Piëmonte, in het noordwesten van Italië, aan de voet van de Alpen en de Viso die er 3841 meter bovenuit torent, is een streek met twee gezichten. Turijn, hoofdstad van de regio en bakermat van autoconstructeur Fiat, is een belangrijk industrieel centrum, terwijl de noordkant bedekt is met vruchtbare landbouwgronden. In provincies Coni en Asti, langs de heuvels van de Langhe, vallen uitgestrekte wijngaarden te bewonderen. François Gonda, een gepassioneerd trekker, ontdekt er een Piëmontese agriturismo met overheerlijke producten. Hij is dan 56 en voelt dat het moment gekomen is om een streep te trekken onder zijn twintigjarige carrière als Facilities Manager bij een verzekeringsmaatschappij. Hij kijkt niet alleen uit naar een eigen persoonlijke project, hij heeft het echt nodig. Die nieuwe weg is een vanzelfsprekende keuze: hij wordt kruidenier.

Een verantwoordelijke consument kiest voor kwaliteit en de waarden die hij/zij belangrijk vindt

Om preciezer te zijn: buurtkruidenier met korte keten en een uitgebreide, originele en verfrissende keuze van Piëmontese specialiteiten, altijd van uitstekende kwaliteit. Voor François is een aankoop immers geen neutrale handeling: "De verantwoordelijke consument is een militant in een evoluerende wereld, hij kiest voor kwaliteit en voor de waarden die hij belangrijk vindt, met respect voor de producenten en het milieu."

© Maureen Raway

Van theorie naar praktijk

Piëmonte heeft een ruim scala aan voedingsmiddelen, van de witte truffel over de beroemde barolo uit het gelijknamige dorp tot de hazelnoten van de IGP-klasse (geografische herkomstbenaming). Dat alles op een behapbare afstand van Luik (1000 km). De kruidenier gaat er zelf producten selecteren en ontmoet er zijn partners die hij met zorg heeft uitgekozen om hun artisanale knowhow, de kwaliteit en diversiteit van hun producten en hun duurzaamheidsengagement. Door het transport te groeperen voor hij alles van Boves (IT) naar Luik (BE) transporteert, vermijdt hij de traditionele distributiecircuits (lees: verlies van tijd en geld).

François had acht maanden nodig om theorie in praktijk om te zetten. De ondernemer kreeg steun van Job'in Liège, een organisatie die duurzame economische activiteiten in een ondernemerscontext met voornamelijk kleinschalige bedrijven aanmoedigt en begeleidt. Daarnaast kon hij profiteren van het Airbagplan van het Waalse Gewest: een financiering die de overgang naar het zelfstandigenstatuut verzacht. Bovendien draagt de kruidenierszaak Al limone het Créashop-keurmerk, wat zowel de actieperimeter afbakent, een ontwikkelingsstrategie en opstartpremie oplevert. Hulpmiddelen die met open armen werden ontvangen - een van de voornaamste knelpunten volgens François is toch voldoende middelen hebben om een voorraad mee op te bouwen. "In het buitenland moet ik de producten vaak cash betalen om ze meteen mee te mogen nemen", vertrouwt hij ons toe.

"Un Gelato al Limon"

Al limone is zowel een delicatessenwinkel als degustatieruimte en biedt artisanale producten die rechtstreeks afkomstig zijn van Piëmontese producenten. De naam is trouwens een hommage aan het lied van Paolo Conte. Rijst en pasta, sauzen en tapenades, charcuterie en kazen, honing en confituren, wijn, koffie en fruitsappen staan hier in het middelpunt. Het licht stroomt binnen via de etalage die een persoonlijke touch kreeg van de Luikse kunstenaar Pupa. Het elegante interieur met witgeschilderde muren en lichthouten meubels werd ontworpen door Camille, architecte en een van de drie dochters van François. Aan de tafel kunnen tien personen (Al limone is een kruidenierszaak waar je iets kan eten, niet omgekeerd) en ze nodigt uit tot een proeverij. Een jong koppel schuift aan. "Ham die ter plaatse is afgesneden, heeft een ongeëvenaarde smaak," fluistert de jongeman ons toe. Wanneer de rekening komt, kopen ze nog wat producten voor het avondeten en vragen ze goede raad aan de kruidenier, die met onverholen genot antwoordt: "Voor een geslaagde risotto moet je regelmatig roeren, zodat het zetmeel vrijkomt tijdens het koken en je een romige textuur krijgt."

© Maureen Raway

Sinds de opening in juni 2017 is Al limone trouw gebleven aan het basisconcept, maar sommige formules zijn geëvolueerd. De e-shop waar François hoge verwachtingen van had, werd meer een productcatalogus dan een webwinkel. Sinds kort levert hij ook aan professionele klanten zoals het restaurant Mio Posto, ook in de Grand Léopold-wijk - een buurt die helemaal opleeft. Dergelijke regelmatige leveringen zijn koren op de molen van François en geven hem de kans om informele contacten aan te knopen met (jonge) ondernemers. Hun raakvlak? "Enthousiasme. Hét geheime ingrediënt om te ondernemen en te slagen", besluit François.