Curetis, dat vorige week zijn beursdebuut maakte, vist in hetzelfde vijvertje als het Mechelse Biocartis en een rist andere bedrijven die gespecialiseerd zijn in medische diagnose. Net als Biocartis heeft Curetis een minilabo ontwikkeld voor het snel testen op allerlei ziektes, via cartouches waarin menselijk materiaal wordt geanalyseerd. Sinds eind vorige week noteert Curetis op Euronext Brussel en Amsterdam. De voor de hand liggende keuze Frankfurt was geen optie, zegt topman Oliver Schacht, die eerder al een pak beurservaring opdeed als CEO van het biotechbedrijf Epigenomics.

Waarom kiest u voor een notering in Amsterdam en Brussel?

Schacht: "U bedoelt 'waarom niet in Frankfurt?' Ik heb zelf een beursintroductie in Frankfurt gedaan en aan den lijve ondervonden hoe het was er zeven jaar beursgenoteerd te zijn. Het was voor mij duidelijk dat we daar niet naartoe zouden gaan. We hebben er geen analisten in healthcare. De laatste Duitse biotechbeursgang in Frankfurt dateert trouwens van 2007. We hebben wel een handvol fondsen die gespecialiseerd zijn in healthcare, maar daarvoor maakt het niets uit of we nu genoteerd zijn in Frankfurt, Amsterdam, Parijs, Londen of New York.

"Als je het bekijkt vanuit het standpunt van diagnostica en medische instrumenten, zijn Euronext Amsterdam en Brussel de natuurlijke keuze. In Nederland heb je investeerders als LSP en Forbion. In Brussel zette Biocartis een geweldig precedent, en er is ook MDxHealth, kerels die ik al ken van toen ze nog OncoMethylome Sciences heetten en een concurrent waren voor Epigenomics. En we vinden in België ook investeerders als LSP Health Economics Fund met Rudy Dekeyser (de voormalige baas van het VIB, nvdr)."

U bent slecht nieuws voor Biocartis?

Schacht: "Ik hoop van niet. Ik vind wel dat zij goed nieuws zijn voor ons. Ik geloof dat we in hetzelfde schuitje zitten, met eenzelfde doelstelling. Wij willen dat diagnostiek in ziekenhuizen in de 21ste eeuw moleculair wordt. Hoe meer bedrijven die richting uitgaan, hoe beter."

Hoe ziet u Biocartis evolueren?

Schacht: "Dat het in de lente een bijzonder succesvolle beursgang deed, was heel belangrijk in onze beslissing hier als nv naar de beurs te gaan. Ik ken zowel Rudi Mariën als Biocartis-oprichter Rudi Pauwels al vele jaren en ik heb enkel het grootste respect voor hen. Zij weten wat ze aan het doen zijn. Het Idylla-platform van Biocartis heeft trouwens dezelfde oorsprong als ons Unyvero-platform. Onze COO, CTO en medisch directeur lagen, toen ze nog bij Philips werkten, aan de basis van verschillende patenten voor Idylla. We kennen de mensen van Biocartis dus heel goed. Ze hebben het geweldig gedaan.

"De strategische keuze van Biocartis om in oncologie te gaan, verschilt wel van de onze. Wij geloven dat strategisch gezien in infectieziekten de hoogdringendheid, de noodzaak voor een arts om snel een antwoord te krijgen, groter is dan in oncologie. Ik was bij Epigenomics dertien jaar actief in oncologie, dus dat domein ken ik vrij goed. Ik heb oncologieproducten in Europa gelanceerd en met partners in de VS en in Azië, en ik weet dat het in oncologie minder noodzakelijk is dat je absoluut een resultaat binnen enkele uren moet hebben. Mensen zijn het gewoon laboresultaten pas dagen later te hebben. Daarom hebben wij beslist te focussen op infectieziekten, op ziekenhuispatiënten met zware infecties, ook omdat het ons toelaat te werken in een omgeving met duidelijke terugbetaling. Dit soort patiënten wordt in de meeste Europese markten gedekt.

"We hebben trouwens in de markt nog nooit iemand van het verkoopteam van Biocartis ontmoet. Biocartis gaat dan ook naar de labo's voor moleculaire pathologie om zijn tests te verkopen, terwijl wij naar de microbiologielabs en afdelingen intensieve zorg gaan. Dat is een heel verschillend verkoopkanaal, vrijwel zonder enige overlapping. Wie we wel vaak ontmoeten, zijn de mensen van bioMérieux."

BioMérieux is de echte concurrentie?

Schacht: "Ja. Er is ook GenMark, dat zijn platform ePlex in de lente wilde lanceren en het uitstelde tot het laatste kwartaal. Om dan onlangs aan te kondigen dat het opnieuw moet uitstellen tot het eerste kwartaal van volgend jaar. Maar ik verwacht dat GenMark een directe concurrent wordt in infectieziekten. Biocartis heeft aangegeven dat het op termijn ook content voor infectieziekten wil ontwikkelen, en dat is strategisch gezien ook perfect zinvol. Maar wanneer zij daarmee op de markt komen, zullen wij daar al enkele jaren zijn, net als bioMérieux, en ook GenMark er al een tijdje zijn. Ze komen dus vrij laat in infectieziekten."

U hebt geen plannen om samen te werken met Biocartis?

Schacht: "Zo is dat. Maar ik sluit dat ook niet uit. Dit gaat niet om een paar vrij kleine spelers die elkaar beconcurreren, en de rest die in een vacuüm zit. Het gaat over het samen bouwen van een moleculaire diagnostische business in ziekenhuizen."

Biocartis opteerde sneller in zijn ontwikkeling voor de beurs. Had u de beursgang niet vroeger moeten doen?

Schacht: "Neen. Ik bracht Epigenomics in 2004 naar de beurs in Frankfurt. Achteraf bekeken was dat veel te vroeg. We waren nog jaren verwijderd van een commercieel product. En geloof me vrij, pas wanneer je je systeem bij echte klanten hebt in een normale werkomgeving, leer je hoe robuust het is. Het was dus belangrijk eerst die feedback te krijgen van onze klanten en de verbeteringen in ons systeem in te bouwen. Dat hebben we de voorbije twee jaar gedaan. Pas nadien konden we ons voorbereiden op een beursintroductie. Je wil niet in een situatie verzeilen waarbij je als beursgenoteerd bedrijf technische problemen ondervindt. Kijk naar GenMark, dat op Nasdaq is genoteerd. Die recente aankondiging dat het opnieuw moet uitstellen, is voor een belegger een ramp."

Waar moet Curetis over vijf jaar staan?

Schacht: "Als we onze strategie en businessplan kunnen volgen, zijn we dan commercieel actief in de grootste drie regio's in de wereld. In Azië zijn we dan ook aanwezig in China. Tegen dan zullen alle analisten unaniem zeggen dat we winstgevend zijn en snel groeien, en ik zal hen geen ongelijk geven. Maar wat ik duidelijk niet kan uitsluiten, is dat de kans bestaat dat en route een van de grote spelers dit bedrijf overneemt. Zoals het Amerikaanse BioFire Diagnostics is overgenomen door bioMérieux, of GeneWEAVE door Roche Diagnostics. De meeste diagnosticabedrijven worden na de goedkeuring door de FDA op een zeker moment overgenomen. We stappen dus met onze ogen wijd open naar de beurs. Vanaf de dag dat je genoteerd bent, sta je elke dag te koop, een aandeel per keer."