Er zijn naar schatting zo'n 80.000 Belgen die in het zuiden van Frankrijk verblijven. Mensen die warmere oorden zijn gaan opzoeken. Daarnaast hebben nog eens duizenden Belgen een vakantiehuis in Frankrijk. Wij gaan beide verzekeren. Een woonverzekering, een bootverzekering of een autoverzekering, noem maar op. En, uiterst belangrijk: we gaan dat doen van daaruit. Zodat Belgen in Frankrijk ter plaatse dezelfde dienstverlening krijgen als ze hier gewoon zijn. Niet dat de Fransen niet goed werken, maar een probleem uitleggen aan je verzekeraar gaat vlotter als je het kan doen met je eigen woorden," vindt Laurent Desseille, de managing director van Atelia, een van de grootste verzekeringskantoren in België.
...

Er zijn naar schatting zo'n 80.000 Belgen die in het zuiden van Frankrijk verblijven. Mensen die warmere oorden zijn gaan opzoeken. Daarnaast hebben nog eens duizenden Belgen een vakantiehuis in Frankrijk. Wij gaan beide verzekeren. Een woonverzekering, een bootverzekering of een autoverzekering, noem maar op. En, uiterst belangrijk: we gaan dat doen van daaruit. Zodat Belgen in Frankrijk ter plaatse dezelfde dienstverlening krijgen als ze hier gewoon zijn. Niet dat de Fransen niet goed werken, maar een probleem uitleggen aan je verzekeraar gaat vlotter als je het kan doen met je eigen woorden," vindt Laurent Desseille, de managing director van Atelia, een van de grootste verzekeringskantoren in België. Twee derde van de Belgen met een verblijf in de Provence of aan de Côte d'Azur zijn Nederlandstaligen. Atelia is eropuit die mensen in hun eigen taal bij te staan. Daarom stuurde de verzekeringsmakelaar alvast een Gentenaar ter plaatse: Philippe De Meulemeester. De 58-jarige man verdiende eerder al zijn strepen bij de Generale Bank en de verzekeringsmaatschappij AGF. Atelia is ervan overtuigd dat er in het zuiden van Frankrijk echt wel een markt is weggelegd voor een Belgische verzekeringsmakelaar. Desseille: "Weet u dat 21 juli, de Belgische nationale feestdag, altijd uitbundig wordt gevierd in het zuiden van Frankrijk? Ik heb weet van drie plaatsen waar een 3000-tal Belgen opduiken op 21 juli. Wel, al die Belgen in Zuid-Frankrijk nemen noodgedwongen een polis bij een Franse verzekeraar. Bij het ondertekenen van een contract is de taal meestal geen probleem, maar zodra er schade is, gaan de poppen aan het dansen." Atelia mikt op 150 klanten het eerste jaar. Geen bescheiden aantal. "Klopt, ik ben optimistisch, maar Atelia is voorlopig ook de enige verzekeringsmakelaar die de mogelijkheid biedt zich op zijn Belgisch in Frankrijk te verzekeren," stelt Desseille. Atelia is meteen een van de eerste Belgische verzekeringsmakelaars die het Europees paspoort gebruiken. Sinds begin dit jaar kan een makelaar in om het even welk ander Europees land aan de slag zonder een omslachtige administratieve procedure. Een beslissing van de Europese Commissie. "Al blijft dat jammer genoeg een beetje theorie. We zijn toch een half jaar bezig geweest met de administratieve kant van de zaak. Het Europees paspoort voor financiële tussenpersonen was nieuw voor ons, maar blijkbaar ook voor de Fransen," zegt Desseille. Een kanttekening bij het Europees paspoort is ook dat de verzekeringsmakelaars nu misschien wel Europees zijn, maar de verzekeringen daarom nog niet. Verzekeraars zijn nog altijd gebonden aan lokale wetgevingen, waardoor ze niet zomaar dezelfde woonpolis in pakweg België, Portugal of Duitsland kunnen verkopen. Desseille: "Atelia zal in Frankrijk daarom verzekeringen aanbieden van Franse verzekeringsmaatschappijen. We kunnen jammer genoeg niet