Dit interview met de LeasePlan-topman Tex Gunning verscheen in Trends van 9 november 2017

Het internationale hoofdkantoor van LeasePlan, een van de grootste autoleasebedrijven ter wereld, ligt op wandelafstand van het station in de zakenwijk Amsterdam Zuid. De Nederlander Tex Gunning, een managementveteraan, staat sinds een jaar aan het hoofd van de leasemaatschappij.

De ervaren manager heeft zijn sporen verdiend in internationale bedrijven zoals Unilever, Vedior, AkzoNobel en TNT Express. Vandaag leidt hij een leasebedrijf met een vloot van 1,7 miljoen voertuigen in 32 landen. LeasePlan Corporation heeft wereldwijd 7250 mensen in dienst.

LeasePlan lanceerde vorige maand een opvallende marketingcampagne met de Britse sterpresentator Richard Hammond (ex-Top Gear). De video werd al meer dan 3 miljoen keer bekeken op YouTube. What's Next luidt de slogan van de wereldwijde campagne en het antwoord op die vraag zou weleens een beursnotering kunnen zijn.

Bij de bekendmaking van de halfjaarcijfers in september stuurde het bedrijf een mededeling de wereld in waarin werd bevestigd dat de aandeelhouders van LeasePlan (een consortium van investeerders met onder meer de pensioenfondsen PGGM, ATP en de private-equityhuizen TDR Capital en Goldman Sachs) een verkoop overwegen, mogelijk via een beursgang. "De aandeelhouders onderzoeken alle opties, daar is geen nieuws over", zegt de CEO formeel. Waarnemers gaan ervan uit dat LeasePlan voor eind 2018 op de beurs noteert.

Hoe was uw eerste jaar aan het hoofd van LeasePlan?

TEX GUNNING: "Met de nieuwe aandeelhouders kwam een nieuw management. We hebben eerst de volgende stap voor het bedrijf bekeken. LeasePlan heeft een geschiedenis van meer dan vijftig jaar. Het is in Nederland gestart en dan ging het naar België, Duitsland, Frankrijk, Spanje enzovoort. Op die manier is het een multilokale organisatie geworden.

'Er zijn nog voldoende groeikansen in Europa. We haasten ons niet naar China en Azië'

Op een bepaald moment bots je op de limieten van dat systeem. Dan moet je naar een hoger niveau van integratie. We zijn actief in 32 landen, ergens in die landen zitten de beste praktijken. Hoe kunnen we die uitrollen over de hele organisatie? De waardeketen van onze business is wagens kopen en verkopen, ze verzekeren, financieren, herstellen, onderhouden en die wagens opnieuw verkopen op de tweedehandsmarkt. Spanje is bijvoorbeeld top in reparatie en onderhoud. Wel, die beste praktijk gaan we delen en integreren in de andere landen. En zo doen we dat voor al onze activiteiten."

Hoe ziet u de autoleasemarkt evolueren?

GUNNING: "De volgende stap in de ontwikkeling van de leasemarkt is zeer interessant en heeft te maken met een megatrend die al jaren aan de gang is en nu versnelt: de business verschuift van bezit naar gebruik, abonnementssystemen. In de auto-industrie gebeurt dat al dertig jaar. Eerst wilden de grote bedrijven de auto's niet langer in eigendom, ze wilden ze alleen gebruiken. Daarom is operationele leasing uitgevonden. De Europese kmo-markt gaat dezelfde richting uit en nu zie je ook die dynamiek bij de particulier met de private leasemarkt.

Daarbovenop heb je de nieuwe mobiliteitsplatformen, de technologiebedrijven à la Uber. Zij zijn niet geïnteresseerd in de wagens. Ze zorgen voor een marktplaats waar bestuurder en passagier elkaar vinden. Wij zullen wel voor de wagen zorgen. Die markten zullen groeien en groeien de komende jaren."

Is een klassiek bedrijf als LeasePlan goed gepositioneerd om die nieuwe markten te bedienen?

GUNNING: "We zijn goed geplaatst omdat we tussen de klant en de autoconstructeurs staan. De autobouwers moeten wagens produceren en investeren in elektrische modellen, in autonoom rijden, in software, in betere dieseltechnologie, noem maar op. Wij zijn een dienstenbedrijf, we zitten pal in het centrum en wat de klant wil - elektrische wagens, betere dieselauto's - spelen we door aan de autoconstructeurs.

'Ook onze markt zal evolueren naar om het even welke wagen, op elk moment, waar ook'

Spotify ontwrichtte de cd-markt omdat je via de streamingdienst om het even welke muziek, op elk moment, overal kan spelen. Airbnb deed hetzelfde voor de logiesmarkt, Uber voor de taxi's. De hele wereld beweegt naar dat model en dat is mogelijk door de digitale technologie. Ook onze markt zal evolueren naar om het even welke wagen, op elk moment, waar ook. Dat is de ultieme visie. We moeten ons daarop voorbereiden.

We hebben onlangs een nieuwe chief digital officer aangeworven, hij bouwt nu een digitale hub in Amsterdam met 90 mensen en dat aantal zal snel stijgen. Zij moeten ons in verschillende stappen naar de digitale wereld brengen."

Kunt u een concreet voorbeeld geven van die digitale strategie?

