Salesforce brengt elk jaar een volksverhuizing van techneuten, managers en marketing- en verkoopspecialisten op gang. Dinsdag startte zijn jaarlijkse conferentie Dreamforce in San Francisco. De zestiende editie trekt meer dan 170.000 deelnemers en is daardoor de grootste zakelijke IT-conferentie ter wereld (zie kader Een atypisch IT-congres).
...

Salesforce brengt elk jaar een volksverhuizing van techneuten, managers en marketing- en verkoopspecialisten op gang. Dinsdag startte zijn jaarlijkse conferentie Dreamforce in San Francisco. De zestiende editie trekt meer dan 170.000 deelnemers en is daardoor de grootste zakelijke IT-conferentie ter wereld (zie kader Een atypisch IT-congres). Met zijn 32.000 medewerkers en 10 miljard dollar omzet is Salesforce kleiner dan SAP en Oracle. Maar het legt zijn oudere concurrenten wel het vuur aan de schenen met zijn conferentie, zijn rol als cloudpionier en zijn niet aflatende ambitie om een steeds completer aanbod te ontwikkelen.In 1999 startte Salesforce als producent van onlinesoftware om klantendata te beheren. Nu kijkt niemand er meer van op dat zulke gevoelige data online worden opgeslagen in de datacenters van andere bedrijven, maar toen stond cloudcomputing nog in de kinderschoenen. Multinationals en andere grote bedrijven draaiden op hun servers customer relation software (CRM) van SAP of Oracle. Kleinere bedrijven werkten met eenvoudigere databasepakketten, of zelfs met spreadsheets. Ook zakelijk was Salesforce vernieuwend: het verkocht sinds zijn ontstaan software via een abonnementsformule, software-as-a-service. Pionieren met onlinesoftware heeft Salesforce geen windeieren gelegd. Het is marktleider in online-CRM met een omzet die voor het lopende boekjaar uitkomt op meer dan 10 miljard dollar. Oracle, SAP en Microsoft (Dynamics) zijn vastbesloten die kloof te dichten. Daardoor is de concurrentie enorm hard.Tegelijk zit Salesforce steeds meer op andermans terrein. De voorbije 19 jaar heeft het zijn aanbod uitgebreid. Onlinebeheer van klantendata staat nog altijd centraal. Maar dat wordt nu veel ruimer ingevuld: Salesforce wil oplossingen en diensten aan bedrijven geven, zodat zij op hun beurt hun klanten de beste service kunnen geven. Daardoor biedt Salesforce ook tools aan voor geautomatiseerde onlinemarketingcampagnes, de synchronisatie van data, e-commerce en klantenservice.Salesforce geeft zich vijf jaar de tijd om zijn omzet te verdubbelen tot 20 miljard dollar. Daarvoor rekent het op de blijvende groei van cloudcomputing. Omdat veel bedrijven nu pas onlineplatformen zoals Salesforce als een evenwaardig of beter alternatief zien voor hun klassieke softwarepaketten, is er nog veel potentieel. Maar het rekent ook op nieuwe functionaliteiten om de groei hoog te houden. Salesforce heeft van artificiële intelligentie een prioriteit gemaakt en het wil zaken zoals chatbots en virtuele assistenten integreren in al zijn diensten. De voorbije jaren heeft Salesforce partnerschappen gesloten met sectorgenoten in cloudcomputing zoals Amazon, Google en Microsoft. Deze week volgde een nieuwe deal met een grotere en oudere sectorgenoot, deze keer om de nieuwste functionaliteiten in artificiële intelligentie snel populair te maken. Er komt een intensieve samenwerking met Apple, waardoor de apps van Salesforce onder meer kunnen gebruikmaken van de Siri-spraakherkenning op de toestellen van Apple. Salesforce demonstreerde tijdens Dreamforce hoe verkopers daardoor tegen een virtuele assistent kunnen zeggen hoe het verkoopgesprek is verlopen, de software een verslag laten genereren en afspraken en taken laten vastleggen. Ze hoefden dan niet zelf veel tijd meer te besteden aan administratie.Daarnaast zal Salesforce agressief blijven kijken naar overnames. Vorig jaar legde het naar verluidt ongeveer 6,5 miljard dollar op tafel om Mulesoft binnen te halen. Salesforce zet zijn jongste aanwinst uitgebreid in de kijker op Dreamforce. De software van Mulesoft is gespecialiseerd in het ontsluiten en het up-to-date houden van alle soorten databronnen bij bedrijven. Daardoor moet het bijvoorbeeld gemakkelijker zijn voor bedrijven om aan helpdeskmedewerkers één dashboard met alle gegevens over een klant te geven.