Is i-mode een revolutionaire ontwikkeling? Dat is de vraag die we ons stellen enkele maanden nadat de operator Base de dienst op de markt heeft gebracht. Na een korte opwarmingsperiode is het tijd om i-mode te vergelijken met de concurrentie: de wapdiensten van Proximus en Mobistar. Toen die in 2000 werden geïntroduceerd, leek het er niet op dat ze massaal zouden aanslaan, maar sindsdien zijn ze veel verbeterd en zijn de mogelijkheden sterk uitgebreid.
...

Is i-mode een revolutionaire ontwikkeling? Dat is de vraag die we ons stellen enkele maanden nadat de operator Base de dienst op de markt heeft gebracht. Na een korte opwarmingsperiode is het tijd om i-mode te vergelijken met de concurrentie: de wapdiensten van Proximus en Mobistar. Toen die in 2000 werden geïntroduceerd, leek het er niet op dat ze massaal zouden aanslaan, maar sindsdien zijn ze veel verbeterd en zijn de mogelijkheden sterk uitgebreid. Op het eerste gezicht lijkt i-mode sprekend op wap: via de gsm kan de gebruiker bepaalde websites raadplegen met nieuws, het weerbericht, beursgegevens, uitgaansmogelijkheden, tv-programma's enzovoort. Alleen sites die een contentleverancier speciaal voor i-mode of wap heeft ontworpen, kunnen worden bezocht. I-mode maakt optimaal gebruik van de recente opwaardering van het mobiele net met de GPRS-techniek (van 9600 bps naar 50 Kbps). Daardoor kan je veel sneller tussen de verschillende diensten navigeren en hoef je minder lang on line te zijn. Niet onbelangrijk voor de portemonnee. Bij de concurrentie is dat echter niet anders: bij Proximus en Mobistar is een GPRS-toegang beschikbaar en de tarieven van de twee operatoren verschillen nauwelijks van die voor i-mode. Base wil zijn nieuwe diensten een duwtje in de rug geven met een aanlokkelijk aanbod: voor slechts 6 euro per maand (inclusief telefoonabonnement) kan de gebruiker niet minder dan twintig megabyte aan berichten ontvangen of verzenden. Bij Proximus en Mobistar betaal je 7,50 euro per maand voor twee megabyte, of zo'n 2000 wapschermen. Met het i-modeabonnement van Base kan je bovendien gratis mails met een lengte tot duizend karakters versturen. Bij deze bedragen moet je nog wel de tarieven voor de andere gebruikte diensten rekenen. Soms zijn die gratis, soms betalend. Bij Base betaal je tot 2 euro per maand per (zie vergelijkende tabel). De vooruitgang mag dan al aanzienlijk zijn, toch is via i-mode of wap nog lang niet alles mogelijk. Deze diensten zijn bijvoorbeeld nog niet krachtig genoeg om videobeelden door te sturen. Daarvoor zal het wachten zijn op UMTS, de derde generatie van mobiele netwerken. De huidige netwerken zijn wel snel genoeg om sites te raadplegen die i-mode ondersteunen. In principe is elke site via i-mode bereikbaar, op voorwaarde dat de site is aanpast aan deze standaard. De lay-out moeten worden veranderd en lichter gemaakt om het beperkte geheugen van de mobiele telefoon (één tot acht megabyte) niet te overbelasten. Op het gebruikscomfort van een PDA (personal digital assistant) of pc moeten we nog een hele tijd wachten. De aangepaste sites blijven ook gewoon zichtbaar op het internet (voorbeeld: http://imode.lalibre.be, de site van La Libre Belgique). Base biedt een lijst van zo'n honderd sites die i-mode ondersteunen (Frans, Nederlands en Engels). In de verschillende categorieën (nieuws, weer, financieel, vrije tijd, chatten...) vind je een aantal interessante adressen zoals Belga News, Le Soir, La Libre Belgique, i-meteo, Dexia Mobile, Echonet, SN Brussels Airlines, Virgin Express, Via Michelin. Handig voor wie op de hoogte wil blijven van het