De overname van TeleSign is de grootste overname van Proximus sinds de acquisitie van Telindus in 2006. Proximus betaalt 230 miljoen dollar (211 miljoen euro) voor de Californische technologieleverancier, die 100 miljoen dollar omzet haalt. Sinds zijn oprichting in 2005 heeft TeleSign volgens Crunchbase 78 miljoen dollar durfkapitaal gekregen van March Capital Partners, Telstra Ventures en andere. Als privaat bedrijf publiceert het geen winstcijfers. "Maar TeleSign was wel degelijk winstgevend", verzekert Alexandru Filip, de woordvoerder van Proximus. De omzetgroei van TeleSign over de periode 2013-2016 was volgens Filip 27 procent, wat naar internetnormen vrij bescheiden is.

Toch moet de acquisitie een forse groeistoot geven aan BICS, het dochterbedrijf van Proximus dat een van de grote draaischijven van de internationale communicatiemarkt is. "Wij zijn marktleider in Europa en Afrika en een uitdager in Azië en de Verenigde Staten", zegt Filip. BICS haalde vorig jaar 1,17 miljard euro omzet uit spraakverkeer. Dat was een daling met 13 procent. Die achteruitgang was bijna uitsluitend het gevolg van de scherpe prijsconcurrentie, want de spraakvolumes daalden amper met 0,3 procent. In dataverkeer, waarin BICS een belangrijke roaminghub is, steeg de omzet met 9,6 procent tot 292 miljoen euro. Maar ook daar daalden de prijzen fors. De volumestijging bedroeg 18,5 procent. In totaal daalde de courante bedrijfskasstroom van BICS vorig jaar met ruim 7 procent tot 149 miljoen euro over een 9,6 procent lagere omzet van 1,46 miljard.

Om in die hypercompetitieve omgeving toch te groeien, was BICS twee jaar geleden al begonnen met de ontwikkeling en de verkoop van geavanceerde messaging-, antifraude- en authenticatiediensten. "Wij waren een beginner op dat terrein. Met de overname worden we de leider", zegt Filip.

TeleSign ontwikkelt communicatiediensten in de cloud en laat programmeurs toe eenvoudig en snel klik-om-te-bellen- of klik-om-een-sms-te-sturen-functies in hun vaste en mobiele toepassingen te integreren. Klanten van over de hele wereld kunnen zo gratis en direct contact opnemen met de eigenaar van de toepassingen. Concurrenten van TeleSign op dat terrein zijn Twilio, Genband en Nexmo/Vonage, volgens een IDC-rapport.

Historisch zit de basis van TeleSign echter bij de levering van tweefactorauthenticatiediensten voor de inbouw in webtoepassingen en bij fraudebestrijding. Hun PhoneID Score-dienst verzamelt informatie over alle mobieltjes wereldwijd en geeft hen een score voor betrouwbaarheid. Tweefactorauthenticatie is de webversie van wat de banken al een eeuwigheid gebruiken in de vorm van een bankkaart en een pincode, die beide aanwezig moeten zijn. TeleSign werkt met negen van de tien grootste Amerikaanse webbedrijven en onder meer met Salesforce, Evernote en Tinder.

Enkele dagen geleden lanceerde TeleSign zijn communicatieplatform-als-een-dienstproduct, dat programmeurs direct kunnen beginnen te gebruiken voor nieuwe ontwikkelingen met spraak, tekst en video. De tarifering gebeurt volgens het verbruik, met microbetalingen. IDC voorspelt dat de omzet met dat soort platformen met een factor 8 zal stijgen tot 8,2 miljard dollar tussen 2016 en 2021. Zij zijn directe concurrentie met diensten als Skype.

BICS ziet op drie manieren een hefboom in TeleSign. "Het geeft ons toegang tot een klantenbasis van 500 grote bedrijven, waarvan er maar vijf met de onze overlappen. Wij krijgen toegang tot de knowhow van TeleSign en wij geven hen toegang tot ons wereldwijde netwerk en tot cloudnummers in elk land (nodig om wereldwijd tegen lokaal tarief te kunnen communiceren, nvdr). Ten slotte krijgen we een veel bredere toegang tot de Amerikaanse markt. Daar zijn we pas vijf jaar geleden gestart en hebben we nu een marktaandeel van 15 procent."