Postbuzz is het beste te omschrijven als een digitaal prikbord waar buurtbewoners, lokale handelaars, verenigingen en lokale overheden informatie met elkaar kunnen delen. Die informatie kunnen ze linken aan wijken, straten en zelfs individuele adressen. Daardoor kunnen inwoners informatie wegfilteren en enkel de nieuwtjes over hun directe omgeving overhouden. Vandaag start de dienst in Antwerpen, Gent en Hasselt. De komende maanden moet er een rist Vlaamse gemeenten bij komen. Binnen een paar jaar wil Postbuzz ook in het buitenland actief zijn.

Bij Postbuzz zijn iMinds PMV, IWT, VUB en Startit@KBC, een startersinitiatief van KBC, betrokken. Veel start-ups in Vlaanderen kunnen op minder ondersteuning rekenen. Ook intern kan Postbuzz terugvallen op veel expertise. CEO Nick Decrock is een serieondernemer. Hij is vooral bekend van de incubator Kaai16 en van Nocus, een reclamebureau dat al vroeg focuste op sociale media. De medeoprichters Geert Van Boven en Koen Hoebeek hebben allebei ook veel ervaring, in marketing en IT.

In de raad van bestuur zit Dirk Oosterlinck. Hij is een gewezen topmanager van bpost en is nu managing partner bij Uest, het bedrijf achter de seniorenpolsband Embracelet, waar ook Mark Coucke is ingestapt.

Patenten

Ondanks de omkadering en het ervaren team staat Postbuzz voor een moeilijke uitdaging. Internationaal doorbreken wordt niet makkelijk. Er zijn al hyperlokale platformen, in het bijzonder Nextdoor. Die Amerikaanse start-up profileert zich als een privénetwerksite voor buurtbewoners. Nextdoor bestaat sinds 2010. Het heeft al meer dan 210 miljoen dollar opgehaald en wordt op meer dan 1 miljard dollar gewaardeerd. In de Verenigde Staten zijn ook andere hyperlokale sites opgestart. Ze gingen failliet of kunnen de verwachtingen niet inlossen.

De vraag is hoe Postbuzz kan doorbreken, zeker nu er slechts 700.000 euro aan kapitaal en achtergestelde leningen is opgehaald. "Ik denk echt wel dat we de code hebben gekraakt", zegt Nick Decrock. "Dat zijn grote woorden, maar het concept heeft veel potentieel en het heeft een uniek model. Gebruikers hoeven slechts hun postadres in te vullen om meteen alle nuttige informatie over hun buurt te zien. Ze hoeven zich niet te registeren. Dat moet wel als je zelf berichten wilt posten."

"De koppeling met een fysiek adres is gepatenteerd in Europa en in de Verenigde Staten. In Amerika hebben we zelfs ons businessmodel laten patenteren, omdat dat daar mogelijk is. Om de expansie voort te zetten werken we aan een nieuwe kapitaalronde met 1,5 miljoen euro als doelstelling. Nu bestaat het team uit zeven medewerkers. Daar moeten op korte termijn vijftien mensen bij komen."

Twee inkomstenstromen

Postbuzz rekent op twee soorten inkomsten. Lokale overheden betalen een vast jaarlijks bedrag. Ze kunnen ongelimiteerd berichten posten op de digitale prikborden van hun gemeente en ze krijgen nog een aantal extra functionaliteiten. De stad Gent zou 20.000 euro betalen. De participerende overheden kunnen Postbuzz promoten in hun communicatie. Daardoor zou de naambekendheid snel moeten toenemen.

Een andere inkomstenbron zijn commerciële profielen met extra functionaliteiten voor lokale handelaren en verenigingen. "Voor die twee is het vaak niet gemakkelijk online hun doelpubliek te bereiken", zegt Decrock. "Met Postbuzz willen we hen een dienst aanbieden waarmee ze de buurtbewoners op een betaalbare, performante en duurzame manier kunnen bereiken. Folders en post in de brievenbus zijn vaak niet het geschikte kanaal voor hen, zeker omdat ongeveer 20 procent van de Vlamingen stickers op zijn fysieke brievenbus heeft hangen om ongeadresseerde reclame te weren. Daar willen we met Postbuzz een alternatief voor bieden. Bovendien kun je ook zien in welke straten hoeveel buurtbewoners de folders hebben gelezen."

Uitvoerige test

Decrock hoopt dat de lokale handelaars snel mee op de kar springen. Met Unizo is er een samenwerking, zodat de aangesloten leden kunnen inloggen met hun gegevens bij de middenstandsorganisatie. Maar cruciaal wordt de populariteit bij de buurtbewoners. "De uitdaging is dat een buurtbewoner de reflex krijgt om Postbuzz te checken telkens als hij iets over zijn buurt wil weten", aldus Decrock. "In een voorbereidende fase was er een uitvoerige gebruikerstest in samenwerking met het ICT-onderzoekscentrum iMinds. Die resultaten waren positief, maar het is natuurlijk afwachten of voldoende mensen het nuttig vinden."