Pfizer heeft de voorbije jaren meermaals in het stof gebeten bij zijn overnamepogingen. Zo heeft het vruchteloos geprobeerd het Britse AstraZeneca te verwerven en aasde het ook op Actavis, de voorloper van Allergan. Allergan werd in november 2014 ingelijfd door Actavis, dat toch koos voor de naam Allergan. En ook bij Pharmacyclics kreeg Pfizer het deksel op de neus. Bij enkele anderen werden vergevorderde gesprekken afgebroken omdat de prijs te hoog was.

Maar Ian Read, de CEO van Pfizer, geeft de moed niet op en heeft volgens The Wall Street Journal onlangs contact gezocht met Brent Saunders, zijn collega bij Allergan. En die zit in de spreekwoordelijke zetel. Saunders weet maar al te goed dat Read er vooral op gebrand is te profiteren van de Ierse thuisbasis van Allergan. Met de overname kan Pfizer zijn fiscale domicilie versassen naar Dublin, waardoor het zijn belastingfactuur fors ziet dalen. Allergan betaalde vorig jaar een effectieve belastingvoet van 4,8 procent, tegen 25,5 procent voor Pfizer. Rivalen van Pfizer hebben zo'n zogenaamde tax inversion de voorbije jaren al rond gekregen, wat het nu voor Pfizer een stuk moeilijker maakt om te concurreren.

Read gaf trouwens eerder deze week tijdens de telefonische conferentie over de derdekwartaalresultaten toe dat een concurrentiële - lees lagere - belastingvoet noodzakelijk is om succesvol te kunnen zijn. Op een diner met beleggers verklaarde Read dan weer dat hij graag een overnamedeal zou sluiten voor eind volgend jaar. Hij verwacht dat een hervorming van het belastingsysteem, die een verandering van fiscale domicilie allicht een stuk moeilijker maakt, opnieuw op de politieke agenda zal staan zodra het nieuwe Amerikaanse parlement is verkozen in 2017.

Speciaal bedrijf

Maar Read heeft nog meer redenen om deze keer door te duwen. Zo noteert de aandelenkoers van Allergan een flink stuk lager dan in juli. De waarderingen van farmabedrijven lijden onder de belofte van Democratisch presidentskandidate Hillary Clinton om te strijden tegen hoge prijzen voor geneesmiddelen. Maar bovendien zou Allergan de pijplijn en het gamma van geneesmiddelen van Pfizer zodanig stofferen dat het bedrijf eindelijk groot genoeg zou zijn om te worden opgesplitst. Dat scenario van een opsplitsing in een bedrijf dat focust op oudere en generische medicijnen en een voor de sneller groeiende nieuwe merkproducten, doet al langer de ronde.

Of het tot een deal komt, is lang niet zeker, maar Read steekt deze keer wel erg openlijk zijn nek uit. Enkele dagen geleden zei hij dat zijn managementteam geen schrik heeft om doortastende stappen te zetten. Dat zal ook nodig zijn, want zijn tegenhanger Saunders zei eerder dit jaar in de Financial Times dat hij een hoge premie zou eisen van eender welke kandidaat-koper. "Het is een speciaal bedrijf. De lat ligt erg hoog voor iemand die het wil overnemen", zei Saunders, die op zijn 45ste al een sleutelrol heeft gespeeld in fusies en overnames ter waarde van 150 miljard dollar. Al kan Read hem misschien wel een erg aantrekkelijke wortel voor de neus houden: sommige grote aandeelhouders in beide bedrijven hebben al gesuggereerd dat Saunders binnen enkele jaren de nu 62-jarige Read zou kunnen opvolgen als CEO.