"De beste tijd om geld op te halen is wanneer je het niet nodig hebt. Nu dus", zegt Geert Houben (33), de CEO van Cubigo. Zijn app-platform, dat bejaarden helpt langer thuis te blijven en zelfstandig te functioneren, is zo hip dat Houben een keynote speech mocht geven op het congres van de marketingorganisatie Stima. Cubigo is ook door Google verkozen tot een van de meest beloftevolle vijftien start-ups. Intussen tellen duizenden bejaarden in de Verenigde Staten hun stappen, bestellen ze eten en boeken ze een doktersbezoek via het Vlaamse platform.
...

"De beste tijd om geld op te halen is wanneer je het niet nodig hebt. Nu dus", zegt Geert Houben (33), de CEO van Cubigo. Zijn app-platform, dat bejaarden helpt langer thuis te blijven en zelfstandig te functioneren, is zo hip dat Houben een keynote speech mocht geven op het congres van de marketingorganisatie Stima. Cubigo is ook door Google verkozen tot een van de meest beloftevolle vijftien start-ups. Intussen tellen duizenden bejaarden in de Verenigde Staten hun stappen, bestellen ze eten en boeken ze een doktersbezoek via het Vlaamse platform.Samen met medeoprichter en arts Peter Willems zit Houben nu een half jaar om de tafel met Belgische en Nederlandse investeerders. De kans is groot dat deze maand de handtekeningen worden gezet. "Met de IWT-steun van de Vlaamse Proeftuinen en huidige klanten kunnen we verder tot najaar 2016, maar... het mag nu weleens gebeuren", zegt Houben. De deal die in de maak is, gaat over een bedrag van 1,5 tot 2 miljoen euro. Daarmee wil de start-up dit jaar groeien van 21 naar 30 medewerkers, van 20.000 naar 100.000 gebruikers, met kantoren in Nederland, de VS, Frankrijk, Duitsland en Engeland. Al is het Houben niet om het geld te doen. Hij wil vooral zijn project realiseren en daarvoor kiest hij niet altijd de snelste weg.Geert Houben (33) studeerde in 2004 af als licentiaat informaticus. Hij kreeg de kans een doctoraat te schrijven, maar weigerde. In plaats daarvan werkte hij voor de Universiteit Hasselt aan een Europees project rond gebruikersinterfaces (de koppeling tussen de hardware en de software op computers). Daaruit ontstond een spin-off. Zijn eerste product, de slimme spiegel Visiori, verkocht hij in 2010 aan Pearle Opticiens. Een jaar later richtte hij Cubigo op.Cubigo zit nu om de tafel met ziekenfondsen, zorg- en overheidsinstellingen, partners waar het beslissingsproces traag verloopt. "We zoeken investeerders bij organisaties die ook een klantenportefeuille hebben en beseffen dat ze een platform als het onze nodig hebben om hun zorg efficiënter en gebruiksvriendelijker te organiseren." Ook los van de zoektocht naar geld werkt Cubigo voor organisaties in plaats van voor particulieren. Deals met zorginstellingen of andere organisaties zijn meteen goed voor een paar tienduizend gebruikers op het platform. Dat zien we in de Verenigde Staten. "De grote Amerikaanse rusthuizengroep OPRS uit Ohio tekende in juni 2015. Ze biedt zorg aan 65.000 patiënten, van wie er eind januari 2016 een 700-tal gestart zijn met Cubigo via kiosken op de gang, op tablets en smartphones bij verzorgers en bejaarden. Zij en hun mantelzorgers bestellen nu hun eten via Cubigo, boeken een doktersbezoek, regelen hun vervoer, chatten met de kleinkinderen of delen hun agenda met de kinderen.Net als zoveel beginnende start-ups sloeg Cubigo aan het 'bootstrappen', dat is startersjargon voor ondernemen op een creatieve manier , met zo min mogelijk geld. Een goed voorbeeld is de opportuniteit die Cubigo zag toen Bart Schaerlaekens, een jonge manager bij een touroperator, Houben vertelde dat hij zijn toekomst zag in de start-upwereld. "Hij had bovendien een beurs van 25.000 euro van het Prins Albertfonds (om in het buitenland een zakelijk project te realiseren, nvdr.), waarmee hij en zijn vriendin een jaar in de VS zouden kunnen wonen. Ons probleem was dat we geen budget hadden voor zijn huisvesting, een klein flatje in San Francisco kost zo'n 6000 dollar per maand. Wij hebben vervolgens een deal gesloten met Brookdale, met 120.000 kamers de grootste rusthuizengroep van de VS. We doen een gratis proefproject voor hen in ruil voor een serviceflat voor een jaar. Zo woont Bart meteen tussen ons doelpubliek. Beter kan niet."Ook in thuisland België zijn er samenwerkingen, maar is het moeilijker om echt grote projecten te vinden. "Al heb ik het gevoel dat het dit jaar gaat gebeuren. Zorgverleners willen evengoed efficiënter werken, de overheid wil besparen via technologie en eHealth staat in de startblokken." Dat Cubigo wel innovatief, maar niet zo marktontwrichtend is als vaak wordt geschreven, speelt in zijn voordeel. "We zijn niet de Uber van de gezondheidszorg. Ons doel is niet dienstverleners als het Wit-Gele Kruis uit de markt te kogelen. Wel kunnen we disruptieve diensten aanbieden op ons platform, bijvoorbeeld automatisch een Uber-chauffeur langs sturen op basis van gemaakte afspraken in het ziekenhuis."Zorgt Geert Houben zelf goed voor zijn gezondheid? "Ik probeer af en toe nog wat te voetballen. Dat heb ik nodig om het hoge tempo als ondernemer vol te houden. Inderdaad, dan houd ik weinig tijd meer over voor mijn gezin." Dat zijn partner Rebecca Jacob (31) naast lesgeven ook een eigen schoonheidssalon runt, zorgt ongetwijfeld voor meer begrip in het ondernemerskoppel. Anti-aging is haar specialiteit, of hoe ze elkaar hier vinden in de strijd tegen ouder worden.Houben vraagt zich overigens af wanneer hij met vrouw en binnenkort twee kinderen naar de VS zal verhuizen, al betekent dat niet noodzakelijk dat het hele bedrijf mee verhuist. Onderzoek & ontwikkeling kan bijvoorbeeld in België blijven. De Amerikaanse markt is zoveel groter en er zijn meer mogelijkheden, terwijl het in België zo moeizaam gaat. "Het kost zo veel moeite om een klein beetje beweging en kapitaal te krijgen", klaagt Houben. Ook dat ondernemers zowel bij falen als bij slagen aan de schandpaal genageld worden, weegt mee in zijn verhuisplannen. "Een Marc Coucke zou toch op handen gedragen mogen worden? Als we nog meer jonge mensen willen overtuigen om te ondernemen, zullen we die mentaliteit moeten aanpassen." Hans Hermans