Vanuit mijn huurflat op de zestiende verdieping zag en hoorde ik de stad leeglopen. Van maart tot mei 2020 vertrokken meer dan 400.000 mensen, of één op de twintig New Yorkers. In de rijkste buurten liep dat op tot 40 procent. De niet-aflatende sirenes van de ziekenwagens weerspiegelden akelig het hoge dodental. Het drijvende ziekenhuis dat de Hudson opvoer, leek wel een scène uit een Hollywoodfilm.
...

Vanuit mijn huurflat op de zestiende verdieping zag en hoorde ik de stad leeglopen. Van maart tot mei 2020 vertrokken meer dan 400.000 mensen, of één op de twintig New Yorkers. In de rijkste buurten liep dat op tot 40 procent. De niet-aflatende sirenes van de ziekenwagens weerspiegelden akelig het hoge dodental. Het drijvende ziekenhuis dat de Hudson opvoer, leek wel een scène uit een Hollywoodfilm. De pandemie legde de onderliggende breuklijnen in de Amerikaanse samenleving rauw bloot. Geen vangnet, gebrekkige gezondheidszorg en ingebakken racisme troffen vooral minderheden en minder bemiddelden. Net die groepen bleven aan de slag in risicoberoepen en lieten vaker het leven als ze werden besmet. De rijen voor de voedselbanken groeiden. Het gat in de staatskas werd groter. De pandemie leidde tot bijna 6 miljard dollar kosten, en een inkomstenderving van 1,5 miljard dollar. 900.000 New Yorkers verloren hun baan - vier keer zoveel als na 9/11. Commentatoren voorspelden de definitieve teloorgang van de iconische stad. Wat zien we? De New Yorkers timmerden creatief en vastberaden aan de weg. Veertien maanden later is de stad die leek ingedommeld uit haar winterslaap ontwaakt. Economen verwachten jongere, armere en meer eclectische inwoners. Zowat alles wordt anders. Duizenden restaurants overleefden de crisis niet. Wie bleef, investeerde in terrassen. Uit eten gaan voelt nu heel Europees aan. Broadway - een must voor het zo belangrijke toerisme - wordt klaargestoomd voor de heropening. De NYC Marathon is terug voor zijn vijftigste editie. New York verwacht tussen nu en het einde van het jaar zowat 38 miljoen bezoekers - weliswaar de helft van het normale aantal. Maar nog dagelijks overlijden mensen. Duizenden stadsgenoten lijden verder aan de nasleep van covid-19 en de economische gevolgen. Nooit zag ik meer daklozen en bedelaars. Voor het eerst in ruim tien jaar aarzel ik. Zou ik na zonsondergang wel door sommige buurten wandelen of de metro nemen? En toch. De opgang is voelbaar, zichtbaar, onstuitbaar. De files en het geluidsoverlast zijn terug. Het vertrouwen is groot. Investeerders maken weer plannen. Kansen liggen voor het grijpen. De Amerikaanse president Joe Biden werkt aan stimuleringsmaatregelen en infrastructuurplannen die ook New York en al wie wil groeien in de Verenigde Staten zullen helpen. Het mondmasker - een symbool voor de verdeelde Verenigde Staten - verdwijnt voor wie volledig ingeënt is. In de staat New York zijn we intussen met 8 miljoen. Er is zelfs sprake van vaccinatiepop-ups op Times Square. Toeristen zouden er gratis de Johnson & Johnson-prik krijgen. Ja, de grootste stad van de Verenigde Staten heeft zeker tekortkomingen en ongelijkheden. Maar ze blijft ook het walhalla voor groei, expansie en innovatie voor wie creatief is en ondernemersbloed in de aderen heeft.