Audemars Piguet werd in 1875 opgericht en is de oudste fine horlogerie-producent die vandaag nog in handen is van de stichtersfamilie. Jasmine Audemars is voorzitter van de raad van bestuur. François-Henry Bennahmias is geen familielid maar werkt al 25 jaar bij Audemars, waarvan de laatste zeven jaar als CEO.

Bij de huizen die horloges maken voor het topgamma is er geen enkel dat de voorbije zes à zeven jaar zo is gegroeid als Audemars Piguet. Vorig jaar klom het zakencijfer boven één miljard Zwitserse frank - maal 0,88 voor euro.

Alleen nog eigen boetieks

Het recept? Tussenpersonen in de distributie uitschakelen. Minder werken met horlogewinkels die verscheidene merken verkopen. Eigen boetieks openen, wel of niet onder franchise. De winstmarge die eerder voor de tussenpersonen of horlogewinkels was, gaat nu rechtstreeks in de zak van de producent.

Audemars Piguet heeft vandaag tweehonderd verkooppunten, waaronder zestig boetieks met maar één horlogemerk. Het enige Belgische verkooppunt met verscheidene merken waar de collecties van het Zwitserse huis ook nog beschikbaar zijn, verdwijnt over een jaar - of misschien twee - ook. Er zouden gesprekken aan de gang zijn met de verkoper in kwestie, die de Zwitsers al jarenlang voorstelt om een boetiek te openen met alleen horloges van het merk.

Toen François-Henry Bennahmias zeven jaar geleden de teugels in handen nam, waren er nog 540 verkooppunten, van horlogewinkels tot agenten of importeurs. Over vijf à tien jaar zullen de collecties van Audemars Piguet bij geen enkele juwelier met verscheidene merken in de etalage nog te vinden zijn. Omdat eigen initiatieven het ondertussen allemaal overgenomen hebben. Zelfs de tweedehandsmarkt.

François-Henry Bennahmias, spreekt zelfs al niet meer over horlogewinkels of importeurs, die nochtans vaak een belangrijke rol speelden in de opmars van het merk. Misschien worden de meest professionele en rendabele onder hen wel gevraagd om een AP-boetiek te openen, zoals in ons land het geval is? Alleen zullen de betrokkenen dat dan ook moeten willen...

Weg uit Genève

Nog een opmerkelijke beslissing van François-Henry Bennahmias: na de vele afzeggingen voor de horlogebeurs Baselworld was hij de eerste die aankondigde na 2019 te zullen wegblijven van het Salon International de la Haute Horlogerie in Genève, dat volgende week (van 14 tot 17 januari) wordt georganiseerd. Hij vindt dat de formule van het salon niet langer bij zijn label past. 'Genève kan niet langer de enige plaats zijn waar nieuwigheden worden voorgesteld. En als we iets nieuws voorstellen, dan moet dat meteen verkrijgbaar zijn in de modesector. We zullen dus zes à acht productpresentaties per jaar organiseren, telkens met een specifiek product, voor de top van de horlogepers, die uit een vijftigtal journalisten bestaat. Niet meer."

In de horlogewereld is Bennahmias een van de zeldzame bazen die bewust niet altijd politiek correct is. En die het beest bij zijn naam durft noemen. De man is dan ook de drijvende kracht achter de groei van een groot merk, terwijl CEO's van andere huizen eigenlijk niets anders doen dan de val vertragen. "Het bedrijf verkeerde nooit in een betere gezondheid," zegt Bennahmias. "Er wordt over ons gepraat. Ik werk niet met de blik op morgen, ik kijk ook niet naar volgend jaar. Ik kijk vijf jaar vooruit. Alsof ik werk voor een huis dat nog eeuwen moet meegaan."

Belangrijke lancering

Audemars Piguet Code 11.59 © -

Nauwelijks enkele maanden na zijn aantreden als CEO, in mei 2012, verzamelde François-Henry Bennahmias al een team in het Hôtel des Horlogers, naast de manufactuur in Brassus, om de plannen uit te werken van drie nieuwe gangwerken, waaronder een geïntegreerde chronograaf. Het zijn die gangwerken en verbeterde versies van andere kalibers die de dertien referenties aandrijven van het nieuwe model Code 11.59 dat vandaag wordt gelanceerd. Het gaat over vier automatische driewijzerhorloges (25.000 CHF), vier automatische chronografen (39.500 CHF), een eeuwigdurende kalender (69.500 CHF), twee vliegende tourbillons (129.000 CHF), een opengewerkte tourbillon (175.000 CHF) en een 'supersonnerie' minutenrepetitie (295.000 CHF).