laatste nieuws, een telefoonnummer zoekt, een vliegtuigticket wil reserveren, zijn bankrekening wil beheren of gewoon de weg wil weten. Daarnaast is er ook de e-mail, die heel wat meer mogelijkheden biedt dan SMS (die ook beschikbaar blijft). Al deze diensten werken goed. In vergelijking met de bestaande wapsites heeft i-mode het voordeel dat de inhoud beschikbaar is in kleur (256 kleuren), maar gsm's met kleurenschermen zijn nog niet geschikt om grote illustraties comfortabel te bekijken. Door deze beperkingen verliest i-mode voor heel wat gebruikers veel van zijn aantrekkingskracht. Net als bij wap moeten gebruikers die een krantenartikel willen lezen voortdurend scrollen via een speciale toets. Gelukkig zijn de meeste i-modesites al geprogrammeerd in het toestel. De toestellen beschikken echter niet over een alfanumeriek toetsenbord. Daarom is het moeilijk wanneer je zelf een adres aan de databank van de gsm wil toevoegen of een mail wil opstellen. Voorts is het ook jammer dat abonnees van deze nieuwe dienst van Base (momenteel) slechts keuze hebben uit twee gsm's, die elk meer dan 250 euro kosten (de n21i en n22i van NEC en binnenkort de TS21 van Toshiba). Abonnees kunnen ook niet terugvallen op een PDA of een notebook. Dat is een groot nadeel in vergelijking met de wapdiensten van Proximus of Mobistar. Daar kan de klant kiezen uit heel wat verschillende modellen (van Nokia, Sony, Ericsson...), die vaak ook veel meer mogelijkheden bieden. Het i-modeabonnement heeft zonder twijfel een aantrekkelijk en betaalbaar aanbod voor wie ook buitenshuis on line wil blijven. Het maandelijkse forfait 'met een bijna onbeperkte downloadcapaciteit' volstaat ruimschoots voor een normaal en zelfs vrij intensief gebruik van de i-modediensten (tussen 5000 en 10.000 pagina's per maand). Je kan je kleine kleurenschermpje overal raadplegen zonder je zorgen te hoeven maken over de rekening achteraf. De verbinding met de i-modesites, die afhangt van de mate waarin het GPRS-netwerk op dat ogenblik wordt belast, verloopt meestal vlekkeloos. Keerzijde van de medaille: de batterij van de gsm met kleurenscherm raakt veel sneller leeg. En door de afwezigheid van een echt toetsenbord, het kleine scherm en een ergonomie die niet is aangepast aan het raadplegen van websites, wordt het opstellen van mails en het gebruik van de i-modediensten - die volgens ons nog te vaak betalend zijn - er niet eenvoudiger op. Wap of i-mode, wat is de beste keuze? Mobistar biedt momenteel de aantrekkelijkste wapdienst, omdat het de enige operator is die deze diensten niet extra factureert. Voorlopig. I-mode is dan weer de meest verleidelijke. Terwijl i-mode zijn eerste stapjes zet op de Belgische markt, maakt de eerbiedwaardige wap 1.x-standaard zich klaar voor een grondige opwaardering in de volgende maanden. Het leidmotief: multimedia. Wap 2.0 zal namelijk HTML en XML (programmeercodes voor websites) ondersteunen, maar daarvoor moeten dan weer nieuwe toestellen worden ontwikkeld die compatibel zijn met de nieuwe standaard (de Nokia 7650 is momenteel de enige gsm die deze mogelijkheid biedt). Een van de voordelen is de compatibiliteit tussen i-mode en wap. Met een gsm die is uitgerust met de wap 2-standaard zullen Proximus-abonnees dus in de toekomst ook i-modesites kunnen raadplegen. Het lijkt erop dat het internet dit jaar echt zijn intrede zal doen op de gsm. Op voorwaarde dat de sites die i-mode of wap 2 ondersteunen voldoende aantrekkelijk zijn voor het grote publiek en zoveel mogelijk gratis blijven. Uiteraard moet ook het nodige materiaal beschikbaar zijn.Boris Jancen