Gelooft u nog in een onderhandeld akkoord?

PIETER TIMMERMANS. "Voor de politieke crisis was sprake van een positieve evolutie in de Britse regering, die aanvaard leek te hebben dat een harde brexit alleen maar verliezers oplevert. Nu lijkt een akkoord weer minder waarschijnlijk, maar ik geloof er wel nog in. De voorstellen die premier Theresa May heeft gedaan, zijn nog warrig en onduidelijk. Ze draait nog altijd om de hete brij heen. Op bepaalde waarden kan Europa niet toegeven. En uittreden kan niet beter zijn dan in de Europese Unie blijven. Dat willen de Britten nog altijd. Ze willen de voordelen zonder de nadelen.

"Wij pleiten ervoor een scenario zonder akkoord te vermijden en, als dat nodig is, de onderhandelingsperiode te verlengen. De brexit is te belangrijk en de impact op de economie te groot om die zomaar op zijn beloop te laten."

In de veronderstelling dat de brexit er komt, hoe ziet een goed akkoord er dan uit voor de Belgische bedrijven?

TIMMERMANS. "Wij pleiten voor een correcte brexit met een goed akkoord over de boedelscheiding en met duidelijkheid over een duurzame, nieuwe relatie. Douanetarieven en handelsrestricties moeten worden vermeden. Niet-tarifaire handelsbelemmeringen zoals regels en procedures moeten op elkaar worden afgestemd. En we vragen een gelijk speelveld tussen de Europese Unie en het Verenigd Koninkrijk om te exporteren, te importeren en te investeren.

"We vragen ook dat over alles eerst wordt onderhandeld en dat het akkoord dan in één keer wordt uitgevoerd. Als je stapje voor stapje werkt, zal de overgang lang duren en worden de bedrijven geconfronteerd met vijf à tien jaar onzekerheid."

Met Airbus en Philips hebben twee grote bedrijven gewaarschuwd dat ze hun aanwezigheid in het Verenigd Koninkrijk na een harde brexit zullen afbouwen. Hoort u soortgelijke geluiden bij Belgische bedrijven?

TIMMERMANS. "Ik heb geen weet van bedrijven die nu al hebben beslist activiteiten terug te halen. Ik kan me voorstellen dat sommige ondernemingen hun conclusies zullen trekken als er tarieven komen en als de mobiliteit van personeel wordt bemoeilijkt. Nu worden een plan B en C gemaakt. Als het tot een harde brexit komt, mag het niet verwonderen dat die worden uitgevoerd."

Moeten Belgische bedrijven zich voorbereiden op een no-dealbrexit? Wat betekent dat concreet?

TIMMERMANS. "Wij adviseren al vanaf het begin: hoop op het beste, bereid je voor op het slechtste. Je moet nagaan wat tarieven betekenen voor je prijzen en je concurrentiepositie. Je moet je afvragen of je personeel nog makkelijk kan reizen. Zullen je producten toelating nodig hebben voordat ze op de markt komen? En voor grote bedrijven is het de vraag wat de impact is op hun productieketens, als die aan beide zijden van het Kanaal lopen. Er is gewoon nog veel onzekerheid, en die weegt zwaar voor de bedrijven."