De families Colruyt, Santens en Vanden Avenne zijn drie van de machtigste Vlaamse ondernemersfamilies. Hun verhalen zijn erg verschillend, maar telkens boeiend. Ze zonden hun zonen en dochters uit en bezitten tentakels in de hele Vlaamse bedrijfswereld en zelfs daarbuiten. Het lijken wel de Rodenburgs, maar dan in het echt.
...

De families Colruyt, Santens en Vanden Avenne zijn drie van de machtigste Vlaamse ondernemersfamilies. Hun verhalen zijn erg verschillend, maar telkens boeiend. Ze zonden hun zonen en dochters uit en bezitten tentakels in de hele Vlaamse bedrijfswereld en zelfs daarbuiten. Het lijken wel de Rodenburgs, maar dan in het echt. De familie Colruyt is vooral bekend van de supermarkten en je ziet ze telkens als één blok. Haar daadkracht overstijgt al lang de supermarktgroep waaraan ze haar naam en faam te danken heeft. Vanuit het hoofdkantoor in Halle is de familie ook actief in IT, duurzame energie en durfkapitaal. Een consolidatie van al die belangen is in boekhoudkundige termen niet te maken, maar in maatschappelijke termen tekent de familie Colruyt voor een omzet van 6,7 miljard euro en betaalt ze 141,6 miljoen euro belastingen. Bovendien verschaft ze werk aan ruim 20.000 mensen. Haar slagkracht kan niet overschat worden, ook al staat die in contrast met haar goedkope imago. De familie Santens stond ooit synoniem voor een machtig textielimperium. Ze had een grote maatschappelijke impact via politieke mandaten en vertakkingen tot in de hoogste financiële regionen. Aan het einde van de jaren negentig kwam de vierde generatie aan het roer en versplinterden de activiteiten. Dat ging gepaard met hevige emoties. Sommige familietakken gingen hun eigen weg. Hoewel heel wat familieleden in de bedrijven werken, werd de groep gedecimeerd en haar slagkracht gebroken. Daarbovenop kwam nog een gerechtelijk onderzoek naar fiscale fraude. De voornaamste bedrijven en participaties van de familie staan voor een omzet van 215 miljoen euro en 1400 werknemers, maar het imperium wankelt. Een generatiewissel hoeft niet te leiden tot een decimering, dat leert de familie Vanden Avenne. De vierde generatie zet het levenswerk van de voorouders voort en dat levert zowat 1,3 miljard euro omzet en minstens 850 directe werknemers op. Bovendien telt de familie telgen die ook sociaaleconomische functies vervullen. Lieven Desmet, illustratie Jens Claessens