Een verrassing van formaat. Brussels Airlines gaat een stapje hoger bij Lufthansa. Al blijft veel voorlopig nog onduidelijk. Tijdens het derde kwartaal dit jaar zou de verschuiving duidelijker worden.

Lufthansa Groep bestaat uit twee grote afdelingen voor passagiers. Er is het segment met de netwerkluchtvaartmaatschappijen Austrian Airlines, Lufthansa en Swiss. Daar maakt de groep winst. De helft van de omzet wordt er bijvoorbeeld verdiend via zakenreizigers, die duurbetaalde tickets in business class kopen. De netwerkmaatschappijen vervullen bovendien een belangrijke knooppuntfunctie. Passagiers vliegen intercontinentaal verder naar een bijkomende bestemming. De omzet van de premiumklanten, veelal zakenreizigers, wordt voor 52 procent op de lange afstand gehaald.

Eurowings

Daarnaast heeft Lufthansa Groep een dochter voor goedkope vluchten, Eurowings. Die afficheert zich als de aanbieder van lage prijzen, met een goede dienstverlening. Brussels Airlines valt tot vandaag onder die dochter. Maar Eurowings presteert niet goed, terwijl de netwerkluchtvaartmaatschappijen winst maken (zie tabel onderaan).

Lufthansa zei vandaag, tijdens een dag voor beleggers, dat Brussels Airlines naar de betere categorie verhuist. De precieze modaliteiten zijn nog niet bekend. Lufthansa Groep meldt dat er meer duidelijkheid komt in het derde kwartaal van dit jaar.

Wél is duidelijk dat Eurowings zich nog enkel zal toeleggen op de korte afstand. Bovendien moet de onderneming 15 procent besparen tegen 2022. In een interview met het Duitse weekblad Der Spiegel deze week, geeft Carsten Spohr, de CEO van Lufthansa Groep, meer duidelijkheid. "Eurowings groeide fors de voorbije jaren. Die groei wordt voorlopig stopgezet. Het komt er nu vooral op aan dat Eurowings complexiteit uit de operaties haalt en kosten bespaart. Ook de productiviteit moet omhoog. In vergelijking met de concurrenten in het lagekostensegment hebben de werknemers van Eurowings nog altijd meer dan behoorlijke lonen". Pas als Eurowings weer winstgevend wordt, en dat zou pas na 2021 zijn, kan er weer ruimte zijn voor groei.

In hetzelfde interview noemt de Lufthansa-CEO tickets van minder dan 10 euro "economisch, ecologisch en politiek onverantwoord". Ryanair voert een prijsoffensief in Duitsland met tickets van 9,99 euro.

Dure vogels

In de netwerkdivisie gaat het er helemaal anders aan toe. Daar groeit het aantal aangeboden zetels dit jaar met 4 procent. De jaren erna is sprake van telkens 2 procent per jaar. Maar ook in de netwerkdivisie moet verder worden bespaard, waarschuwde Carsten Spohr in de presentatie voor de beleggers. Tegelijk zou de omzet verder omhoog moeten. Dat kan via de premiumpositionering van de afdeling. De vier thuismarkten - België, Duitsland, Oostenrijk, en Zwitserland - zijn daarbij goed geplaatst. Ze staan vooraan in het bbp per inkomen in Europa: op kop Zwitserland, Oostenrijk is nummer drie, Duitsland vier en België vijf. Het zijn dus markten waar geld zit.

De netwerkluchtvaartmaatschappijen hebben vandaag vier centrale knooppunten: Frankfurt, München, Wenen en Zürich. Daar zou Brussel bij komen. Ook voor de ontwikkeling van Zaventem kan dat bijzonder goed nieuws zijn. Brussel als knooppunt kan het aantal duur betalende zakenreizigers verder doen toenemen. Die passagiers zorgen bovendien voor stijgende inkomsten uit tickets. Terwijl Lufthansa Groep de gemiddelde opbrengst per ticket van 2012 tot 2018 met 8 procent zag dalen, steeg de gemiddelde opbrengst van de premiumpassagiers met 8 procent.

Van kleindochter naar dochter

In een eerste reactie vindt Eddy van de Voorde de verhuizing van Brussels Airlines "het beste wat de luchtvaartmaatschappij kon overkomen, gegeven de precaire situatie van Eurowings. De producten van Brussels Airlines en Eurowings passen niet op elkaar. De Belgische luchtvaartmaatschappij is geen lagekostenmaatschappij. Brussels Airlines krijgt duidelijk een upgrade: van kleindochter van Lufthansa naar een volwaardige dochter van Lufthansa, en dat zonder de tussenstap van Eurowings. Het gevaar was bovendien groot dat Eurowings een deel van zijn sanering zou afwentelen op Brussels Airlines. Dat gevaar is nu geweken. De vraag blijft in welke mate Brussels Airlines een zelfde of vergelijkbaar statuut krijgt als Swiss of Austrian Airlines".

Ook ACV-man Paul Buekenhout is in een eerste reactie positief. "Dit lijkt op het eerste gezicht een heel goede zaak. Zaventem heeft de competentie voor de uitbouw van een volwaardige luchtvaartmaatschappij. Lufthansa heeft ingezien dat Brussels Airlines een hoge kwaliteit heeft rond de dienstverlening voor de vluchten naar Afrika. Dat doe je, bij wijze van spreken, niet zomaar vanachter een bureaustoel in Duitsland. Ook onze CEO Christina Foerster heeft hiervoor gevochten. We zien dus zeker geen sociaal bloedbad."

. © Lufthansa

CEO Christina Foerster: 'Merk Brussels Airlines staat niet langer ter discussie'

CEO Christina Foerster reageert positief op de beslissing van Lufthansa om Brussels Airlines los te koppelen van Eurowings, maar tegelijk waarschuwt ze voor euforie.

Foerster zei aan te voelen dat de werknemers blij zijn dat het merk Brussels Airlines niet langer ter discussie staat, maar volgens de CEO is er nog veel werk aan de winkel. 'Brussels Airlines is financieel de slechtst presterende van de netwerkmaatschappijen van de Luthansa-groep', klonk het in een reactie. 'Er is dus een duidelijke vraag naar een turnaroundplan, om te zien hoe we de resultaten zullen verbeteren in de komende jaren.'

Foerster, die de integratie in Eurowings altijd verdedigde, beschouwt de beslissing om het roer om te gooien niet als een mislukking. 'Beide modellen zijn mogelijk. Maar het was niet het juiste moment voor zo'n integratie. Eurowings heeft momenteel niet de middelen om die tot een goed einde te brengen', aldus de CEO.