We zien niet meteen het verband tussen de naam en het nieuwe model.

François-Henry Bannahmias: Een naam vinden was niet eenvoudig. Alle medewerkers hebben er mee over nagedacht, en het resultaat is Code 11.59 by Audemars Piguet. De nieuwe generatie verkort de namen, gebruikt emoticons en vindt zijn eigen codes uit. 'Code' leek ons geschikt als naam. En 11.59 duidt op een zekere hoogdringendheid. De cijfers kondigen in dit digitale tijdperk ook de komst van een nieuwe dag aan.

Hoezo hoogdringend? De Royal Oak, het bekendste model van Audemars Piguet, is toch nog altijd een denderend succes.

Audemars Piguet Code 11.59 © -

Niemand vroeg ons inderdaad om een nieuw model te presenteren, iedereen was tevreden met ons aanbod. Maar we wilden de wereld tonen wat we kunnen. We zijn een merk dat het altijd goed heeft gedaan. En we bestaan al meer jaren zonder Royal Oak dan mét. Vandaag investeren we in een hotel voor onze bezoekers, in een nieuw museum, in een nieuwe manufactuur... We willen de wereld tonen over welke expertises Audemars Piguet beschikt. Deze lancering maakt deel uit van die aanpak. Ik werk al langer dan 25 jaar voor Audemars Piguet. De Code 11.59 is strategisch ongetwijfeld de belangrijkste lancering van de laatste 25 jaar.

Vandaag zijn er meer remakes van bestaande modellen dan echt nieuwe creaties.

Wie zit er te wachten op een nieuw klassiek horloge? Er is zoveel keuze, zowel bij ons als elders. Als je zoiets vandaag voorstelt, moet dat model tot in het extreme zijn doorgedreven. We kunnen ons niet tevredenstellen met een interpretatie van het verleden. Maar een herinterpretatie van een klassieker? Dat kan wel. De nieuwe Code 11.59 is niet echt klassiek, niet echt modern: het is een eigentijds horloge.

De Code 11.59 geeft niet meteen al zijn details bloot.

Het nieuwe model moest meteen herkenbaar zijn en een massa details herbergen die je gaandeweg ontdekt. Zo zijn de lunette en de achterzijde rondvormig, terwijl de omtrek van het kastje achthoekig is. Een smartphone of televisie heeft vandaag bijna geen omkadering meer, om het scherm zoveel mogelijk ruimte te geven. We wilden iets gelijkaardigs doen. Door de dunne lunette lijkt het kastje met een diameter van 41 mm veel groter dan het is. De beugeltjes werden bovenaan vastgelast aan die flinterdunne lunette, onderaan raken ze zelfs de achterzijde niet. Het glas is gebogen in twee richtingen. De binnenzijde van het saffierglas is koepelvormig, terwijl de buitenzijde verticaal gebogen is van 6 naar 12 uur, om zo de tijdslezing te optimaliseren.

Audemars Piguet Code 11.59 © -

Maar er zijn nog andere details. Op de meeste horloges zijn de logo's geprint. Hier is de merknaam samengesteld uit een gouden reliëfvorm die we in 3D printen, volgens een systeem dat galvanische groei heet. Elke letter, met kleine beentjes die bijna onzichtbaar zijn voor het blote oog, wordt met de hand op de wijzerplaat in lak geplaatst. 30 tot 40% mislukt trouwens, zo moeilijk is die handeling. En we doen hetzelfde met de minuutaanduidingen en de Arabische cijfers, die bovendien gebogen zijn om harmonieus samen te gaan met het glas.

Zal dit nieuwe model jullie productie aanzienlijk doen toenemen?

Neen, dit betekent niet echt een stijging op vlak van aantal geproduceerde horloges. Dat aantal bedraagt 40.000 voor 2019. Nadien zullen we progressief stijgen: 41.500, dan 42.000...

Drie gloednieuwe manufactuurkalibers drijven de nieuwe modellen aan.

Een automatisch gangwerk, een geïntegreerde chronograaf - ik geef toe dat daar al lang naar werd uitgekeken - en een automatische vliegende tourbillon. De collectie wordt gepresenteerd op het SIHH van Genève in januari en zal al vanaf februari in onze winkels liggen. En dat is uitzonderlijk snel voor onze sector!

Audemars Piguet Code 11.59 © -

Tekst: Serge Vanmaercke