anders. We zijn ons nu aan het inwerken om de Franse verzekeringsmarkt beter te leren kennen."Laurent Desseille is de zoon van Claude Desseille, al jaren de stuwende kracht achter Winterthur Verzekeringen in ons land en een prominente figuur in de verzekeringswereld. Ridder nota bene. Claude Desseille is nu voorzitter van de raad van bestuur van Winterthur België. Atelia is trouwens in handen van de verzekeringsmaatschappij Winterthur, al geeft Desseille junior daar liever geen lucht aan. "Atelia is een makelaarskantoor en is dus volledig onafhankelijk. Dat blijkt ook uit ons klantenbestand. Ja goed, 30 % van de polissen komen van Winterthur, maar dat is historisch gegroeid. Onze nummer twee maatschappij is AXA, goed voor 20 % van de polissen. Nummer drie vertegenwoordigt dan weer 15 % van de contracten. Er is echt geen favoritisme."De uitbreiding van Atelia naar Frankrijk past ook in de kersverse strategie van de verzekeringsmakelaar. Die stelt het naar eigen zeggen goed en werkt weer aan zijn groei. Atelia heeft enkele rumoerige jaren achter de rug. Het verzekeringsbedrijf, in 1999 ontstaan uit de fusie van Anbel en Assaubra, is de voorbije jaren enorm snel gegroeid door een resem overnames van verzekeringskantoren, zoals Dugardyn in Brugge, maar die hebzucht heeft sporen nagelaten. De omzet klom tussen 1998 en 2005 van 9,5 miljoen euro naar bijna 18 miljoen euro, maar de winstcijfers doken in het rood. Desseille: "De kosten namen immers alleen maar toe tijdens die jaren. Daarom werd mij begin 2005 gevraagd om naar hier te komen en werk te maken van de integratie van alle overnames. Ik heb eerst de structuur van de onderneming aangepast, zodat het voor iedereen meteen zichtbaar was dat we met een schone lei begonnen. Atelia was opgesplitst in een makelaar voor bedrijven en een makelaar voor particulieren. Ik heb daar één onderneming van gemaakt, met één boekhouding, één personeelsdienst enzovoort."Ook niet onbelangrijk: Atelia besliste dat nabijheid primordiaal was en versterkte daarom zijn kantorennetwerk. De verzekeringsmakelaar werkt nu met 22 kantoren, verspreid over heel België. "Toen ik hier aankwam, gebeurde het wel eens dat een klant uit Kortrijk een Franstalige aan de lijn kreeg. Dat kan natuurlijk niet," weet Desseille. De managing director gaat er ook prat op dat Atelia nu de grootste verzekeringsmakelaar in België is voor particulieren, met ongeveer 100.000 klanten, van wie 80.000 particulieren en 20.000 bedrijven. Desseille: "Je kan ons vergelijken met Van Breda uit Antwerpen bijvoorbeeld, met dat verschil dat wij over meer kantoren beschikken en dus de directe contacten met onze klanten hoger in het vaandel dragen."Atelia kreeg enkele jaren geleden een imago opgeplakt van een makelaar voor een vermogende clientèle. Dat imago achtervolgt Atelia nog steeds, al probeert Desseille daar naar eigen zeggen komaf mee te maken. "Geld of vermogen is geen criterium waarop we klanten selecteren, maar wel hun behoefte naar advies. Feit is dat we over veel ervaring beschikken in gespecialiseerde domeinen, zoals in kunstcollecties bijvoorbeeld. Het spreekt voor zich dat mensen met een kunstverzameling - inderdaad welstellende mensen - bij ons aankloppen. En die kan je niet zomaar een standaardverzekering voorschotelen," zegt Desseille. Hij voegt er nog aan toe dat bedrijfsleiders vaak hun onderneming en hun privé-eigendom laten verzekeren bij Atelia. Ze vinden het handig dat ze met al hun risico's bij een enkele makelaar terecht kunnen. Desseille: "Vandaar misschien ook dat we niet zomaar als een doorsnee makelaar worden bekeken". Saar Sinnaeve