Arvid De Coster, de CEO van WeGroup, kwam als student in contact met de verzekeringssector. Hij ging als verkoper voor Ergo Insurance aan de slag. "Al snel ontdekte ik de zwakke plekken van de sector", vertelt hij. "Inefficiëntie als gevolg van omslachtige bedrijfsprocessen, waardoor schadegevallen traag afgehandeld worden, klanten die niet precies weten waarvoor ze verzekerd zijn en hoge overheadkosten die leiden tot hogere premies."

Dat moest veel beter kunnen, dacht De Coster, zeker met technologie als hulpmiddel. In september 2017 werd WeGroup opgericht. "Aanvankelijk mikten we met ons platform op de directe verkoop van verzekeringen aan de consument. Maar voor een start-up is het aantrekken van klanten duur. Daarom hebben we eind vorig jaar het geweer van schouder veranderd. We gaan nu voluit voor samenwerking met financiële tussenpersonen, zoals makelaars en agenten."

Louise

Makelaars kunnen de technologie van WeGroup gebruiken om hun processen te automatiseren, digitaal klantencontacten te leggen en de verkoop te optimaliseren, zegt De Coster. "We hebben een virtuele assistente ontwikkeld, Louise, die makelaars helpt klanten door een vragenlijst te loodsen. Achter Louise zit een systeem van artificiële intelligentie, dat voorspelt wanneer een klant het best wordt benaderd of wanneer hij is blootgesteld aan een risico. De virtuele assistente detecteert proactief de behoeften van de klant en bepaalt de risico's waarvoor hij verzekerd moet worden."

De informatie die klanten Louise geven wordt realtime gekoppeld aan gegevens uit vrij beschikbare databanken. Voor een brandverzekering zijn dat bijvoorbeeld de geografische woningdata van de Vlaamse overheid. "Zo kan Louise zien hoe groot het huis is, of er een carport is, of er zonnepanelen op het dak liggen, en op die manier een dekking op maat voorstellen", aldus De Coster. "De klant krijgt heel snel een offerte. De aangifte van schadegevallen gebeurt op dezelfde, gebruiksvriendelijke manier."

Momenteel heeft WeGroup al een twintigtal kleinere makelaars aan boord. Naarmate de technologie verder wordt ontwikkeld, wil De Coster de stap zetten naar de grotere makelaars. Tegen de zomer mikt hij op 250 contracten. De inkomsten van WeGroup zijn drieledig: een instapvergoeding, een maandelijkse licentie-fee die de makelaars betalen, en een commissie die ze afgeven bij de verkoop van een verzekeringsproduct.

Pak ervaring

Om de IT-ontwikkeling en de verkoop te versnellen, dient WeGroup zich uit te breiden. De start-up heeft achttien medewerkers. Van hen staan er acht voltijds op de loonlijst en zijn er tien studenten. De Coster: "Onze strategie bestaat erin zo veel mogelijk studenten na afloop van hun studies een vast contract te geven. Zo zijn we erin geslaagd een hecht team van vooral technische profielen te creëren, waar het verloop erg laag is." Tegen eind dit jaar wil de onderneming dertig medewerkers tellen.

Om de groei te financieren, startte WeGroup eind vorig jaar een eerste kapitaalronde. Via het crowdfundingplatform Spreds werd 150.000 euro opgehaald bij particuliere investeerders. WeGroup was daarmee een van de eerste verzekeringsstart-ups die succesvol een beroep deed op financiering door het grote publiek. Ook de universitaire accelerator imec deed zijn duit in het zakje.

De kapitaalronde werd afgerond met een belangrijke inbreng door het Business Angels Network Vlaanderen. Alles samen goed voor 650.000 euro zaaikapitaal. De Coster: "We hebben vorig jaar lange tijd de boot afgehouden omdat risicokapitaalinvesteerders te hoge eisen stelden. De samenwerking met BAN Vlaanderen bood een mooi alternatief. We staan bij deze kapitaalronde slechts 20 procent van de aandelen aan externe financiers af." De drie oprichters (CEO Arvid De Coster, chief technology officer Bjorn Vuylsteker en CFO Rémi Wildschut) behouden de controle over 80 procent. Maar WeGroup haalt naast financiële middelen ook een pak ervaring aan boord. De kapitaalronde wordt geleid door businessangel Wouter Reggers, die meer dan twintig jaar ervaring in de verzekeringssector heeft. Hij was in het verleden onder meer de CEO van Vanbreda International en leidde de Europese activiteiten van het Amerikaanse Cigna.

Ik geloof in WeGroup omdat de focus juist is en het model internationaal schaalbaar" - Investeerder Wouter Reggers

"Ik geloof in het verhaal van WeGroup, omdat de focus juist is", vertelt Reggers. "De klemtoon ligt op de service aan de klant, het gebruiksgemak en het determineren van het juiste verzekeringsaanbod. Bovendien kan de technologie zowel makelaars als directe verzekeraars ondersteunen, wat het model internationaal schaalbaar maakt."

Internationale ambities

WeGroup zal de verse middelen in eerste instantie gebruiken om te groeien op de Belgische markt, maar dat neemt niet weg dat de ambities internationaal zijn, zegt De Coster. "Op termijn willen wij een internationale marktplaats creëren waar klanten met verzekeringsbehoeften toegang krijgen tot producten die in andere landen couranter of beter zijn."

Om de internationale ambities kracht bij te zetten, start WeGroup binnenkort activiteiten in Polen. De Coster: "In Polen is veel directe verkoop. Dat is een heel andere markt dan België, waar de makelaars nog meer dan de helft van de distributie doen. Als WeGroup ook in Polen succesvol kan zijn, weten we dat ons model in verschillende marktomstandigheden werkt."

Wouter Reggers, die bestuurder wordt bij WeGroup, wil zijn ervaring aanwenden om De Coster en zijn team bij te staan. "De test in Polen zal ons veel leren over het potentieel van WeGroup", zegt hij. "Maar een project dat internationaal wordt uitgerold, moet kunnen steunen op een sterke thuismarkt."

Met de 650.000 euro kan WeGroup minstens een jaar verder. De start-up rekent daarnaast op subsidies en op kmo-financiering onder de vorm van een achtergestelde lening door de Participatie Maatschappij Vlaanderen (PMV). Dat zou betekenen dat er meer dan een miljoen euro in de tank zit en de onderneming tot medio 2020 de tijd heeft om een eerste grote kapitaalverhoging door durfkapitaal voor te bereiden.

"Dat is de volgende stap", beseft De Coster. "Als we een internationale omzetstroom willen opbouwen, zullen we binnen anderhalf jaar zo'n 1,5 miljoen euro aan verse middelen moeten aantrekken. Maar zo ver zijn we nog niet. Eerst het team uitbreiden, de klantenbasis in België versterken en onze technologie verder ontwikkelen."