De teller staat op 88.991. Even verder duwt een houten blok met een gewicht van 120 kilo tegen de vier houten latjes van de lattenbodem. Nog tot 300.000, of dertig dagen lang, test het houten blok de kwaliteit van de lattenbodem in het laboratorium van de nv Mertens. Niet toevallig dus dat het bedrijf uit Boom door Test-Aankoop tot de beste koop werd uitgeroepen in de sector matrassen en lattenbodems. Ook al is Mertens met zijn merknaam ...

De teller staat op 88.991. Even verder duwt een houten blok met een gewicht van 120 kilo tegen de vier houten latjes van de lattenbodem. Nog tot 300.000, of dertig dagen lang, test het houten blok de kwaliteit van de lattenbodem in het laboratorium van de nv Mertens. Niet toevallig dus dat het bedrijf uit Boom door Test-Aankoop tot de beste koop werd uitgeroepen in de sector matrassen en lattenbodems. Ook al is Mertens met zijn merknaam Merflex niet erg bekend bij het grote publiek. Want het bedrijf opteert niet voor grootse reclamecampagnes. "We zijn al dertig jaar aanwezig in honderden meubelzaken in heel België. Meubelhandelaars en slaapspecialisten kennen ons wél. Dat interesseert ons veel meer dan reclame," motiveert algemeen directeur André D'hondt de aanpak. De lattenbodems zijn een belangrijk aspect van Mertens. En goed voor gemiddeld 40% van de omzet, die vorig jaar 300 miljoen frank bedroeg, gemaakt door 70 werknemers. Maar Mertens verwierf voornamelijk naamsbekendheid in de gezondheidssector. Op de markt van de bedden voor ziekenhuizen en rusthuizen, heeft Mertens naar eigen zeggen een marktaandeel van 20%. "De meubelmarkt en de markt van de gezondheidssector vergen een totaal andere aanpak," duidt André D'hondt. "In de meubelmarkt zijn we één van de leveranciers. Maar in de gezondheidssector werken we projectgericht. Minstens 20% is maatwerk. En vooral bij zeer specifieke eisen komt Mertens eraan te pas." De toonzaal geeft een overzicht van die speciale bedden: met onrusthekkens, ziekenoprichters of rug- en beenverstellingen. Die verstellingen gebeuren manueel, hydraulisch, en de jongste tijd meer en meer elektrisch.De nv Mertens bevindt zich met de bedden voor de gezondheidssector in een stabiel marktsegment. Half juni werd de Europese richtlijn voor ziekenhuisbedden van kracht, die de kwaliteitszorg in de sector ongetwijfeld zal opkrikken. Bovendien wordt vanaf 2002 een sterke groei van het aantal senioren verwacht. En ten slotte heeft Mertens niet af te rekenen met concurrentie uit lagelonenlanden. De transportkosten lopen immers hoog op; en het aantal speciale bedden is beperkt. "Een project van enkele honderden bedden is al zeer groot," rekent André D'hondt voor.De naam Mertens verwijst naar de stichter Joseph Mertens, die in 1905 een zaak in metalen meubels startte. In 1988 verdween de familie Mertens uit het bedrijf, dat sindsdien integraal in handen is van het Nederlandse concern Corpeq.