De Belgische private-equitymarkt heeft het ergste achter de rug. Dat blijkt uit een enquête van NautaDutilh. Het advocatenkantoor ondervroeg 57 mensen uit de sector. Volgens de helft van hen is België weer een aantrekkelijk land om zaken te doen.
...

De Belgische private-equitymarkt heeft het ergste achter de rug. Dat blijkt uit een enquête van NautaDutilh. Het advocatenkantoor ondervroeg 57 mensen uit de sector. Volgens de helft van hen is België weer een aantrekkelijk land om zaken te doen. Net de crisis zorgt voor nieuw leven op de private-equitymarkt, geeft bijna 40 procent van de respondenten aan. Veel bedrijven zijn de afgelopen jaren op de afdeling intensieve zorg van de banken beland. Bij de start van de crisis in 2008 hoopten de banken nog op een spoedige terugkeer van de groei en hadden ze geduld met de bedrijven. Kredietvoorwaarden werden herbekeken, betalingstermijnen verlengd. Dat is voorbij, zegt het rapport van NautaDutilh. De groei blijft nog jaren traag, en de buffers van de bedrijven zijn opgebruikt. Daarom vragen de banken kordate actie. Daardoor komen er bedrijven op de markt, van klein tot groot, als geheel of in stukken. Vaak zonder veel ruchtbaarheid, om de bedrijfsreputatie niet te schenden en de leveranciers niet ongerust te maken. "Veel van die bedrijven hebben echt potentieel, maar zijn door strategische vergissingen of een slechte kapitaalstructuur in moeilijk vaarwater terechtgekomen", zegt Sophie Jacmain, specialist in de begeleiding van ondernemingen in moeilijkheden bij NautaDutilh. "Zij krijgen nu de gelegenheid zich te hervatten." NautaDutilh vreest dat gespecialiseerde Angelsaksische private-equityspelers met de mooiste brokken gaan lopen. Bij de Belgische spelers is er koudwatervrees. Dat is ergens begrijpelijk, meent Elke Janssens, gespecialiseerd in private equity bij NautaDutilh. "Ze willen hun relatie met de banken niet op het spel zetten in geval het verkeerd afloopt. Vaak hebben ze al een kredietherschikking achter de rug voor de bestaande bedrijven in hun portfolio." Belgische private-equityspelers hebben vaak ook niet de tijd en de mankracht om de heroriëntatie van zo'n probleembedrijf aan te pakken. "In eerste instantie moet je snijden in personeel en activiteiten", zegt Jean Van Nuwenborg, manager van Theodorus, het fonds dat investeert in spin-offs van de ULB. "Leuk is anders, ook voor het imago van de private-equityspeler. Vind bovendien maar eens iemand die bereid is zo'n bedrijf te leiden. Capabele managers hebben meestal al een goede job, die ze niet zomaar willen opgeven." Toch blijft het een interessante niche voor de private-equitybedrijven, vindt Janssens. "Hopelijk wordt het geen onderbenutte niche. Want dan zouden veel mooie bedrijven verloren gaan. Kijk maar naar de teloorgang van Santens, de badlinnenproducent uit Oudenaarde, waarvan een deel in Franse handen terechtkwam. Het had nooit zo mogen lopen." Volgens 51 procent van de respondenten zullen de komende twaalf maanden vooral familiebedrijven in de etalage belanden. Ook dit soort bedrijven vergt gespecialiseerde private-equityspelers, die er deze keer wel zijn in België. "Gemakkelijk is het niet", zegt Janssens. "Veel kmo-leiders zitten tegen de pensioenleeftijd aan. Hun bedrijf verkopen, is voor hen als een kind afstaan. Die psychologische kant van de zaak vergt veel begeleiding. Ze verkopen pas als ze zeker zijn dat hun bedrijf in goede handen komt. Soms aanvaarden ze een lagere prijs als de koper de werkgelegenheid garandeert. Door de affiniteit met hun activiteit zijn ze geneigd te verkopen aan een bedrijf uit de sector, en niet aan een private-equityfonds." Als het al tot een verkoop komt. "Veel familiebedrijven hebben het moeilijk om een beslissing te nemen", zegt Janssens. "Dikwijls houdt de bedrijfsleider vast aan zijn positie, terwijl het bedrijf in een stadium gekomen is waarin nood is aan professioneel management en onafhankelijke bestuurders. Veel kmo's komen zo in de problemen." NautaDutilh vroeg ook in welke sectoren de meeste private-equitydeals dit jaar zullen worden afgesloten. Vooraan staat de gezondheidszorg, met almaar meer fondsen die investeren in rusthuizen. Biowetenschappen komen op de tweede plaats. In deze sector is België Europees leider, volgens NautaDutilh. Een derde van alle biotechinvesteringen in de EU situeren zich in België. "Dat is te danken aan de kwaliteit van het onderzoek en de samenwerking met de privésector", zegt Van Nuwenborg. "Dat levert mooie doelwitten op voor de private-equityfondsen." Er moet wel geld gevonden worden voor al dat schoons. Geen leningen meer zonder voldoende eigen kapitaal, zo leert de enquête. Amper in een kwart van de gevallen zal de kapitaalsinbreng onder 30 procent van de totale financiering mogen liggen. "Het vergt nu al twee, drie banken om het nodige geld bijeen te krijgen, zelfs voor kleine deals van 15 tot 20 miljoen euro", zegt Janssens. "En zeggen dat de banken vroeger vochten om deals te mogen financieren."JOZEF VANGELDER, FOTOGRAFIE LIES WILLAERTDe crisis zorgt voor nieuw leven op de private-equitymarkt.