"We hebben een moeilijke periode achter de rug. Dat moeten we niet verhelen", zegt de afscheidnemende CEO Jan Vandenwyngaerden (61). "Maar we zijn tevreden dat we de bocht hebben genomen. We zochten en vonden een nieuwe toekomst, zonder dat we onze waarden en wortels moesten verloochenen." De CEO kan in mei in schoonheid afscheid nemen. Na meer dan een decennium aan het hoofd van de brouwerij geeft hij om familiale redenen de fakkel door.
...

"We hebben een moeilijke periode achter de rug. Dat moeten we niet verhelen", zegt de afscheidnemende CEO Jan Vandenwyngaerden (61). "Maar we zijn tevreden dat we de bocht hebben genomen. We zochten en vonden een nieuwe toekomst, zonder dat we onze waarden en wortels moesten verloochenen." De CEO kan in mei in schoonheid afscheid nemen. Na meer dan een decennium aan het hoofd van de brouwerij geeft hij om familiale redenen de fakkel door. Aan de muur van de vergaderzaal hangen nog steeds de Vlaams-Brabantse trekpaarden, die in de jaren negentig symbool stonden voor het populaire amberbier waaraan de brouwerij haar naam gaf. Maar die populariteit is verleden tijd. Palm kwijnt al sinds 1998 weg. Daar kwam in 2015 geen verandering in. Er was een nieuwe daling van het volume met 8 procent. In 2006 produceerde de brouwerij in Steenhuffel nog 325.000 hectoliter palm, goed voor 82 procent van het eigen biervolume (naast werk voor derden). Dit jaar daalt dat volume naar een verwachte 125.000 hectoliter, of nog de helft van de volumes van eigen merken van de brouwer. "Palm is toch veeleer een kernmerk, een vervanger voor pils. De pilsprijs in België is sowieso al laag en hij staat bovendien sterk onder druk", verklaart Vandenwyngaerden. "Daarbij komen nog de enorme promoties in ons land." Zelfs in het buitenland wordt Palm niet als een premiummerk verkocht. Tot in Manhattan kun je Palm van het vat drinken, maar daarom niet tegen een hoge prijs.Brouwerij Palm ging de voorbije jaren dan ook aarzelend op zoek naar een nieuw trekpaard. "We leggen voortaan de focus op onze premiummerken", zegt de CEO. "Dat betekent een daling van onze algemene volumes, maar we verdienen veel meer aan die premiummerken." Rodenbach bijvoorbeeld levert ondanks zijn beperkte volume een vijfde van de omzet uit de eigen merken. Dit jaar wordt naar verwachting 37.500 hectoliter van het roodbruine bier uit Roeselare gebrouwen, terwijl de brouwerij 200.000 hectoliter aankan. Maar ondanks die dalende volumes is de variant Rodenbach Grand Cru voor de Brouwerij Palm het best verkopende merk in de Verenigde Staten. Ook bij de zware blonde bieren innoveert de brouwerij. Brugge Tripel kreeg een nieuwe herpositionering en verpakking. Het wordt ook opnieuw in Nederland verkocht. De noorderburen nemen bijna een derde van het volume van de eigen merken van de brouwerij af.Maar vooral Cornet moet het nieuwe trekpaard worden. Dat bier, waaraan tijdens het productieproces snippers eikenhout worden toegevoegd, werd tot nu toe verkocht in horecazaken in België, Frankrijk en Nederland. Nu moet het ook in de supermarkten te koop zijn. "We verwachten dat het volume van Cornet dit jaar verdrievoudigt, naar 15.000 hectoliter. Ook de volgende jaren zou het merk substantieel kunnen groeien." De brouwerij start voor het merk een twee jaar durende reclamecampagne op, met spots van 5 seconden onder meer tijdens het VRT-weerbericht.Het vierde focusmerk is Arthur's Legacy. Dat is een 'microbrouwerij in de brouwerij van Steenhuffel', met de naam De Hoorn. Maandelijks wordt daar in een brouwketel met een maximale capaciteit van 1000 liter een nieuw, ambachtelijk bier gemaakt. Dat bier met een hoger prijskaartje wordt verkocht in een select netwerk van cafés en via een speciale verpakking in Delhaize. "We maken dus acht bieren per jaar. En die zijn allemaal winstgevend", stelt Jan Vandenwyngaerden. De luttele hectoliters leverden vorig jaar 100.000 euro omzet op.Het verleggen van de focus werpt vruchten af. "We werden vorig jaar opnieuw winstgevend, en dat zal structureel zijn. We liggen zelfs een half jaar voor op schema. De omzet zullen we de volgende jaren stabiel houden, maar de rendabiliteit zal verder verbeteren", voorspelt Vandenwyngaerden. "Onze operationele cashflow (ebitda) bedroeg vorig jaar bijna een tiende van de omzet. Dat zal de volgende jaren een vijfde van de omzet worden."Brouwerij Palm is met een maximale capaciteit van één miljoen hectoliter de zesde grootste van het land, na AB InBev, Martens, Alken-Maes, Haacht, en Duvel Moortgat. Dankzij haar verlegde focus heeft ze blijkbaar een nieuwe adem gevonden. Financieel blijft de NV Palm ook een kerngezond bedrijf. Slechts een tiende van de schuldenlast zijn bankschulden, meldt de laatst neergelegde balans (2014).Investeren is dan ook geen probleem. Vorig jaar deed Brouwerij Palm voor 2,5 miljoen euro investeringen. Dit jaar zet ze daar 3 miljoen euro voor opzij. "Samen met onze productiedirecteur, Andrew Lestiboudois (de voormalige productiedirecteur voor Benelux bij AB InBev, nvdr), werken we aan een continue verbetering van onze processen en aan optimaliseringen in de brouwerij. Ook dat zal de rendabiliteit verder verhogen."Daarnaast voert Brouwerij Palm ook contractwerk uit voor derden. Dat is essentieel voor de benutting van de brouwerij. Het contractwerk levert de helft van het totale volume van 0,5 miljoen hectoliter. De brouwerij meldt niet hoeveel het contractwerk afzonderlijk aan omzet oplevert. De belangrijkste externe klanten zijn John Martin (een verkoper van 'Engelse bieren') en Unilever. Brouwerij Palm maakt voor de horeca Lipton Ice Tea. Het staat in voor de productie, het bottelen, de verpakking en de distributie van de frisdrank.