Op het moment dat u dit leest, is Katelijne De Backer op de openingsdag van The Armory Show druk bezig met speeches geven, vips en kunstverzamelaars ontvangen en kleine brandjes blussen tussen galeriehouders. "Ik ben verantwoordelijk voor alles op de beurs. Dat is zeer plezant én afwisselend", zegt de directrice van een van de belangrijkste kunstbeurzen ter wereld. Dan vragen wij ons af: hoe komt een Vlaamse in de New Yorkse kunstwereld terecht? "Met het vliegtuig zeker? Nee, serieus. Ik heb tien jaar in Londen gewoond. Ik werkte voor MTV aan een wekelijks programma over alternatieve muziek. Toen ik Londen wat beu raakte, verhuisde ik naar New York, waar ik een macrobiotisch restaurant wou beginnen. Dat is wat fout gelopen. Eerder toevallig ben ik dan bij de beurs terechtgekomen in het eerste jaar dat die georganiseerd werd. Die heette toen nog Gramercy Hotel Fair . Ik verzorgde er de perscontacten. Door mijn productie-ervaring in de televisiewereld lag me dat w...

Op het moment dat u dit leest, is Katelijne De Backer op de openingsdag van The Armory Show druk bezig met speeches geven, vips en kunstverzamelaars ontvangen en kleine brandjes blussen tussen galeriehouders. "Ik ben verantwoordelijk voor alles op de beurs. Dat is zeer plezant én afwisselend", zegt de directrice van een van de belangrijkste kunstbeurzen ter wereld. Dan vragen wij ons af: hoe komt een Vlaamse in de New Yorkse kunstwereld terecht? "Met het vliegtuig zeker? Nee, serieus. Ik heb tien jaar in Londen gewoond. Ik werkte voor MTV aan een wekelijks programma over alternatieve muziek. Toen ik Londen wat beu raakte, verhuisde ik naar New York, waar ik een macrobiotisch restaurant wou beginnen. Dat is wat fout gelopen. Eerder toevallig ben ik dan bij de beurs terechtgekomen in het eerste jaar dat die georganiseerd werd. Die heette toen nog Gramercy Hotel Fair . Ik verzorgde er de perscontacten. Door mijn productie-ervaring in de televisiewereld lag me dat wel. Bij MTV werkte ik rond nieuwe artiesten die alternatieve dingen maakten. Op The Armory Show is dat niet anders." "Het eerste jaar had ik helemaal geen voet in de deur in de kunstwereld. Maar als press officer werkte ik keihard en leerde snel bij. Het jaar nadien heb ik de beurs georganiseerd van het begin tot het einde. In Amerika kan zoiets: als je je inzet voor iets, dan laat men je doen. Ik heb mijn kans gekregen en ze meteen met beide handen genomen." DE BACKER. "Er was toen ook een dip in de kunstmarkt. Voor de vier galeristen die de beurs oprichtten, was het - ik durf het bijna niet te zeggen - een noodzakelijk kwaad. Ze sloegen de handen in elkaar, zochten naar een locatie en nodigden hun bevriende kunstverzamelaars uit. Net zoals de beurs toen een noodzaak was, hebben galeries de beurzen nu echt nodig om zichzelf internationaal te positioneren. De cijfers zeggen genoeg: The Armory Show trekt 56.000 bezoekers, van wie de helft buitenlanders. Beurzen zijn ontmoetingsplaatsen geworden, waar je niet alleen koopt, maar ook over de staat van de kunstwereld discussieert en wat randevenementen meepikt. Nu worden begeleide tours met curatoren georganiseerd en openen een twintigtal privéverzamelaars hun deuren voor het publiek. De hele week is er een groot off-programma in de stad. Dat wordt steeds belangrijker om je als beurs te onderscheiden van de concurrentie. Maar het publiek blijft even divers als in de beginjaren. Vandaag, op de eerste dag van de beurs, komen de grote verzamelaars kijken wat er te koop is. In het weekend zijn het eerder gezinnen, kunststudenten en de gewone man die langskomen. Een boeiende mix." DE BACKER."Helemaal niet. Art Armory Focus is een nieuwe sectie op de beurs, waar we elk jaar een stad, streek, kunstvorm, medium of stroming centraal zetten. Het eerste jaar kozen we voor Berlijn, omdat daar nu dezelfde energie hangt als in New York in het begin van de jaren negentig. Alles was toen erg energetisch, organisch en enthousiast. Op de beurs willen we die parallel leggen: de Berlijnse galeries brengen hun passie mee, wij lokken het Amerikaanse koopkrachtige publiek." DE BACKER."Art Miami Beach is helemaal anders. Terwijl wij in New York focussen op musea, verzamelaars en artiesten, is Miami vooral uit op luxe, geld, glitter en feestjes. Het publiek is helemaal anders en de 'moeilijkheidsgraad' van de werken ligt bij ons hoger. Maar beide beurzen zijn belangrijk: veel galeriehouders leven ernaartoe en beschouwen dat als hun hoogtepunt van het jaar." DE BACKER."Er is een marktcorrectie gekomen. Iedereen zei drie jaar geleden: wanneer zal die kunstzeepbel barsten? Nu is het gebeurd. En eerlijk gezegd, de situatie is nu beter dan toen. Het herstel zal niet pijlsnel gebeuren, maar ik zie toch al positieve signalen. The Armory Show heeft er veel jongere galeries bij gekregen. De galeriehouders die er al stonden, vragen weliswaar vaak een ietwat kleinere stand. Maar tegelijk zijn er dit jaar weer standhouders bij die vorig jaar door de crisis waren afgevallen. Ik heb goede hoop." DE BACKER."Ons beleid hebben we niet moeten bijsturen. We moesten gewoon verder doen op ons elan. Vinger aan de pols houden met de hedendaagse kunst is nu eenmaal onze specialiteit en niet die van Merchandise Mart Properties. In de selectie van de galeries hebben ze geen inmenging. En ook ik mocht op mijn plaats blijven zitten. Het is duidelijk dat ze geen bruuske overgang wilden. Voor ons is het grote voordeel dat we nu een ruggensteun hebben. MMP heeft massa's ervaring met de organisatie, logistiek en financiering van dergelijke beurzen. Dat maakt het ons een pak gemakkelijker." DE BACKER.( diepe zucht) "Bel me nog eens op als The Armory Show gedaan is. Net voor de beurs is het altijd een spannend moment. Ik maak mijn evaluatie wel als alles achter de rug is." THE ARMORY SHOW: VAN 4 TOT 7 MAART IN NEW YORK, www.thearmoryshow.com Door Thijs Demeulemeester"Iedereen zei drie jaar geleden: wanneer zal die kunstzeepbel toch barsten? Nu is het gebeurd. En eerlijk gezegd, de situatie is vandaag beter dan toen"