M anel Fall komt uit Senegal en was ooit de eerste die in de hoofdstad Dakar een koffiebranderij oprichtte. Zijn kompaan, Cyrille Moukoko Ndoumbe, komt uit Kameroen en is architect van opleiding. Maar toen de twee in oktober 1999 beslisten om het roer van de Brusselse koffiebranderij Cafés Degroof over te nemen, hadden ze nog geen vermoede...

M anel Fall komt uit Senegal en was ooit de eerste die in de hoofdstad Dakar een koffiebranderij oprichtte. Zijn kompaan, Cyrille Moukoko Ndoumbe, komt uit Kameroen en is architect van opleiding. Maar toen de twee in oktober 1999 beslisten om het roer van de Brusselse koffiebranderij Cafés Degroof over te nemen, hadden ze nog geen vermoeden van wat hen te wachten stond. Hoewel deze kleine Brusselse koffiebranderij, opgericht in 1930, wel een zekere reputatie op de markt genoot, liet de financiële situatie van het bedrijf veel te wensen over. Eerst moesten de twee vrienden dus grote schoonmaak houden. Vervolgens vroegen ze zich af of ze het merk Degroof moesten behouden. Hoewel Cyrille en Manel hadden besloten de firmanaam te wijzigen in Perle Noire, besloten ze voorlopig verder gebruik te maken van de reputatie van Degroof. Vanaf het begin stond Fall en Ndoumbe een duidelijk doel en een welomlijnde doelgroep voor ogen. Ze richtten zich tot een vrij bemiddelde cliënteel die op zoek was naar kwaliteit en daarvoor gerust iets meer wilde betalen. Voor sommige van hun producten, zoals bijvoorbeeld Blue Mountain, bedraagt de aankoopprijs maar liefst 100 tot 125 euro per kilo. Hun klanten zijn winkels en horecazaken, bedrijven en steeds meer winkelketens, zoals sinds kort La Wetterenoise. Ook hadden ze vanaf het begin duidelijke regels opgesteld over de kwaliteit van de koffie (maximaal 48 uur branden), de aankoop van de koffiesoorten (alleen de grand cru's van arabica) en moderne managementtechnieken (koffieprijzen controleren op het internet). De koffie is afkomstig uit onder meer Mexico, Colombia, Brazilië, Guatemala, Jemen, Costa Rica, Ethiopië, Kameroen. "Dat we zwart zijn, zorgde in het begin voor wat problemen," geven ze allebei toe. Ze hebben deze psychologische barrières weten te relativeren en kunnen er al om lachen. "Wanneer we onze producten leveren, zijn er nog steeds klanten die ons vragen om onze baas te feliciteren. Ze hebben niet het minste vermoeden dat wij de touwtjes van het bedrijf in handen houden."F.M.