Coldplay, Tomorrowland, het Eurovisie Songfestival, het Europees Parlement, de Facebook-studio's, het tennistoernooi van Roland Garros, de Formule 1-races, het Volkswagen Experience Center en het Pentagon: allemaal maken ze gebruik van de technologie van het Genkse Luminex. Ondanks die alomtegenwoordigheid is het bedrijf amper bekend.

Over een gebrek aan bekendheid mag het beursgenoteerde Sioen niet klagen, al is de specialist in technisch textiel net zo goed bijna overal onzichtbaar aanwezig. "Je ziet onze producten minstens dertig keer per dag", lacht CEO Michèle Sioen. Het West-Vlaamse bedrijf maakt onder meer vlakke daken, zonneweringen, beschermkleding, rolpoorten, scheepszeilen, nummerplaten en podiumtenten.

Flanders Investment & Trade (FIT), het agentschap dat bedrijven begeleidt bij hun buitenlandse expansie en buitenlandse investeringen naar Vlaanderen probeert te lokken, beloonde hun uitmuntende uitvoerprestaties met een Leeuw van de Export. Sioen en Luminex haalden het uit meer dan vijftig ingediende dossiers.

Dommelhof

Bij de kleine bedrijven gaat Luminex met de prijs lopen. CEO Bart Swinnen stelde tijdens zijn ingenieursstage in het Neerpeltse cultuurcentrum Dommelhof vast dat het programmeren van een lichtshow omslachtig en tijdrovend was. Samen met Jan Renckens, die ervaring had opgedaan als mechanisch ontwerper bij Philips Hasselt, richtte hij in 2003 Luminex op. Aanvankelijk opereerden ze vanuit het Teutenhuis Tielen in Hechtel-Eksel, maar twee jaar geleden ruilden ze het neoclassicistische pand in voor een modern onderkomen in Genk.

De apparatuur van het bedrijf zorgt voor de communicatie tussen wat zich op het podium afspeelt en de regie die alles bestuurt. "Daardoor kan de eindgebruiker creatief zijn, met beweegbare lampen, lichtsterkte, geluidseffecten, video enzovoort", zegt Swinnen. Met hun eerste product verzorgden ze meteen de Paralympics in Athene in 2004 en iets later ook de Amerikaanse en Europese X&Y-tour van de Britse popband Coldplay.

Het leeuwendeel van de omzet genereert de kmo, geleid door vier partners, in het buitenland. De Limburgers zijn actief in veertig landen en hebben vaste voet aan wal in Frankrijk, het Verenigd Koninkrijk, Canada en Japan. Steeds meer fabrikanten van licht- en audio-apparatuur bevelen de Vlaamse technologie aan bij hun distributeurs en eindgebruikers, wat de groei nog versnelt. Aan het gamma van lichtcontrolesystemen werden producten toegevoegd voor het beheer van geluid en video. Intussen maakt Luminex ook werk van vaste installaties in gebouwen, pretparken en cruiseschepen. De 24 medewerkers boksten vorig jaar 1,93 miljoen euro brutomarge en een nettowinst van 272.460 euro bijeen. De snelle groei resulteerde dit jaar in een nominatie voor de Trends Gazellen, als een van de sterkste groeiers in Limburg.

BART SWINNEN De Britse band Coldplay doet voor zijn lichtshows een beroep op Luminex.

Half miljard

Sioen won het pleit bij de middelgrote en grote bedrijven. Het West-Vlaamse familiebedrijf is het wereldwijde nummer één in technisch textiel, professionele beschermkledij en kleuroplossingen. Aan het hoofd staat Michèle Sioen, ex-voorzitster van het VBO en Trends Manager van het Jaar 2017. Zij stuurt meer dan 4500 medewerkers aan in 25 fabrieken in 21 landen, en heeft activiteiten in meer dan 80 landen.

Het jaarverslag over 2018 signaleert niet zonder trots dat met 506,2 miljoen euro de symbolische grens van het half miljard omzet werd gerond, goed voor een winst van 33,8 miljoen euro. In vier jaar tijd werd het bedrijf dankzij een combinatie van interne groei en slimme overnames meer dan de helft groter. Die overnames beginnen steeds meer te renderen, merkte het beurshuis Kepler Cheuvreux dit voorjaar al op. "Door de 140 miljoen euro aan overnames krikte Sioen de bedrijfswinst met meer 30 procent op." Bovendien zet elke nieuwe deal op zijn beurt een hefboom op het verkoopapparaat.

Michèle Sioen wijst vooral naar de volgehouden strategie als reden van het succes. Daarin staan innovatie, duurzaamheid, verticale integratie, klantgerichtheid - de helft van de producten wordt op maat gemaakt - en marktleiderschap centraal. "We volgen altijd dezelfde tactiek. Waar we aanwezig zijn, willen we slimme oplossingen aanbieden. Extra beveiliging in zeilen voor vrachtwagens, weefsels voor groene gevels: onze producten worden steeds lichter, beter en ecologischer. We hebben 220 mensen die aan onderzoek en ontwikkeling doen, maar iedereen moet helpen. Door de korte communicatielijnen kan iemand die in de productie staat, ook verbeteringen voorstellen."

Ook op het podium

Luminex haalde het in de finale bij de kleine bedrijven van Ontoforce uit Gent en van Polysto uit Lokeren. Ontoforce wordt wel eens het 'Google voor de farma' genoemd. Het bedrijf maakt data-ecosystemen, waardoor de informatie van publieke databanken, wetenschappelijke publicaties en klinische studies eenvoudiger en sneller kan worden doorzocht, en het mogelijk wordt die te verbinden met de gegevens van de klanten. Polysto is een wereldleider in hygiënische plinten en stootranden voor de voedingsindustrie. Die worden vervaardigd uit CleanRock, een gepatenteerd composietmateriaal dat impact- en waterbestendig is. Daardoor kunnen bacteriële besmettingen zoals listeria en salmonella worden vermeden.

Bij de middelgrote en grote bedrijven stonden uitsluitend West-Vlaamse ondernemingen op het podium. Sioen uit Ardooie haalde het van Construx uit Hulste en Marelec uit Nieuwpoort. Construx verkoopt en verhuurt zelfgeproduceerde bekistingen om beton in te storten. Die worden gebruikt om onder meer trappen en wanden, maar ook terrassen, kelders, scheepsdokken en prefabgevangenissen te maken. Marelec, een samentrekking van marine electronics, produceert hoogtechnologische portioneer- en sorteersystemen voor de vis-, de pluimvee- en de vleesverwerkende sector. Het bedrijf begon als producent van trekkrachtmeters voor visnetten en breidde zijn productengamma en klantenbestand stelselmatig uit via deininggecompenseerde weegschalen.