GUNNING: "We hebben een heel belangrijke tweede business in LeasePlan: de tweedehandsmarkt. We schrijven elk jaar 300.000 nieuwe wagens in en na drie of vier jaar gaan die naar de tweedehandsmarkt.

Dat is een echte markt geworden en om die voort te ontwikkelen bouwen we een digitale marktplaats. De wagens staan erop, de consumenten vinden hun weg naar dat aanbod en als ze geïnteresseerd zijn, kunnen ze in een van onze winkels terecht om de wagen te testen. We hebben vier van die experience stores. Dat zullen er veel meer worden. Vroeger werden de tweedehandswagens gedumpt in de groothandel, vandaag treden we rechtstreeks in contact met de consument via een digitale marktplaats."

Hebt u last van de dalende restwaardes voor dieselwagens?

GUNNING: "Nee. Diesel is zeker een topic de jongste maanden, maar dat is geen probleem voor ons. Om de vier jaar is onze hele vloot vernieuwd. We hebben geen oude diesels, alleen Euro5 en 6. Dat is de meest recente dieseltechnologie. De prijzen van de wagens zijn stabiel in Europa. Als er strengere regels komen voor diesels, dan gaan we uit diesels.

'Als je maar 25.000 kilometer per jaar rijdt, is een diesel niet interessant. Bekijk de alternatieven'

Daarom nemen we ook deel aan het EV100-initiatief, waarmee we de verbintenis aangaan naar elektrische wagens over te schakelen. Dat vraagt zijn tijd. Er moeten nog veel meer elektrische modellen op de markt komen, de prijzen moeten zakken en de oplaadinfrastructuur moet worden gebouwd. Wij ondersteunen die transitie."

U start met de vloot van uw eigen medewerkers?

GUNNING: "Dat zijn 2500 wagens, in vier jaar willen we overschakelen naar elektrische voertuigen. Door die stap te zetten, zullen we ook heel wat leren. In de ondernemingswereld zeggen ze altijd 'maak je fouten snel en goedkoop'. Ook meer en meer klanten zijn vragende partij om hun vloot te elektrificeren. Laten we eerst hybride wagens inzetten en de diesels zo snel mogelijk vervangen. De meeste mensen hebben geen dieselwagen nodig. Als je maar 25.000 kilometer per jaar rijdt, is een diesel niet interessant. Bekijk de alternatieven."

Ziet u de totale kosten van een elektrische wagen op hetzelfde niveau komen als die van de klassieke auto?

GUNNING: "Op dit moment nog niet. Het aanbod is nog te klein en je moet investeren in laadstations. Maar op termijn zullen die kosten dramatisch dalen. Als bedrijf kan je wachten tot alles volledig ontwikkeld is of je kan een deel van de ontwikkelingen mee doen. Wij hebben als een van de grootste leasingbedrijven beslist dat we moeten vooroplopen en snel leren."

De wagen blijft belangrijk voor LeasePlan. U profileert zich niet als een aanbieder van mobiliteit?

GUNNING: "Ik heb altijd geworsteld met die notie van mobiliteitsleverancier. We worden geen treinmaatschappij, of bus- of taxibedrijf. We zitten in de autobusiness. We houden van wagens en we weten dat mensen houden van wagens. Dat zal zo blijven. Mensen willen alleen die auto's niet meer bezitten, ze willen die alleen nog gebruiken.

'Mensen willen die auto's niet meer bezitten, ze willen die alleen nog gebruiken'

Ze willen toegang tot een auto en wij kunnen die bieden. Wij leveren auto's als een dienst. Die markt zal groeien. We noemen het nog altijd de leasemarkt omdat de dienst initieel uit de financiële wereld komt. Vandaag is het geen leasemarkt meer. Het is een dienstenmarkt."

Zal uw business niet ingepikt worden door externe, disruptieve spelers die uw markt betreden?

GUNNING: "In tijden van technologische revoluties kan niemand de uitkomst voorspellen. Hoe bereid je je dan voor? Je bereidt het schip voor op de perfecte storm. Je bouwt slimme, wendbare, digitale platformen waarmee we het hele ecosysteem van wagens, bestuurders en data efficiënt kunnen beheren.

Vroeger was het kosten of kwaliteit. Van de Japanners leerden we dat het kosten én kwaliteit is, nu gaat het om kosten, kwaliteit en intelligentie. Wie heeft de beste data-analyse? Wie gebruikt de beste algoritmes? Het draait niet langer om wie de beste kennis in huis heeft, want kennis is beschikbaar. Voor elke vraag vind je een antwoord op het internet. Nu draait het om wie de snelste en meest visionaire is die de systemen sneller kan bouwen dan de concurrentie."

Hebt u voldoende middelen om in die digitale revolutie te investeren?

GUNNING: "LeasePlan is een zeer gezond bedrijf, we kunnen dat doen met onze cashflow."

Ziet u nog voldoende groeipotentieel in Europa, toch een mature markt?

GUNNING: "Europa is geen mature markt, wel goed ontwikkeld. De bedrijvenmarkt voor leasewagens zal groeien, dat geldt ook voor de kmo-markt en private lease. Mobiliteits- en deelautoplatformen zullen groeien. Er zijn nog voldoende groeikansen in Europa. We haasten ons niet naar China en Azië. Al begrijp ik die hype wel. Die markten zijn groot, maar je wil er je broek niet aan scheuren. We zitten goed in Europa, laten we hier voort groeien. Er is nog werk genoeg."