van de nieuwe attractie, geïnspireerd op de sciencefictionfilm. De filmproducent James Cameron kwam persoonlijk toezien op het goede verloop van de werken. In een speciale zaal die de naam Dish toebedeeld kreeg, kon hij een blik in de toekomst werpen. Met zeven computers worden er op de vier muren beelden van zeer hoge kwaliteit geprojecteerd van projecten die zich in de ontwikkelingsfase bevinden. Met een 3D-bril en een zwarte bolhoed met lichtsensoren op het hoofd worden de bezoekers meegesleurd in een virtuele wereld waarin ze de kleinste details kunnen zien. "Zo kunnen we fouten rechtzetten voordat we tot de productie overgaan", legt Mark Mine, de technologiedirecteur van Walt Disney Imagineering, uit. Die zaal werd ook gebruikt door Bob Iger, de algemeen directeur van de groep, om van op afstand de inrichting te overzien van de hotelkamers in het pretpark van Sjanghai, dat met een budget van meer dan 5,5 miljard dollar eind volgend jaar de deuren moet openen. Ook John Lasseter, de artistiek directeur van de Pixar-studio's, die aan de basis lagen van Toy Story en Finding Nemo, is naar Anaheim, de zuidelijke voorstad van Los Angeles, afgezakt om de productie van de nieuwe Cars-attractie in goede banen te leiden. Lasseter nam de touwtjes van het project opnieuw in handen nadat het animatiebedrijf in 2006 voor 7,4 miljard dollar door Disney werd overgekocht. De specialist in 3D-animatiefilms moest de creativiteit, waaraan het Disney de jongste jaren ontbrak, opnieuw stimuleren en de successen op het grote scherm omtoveren tot kwaliteitsattracties. "Van bij de eerste Pixar-films in 1995 hadden wij al contact met de ingenieurs van Glendale om onze geanimeerde wereld in realiteit om te zetten", verklaart Liz Guazzano, producente themaparken bij Pixar. Het heeft Disney vijf jaar gekost om de gloednieuwe Ratatouille-attractie 'Het waanzinnige avontuur van Remy' op poten te zetten. Bij de attractie, die meer dan 200 miljoen euro heeft gekost, grijpen bezoekers de staart van de ratten vast en worden ze meegesleurd in een wilde rit door de keukens en eetzaal van het restaurant Chez Gusteau. De attractie opende op 10 juli de deuren in het Walt Disney Studios Park in Marne-la-Vallée, samen met een restaurant dat voor bijna dertig euro een menu van Saint-Emilionwijn, brie de Meaux en uiteraard ratatouille serveert. De bezoekers kunnen terecht in een winkel met producten rond de met een Oscar bekroonde tekenfilm. De nieuwe attractie zou meer bezoekers naar de Disney Studios moeten trekken en het toerisme in Marne-la-Vallée moeten opkrikken. De Pixar-film bracht een recordbedrag van 65,6 miljoen dollar op in de Franse bioscopen, op de Verenigde Staten na de grootste markt ter wereld. Disney besloot om in 2016 een Iron Man-attractie -- gebaseerd op de superheld met het ijzeren harnas uit de Marvel-studio's, in 2009 ook door de groep overgenomen -- in het pretpark van Hongkong te openen. De film kende de beste start ooit in de Chinese bioscoopgeschiedenis en bracht een recordbedrag van 121 miljoen dollar op. Ook daar moet de attractie meer bezoekers aantrekken om de hevige concurrentie van het Ocean Park tegen te gaan. "Een pretpark probeert elk jaar 15 tot 20 procent van zijn aanbod te vernieuwen in de hoop dat 60 procent van de bezoekers binnen de drie jaar opnieuw het park bezoekt", aldus Didier Arino, directeur van Protourisme, een Frans toeristisch studie- en adviesbureau. "In het geval van Disney is de kostprijs van de attracties niet te vergelijken met die van de directe concurrenten. De groep neemt een groot risico." De laatste grote werf in Parijs was de Tower of Terror, die in 2008 geopend werd. De spooklift van het Hollywood Tower Hotel kostte twee keer minder dan de Remy-attractie. In tijden van economische crisis en met een nog altijd hoge schuldenlast neemt het bedrijf heel wat risico's om er weer bovenop te komen. "De financiële structuur van Euro Disney (de uitbater van het Franse pretpark, nvdr) is nog steeds zwaar, met eind maart een nettoschuld van 1,755 miljard euro, die blijft oplopen, mede door de opname van 100 miljoen euro aan hernieuwbare kredietlijnen", legt Harold De Decker, analist bij Oddo uit. Maar de investeringen zijn noodzakelijk. Vorig jaar trokken 14,9 miljoen bezoekers naar Marne-la-Vallée tegenover 16 miljoen het jaar daarvoor. Dat is slecht nieuws voor de groep, hoewel de gemiddelde uitgave per bezoeker ondertussen van 46,4 naar meer dan 48 euro is gestegen. "Een kleiner aantal bezoekers die elk meer uitgeven is beter dan andersom", vervolgt Arino. Om een vast aantal bezoekers te blijven aantrekken en afgeleide producten zoals knuffeldiertjes en speelgoed aan de man te brengen, heeft Disney eind 2012 nog maar eens het chequeboekje bovengehaald. De groep kocht Lucasfilm, de studio die aan de basis ligt van de Star Wars-films, voor 4,1 miljard dollar over. Ze zijn op dit moment druk bezig met het filmen van een nieuwe trilogie rond Luke Skywalker. Enkele imagineers hebben na het ondertekenen van strikte geheimhoudingsverklaringen de scenario's al mogen inkijken, om nieuwe attracties te kunnen bedenken. De vorige attractie uit de wereld van Dark Vader was de vluchtsimulator in de Star Tours-ruimte. De simulator uit 1987 werd onlangs gemoderniseerd in de Verenigde Staten en Japan, maar nog niet in Parijs. De toekomst van de meest bezochte trekpleister in Frankrijk rust dus volledig op de harige schoudertjes van Remy.L'EXPANSIONDisneyland Parijs neemt heel wat risico's om er financieel bovenop te komen.