Filip Van Hool, de CEO van Van Hool, is al jaren bijzonder enthousiast over zijn filiaal in Skopje, de hoofdstad van Macedonië. De productie startte er in de zomer van 2013. Initieel werden daar de eenvoudige voertuigen gebouwd. Op die manier kon de Belgische industriële onderneming de concurrentie aan met andere producenten in lagelonenlanden.
...

Filip Van Hool, de CEO van Van Hool, is al jaren bijzonder enthousiast over zijn filiaal in Skopje, de hoofdstad van Macedonië. De productie startte er in de zomer van 2013. Initieel werden daar de eenvoudige voertuigen gebouwd. Op die manier kon de Belgische industriële onderneming de concurrentie aan met andere producenten in lagelonenlanden.Maar gaandeweg wordt Macedonië belangrijker. Sinds vorig jaar bouwt Skopje meer voertuigen dan Koningshooikt: de teller klokte af op 569 versus 434 voertuigen. Dit jaar zal de kloof nog vergroten: 800 versus 400 voertuigen. Maar de bakermat in Koningshooikt doet steeds meer engineering, naast de ontwikkeling en de productie van complexe voertuigen (onder meer trambussen met alternatieve aandrijving). "We laten de thuisbasis absoluut niet varen", benadrukt Filip Van Hool. "We investeerden sterk in engineering en nieuwe producten. Het is Koningshooikt én Skopje. De één kan niet zonder de ander. We blijven in België de vierde industriële werkgever in de privésector."De omzet van het overkoepelende moederbedrijf nv Immoroc daalde vorig jaar echter met 6 procent, doordat een aantal van de bestelde en in Koningshooikt gemaakte voertuigen pas dit boekjaar worden afgeleverd. Daarnaast speelden vertraagde buitenlandse overheidsbestellingen een rol. "Overheden twijfelen welk type aandrijfsystemen ze zouden nemen, vanwege de subsidies voor milieuvriendelijke voertuigen." Ook de naweeën van de brexit blijven voelbaar. "Door het goedkope pond werden onze voertuigen een vijfde duurder. Van 70 voertuigen per jaar zakte onze verkoop vorig jaar naar 20 voertuigen. Maar 2018 ziet er beter uit in het Verenigd Koninkrijk. We laten die belangrijke markt niet schieten."Ten slotte wordt die omzetdaling nog eens vertekend door de lagere lonen in Skopje. Die leiden ook tot lagere eindprijzen en dus tot een lagere omzet. Al die factoren deden ook de bedrijfswinst dalen, met 6 miljoen euro, of een kwart. Die bedrijfswinst leed ook nog eens onder wisselkoerseffecten.In Koningshooikt vermindert de tewerkstelling al jaren. Vorig jaar verdwenen er 192 banen, bijna allemaal arbeiders. Het aantal werknemers zakte er van 3674 in 2016 naar 3482 vorig jaar. Zeven jaar geleden werkten er nog 4100 mensen in eigen land. "De daling hangt bijna uitsluitend samen met natuurlijke afvloeiingen", nuanceert Filip Van Hool. "In 2018 groeit het aantal werknemers in Koningshooikt opnieuw. We hebben die mensen nodig, maar we vinden ze bijna niet. Dat geldt zeker voor technisch geschoolde mensen. Door de krapte op de arbeidsmarkt hebben we 220 vacatures."In Skopje groeide ook vorig jaar het aantal werknemers, eind vorig jaar al tot 1095 mensen. Die zijn bovendien veel goedkoper dan de mensen in Koningshooikt. Ze kostten de onderneming geen 10 miljoen euro personeelskosten in 2017. Voor de bijna 3500 mensen in ons land werd 162 miljoen euro aan personeelskosten betaald. Een Belgische arbeider is ruim vier keer duurder dan een Macedonische.Terwijl het Balkanland groeit en bloeit, gaat het in België dus moeizaam. En dat dan nog in een periode van hoogconjunctuur. Er rest Koningshooikt wel een troost. In de Verenigde Staten verkoopt Van Hool zijn voertuigen via ABC Bus Companies in Minnesota, waarin het een belang van 37,75 procent heeft. Dat belang leverde vorig jaar 4,6 miljoen extra nettowinst op. Een groot deel van die rijdende winstmakers in de Verenigde Staten wordt nog altijd in Koningshooikt gemaakt. Het zijn onder meer hoogwaardige dubbeldekkers, en luxueuze, op maat gemaakte touringcars.