Door de faillissementen van City Bird en Sabena ligt in Zaventem een belangrijke markt open.
...

Door de faillissementen van City Bird en Sabena ligt in Zaventem een belangrijke markt open. De beste kaarten om een deel daarvan in te palmen, liggen bij touroperator Thomas Cook, dat volgend jaar van start wil gaan. Hij kan vliegtuigen vullen met de passagiers die bij hem een reis hebben geboekt. DAT en VG Airlines van de Antwerpse zakenman Freddy Van Gaever moeten wél nog die passagiers lokken. En marketingcampagnes mogen dan al goedkoper zijn dan een jaar geleden, ze blijven een serieuze kostenpost. Bovendien is de transatlantische markt, waar VG Airlines op mikt, erg zwaar getroffen door de nasleep van 11 september, met een gemiddelde daling van de trafiek van 35%. DAT is zijn commerciële onafhankelijkheid intussen ook alweer tien jaar kwijt. Mee daarom stuurden Maurice Lippens en Etienne Davignon van in het begin aan op een samenwerking met Virgin Express ( VE). Dat de Richard Branson-dochter beursgenoteerd is, wat een exit vergemakkelijkt, is op z'n minst mooi meegenomen. Naar verluidt verkiest ex-Sabena-topman en huidig DAT-voorzitter Christoph Müller een stand alone-scenario, waarbij op termijn aansluiting wordt gezocht bij een grote alliantie. Zijn er andere mogelijkheden? Gedelegeerd bestuurder Christian Heinzmann van de Luxemburgse carrier Luxair had begin dit jaar verschillende contacten met Christoph Müller en DAT-topman Johan Vanneste, om tot een samenwerking te komen. Ook nu blijft Luxair geïnteresseerd om op een solide basis de commercialisering van DAT te doen. "We hebben de middelen: callcenter, ICT-infrastructuur... Daar kan over worden gesproken," laat Heinzmann vanuit Luxemburg weten. Maar daarmee hebben we het zowat gehad qua buitenlandse belangstelling. In België blijven, naast Sabena-charterdochter Sobelair, alleen Virgin Express en VLM over. Qua bedrijfscultuur staat VLM ontegensprekelijk veel dichter bij DAT dan de lagetarievenmaatschappij. Beide zijn regionale spelers, mikken veeleer op een zakenpubliek en bieden meer comfort dan Virgin Express. Maar VLM wil geen hoofdhub hebben van waaruit alle lijnen opereren, merkt topman Jaap Rosen Jacobson op. VLM is een gezond bedrijf, met vorig jaar 829.000 euro (33 miljoen frank) nettowinst op een omzet van 48,3 miljoen euro of 1,9 miljard frank. Maar wanneer je je in een avontuur met DAT stort, kun je een paar stevige stoten verwachten. En VLM is te klein om die te kunnen opvangen. Een huwelijk met Virgin Express is er dus één van moetens. Want op veel vlakken loopt het samengaan mank. De Branson-boys vliegen met Boeing 737's, DAT met BA 146's. Virgin Express is een lowcostcarrier, terwijl DAT een regionale luchtvaartmaatschappij wil zijn. Bovendien verkleint een samenwerking met VE voor DAT de kansen op een alliantie. Lufthansa lijkt niet echt geïnteresseerd, terwijl British Airways en VE-zus Virgin Atlantic als kat en hond leven, om een flink understatement te gebruiken. "Brussel zit evenmin te wachten op een nog groter Virgin Express, zeker niet met Ryanair in Charleroi en Easyjet op komst," merkt een criticus op.