De titel van Trends Gazellen Ambassadeur is geen nieuwe ervaring voor Belchim Crop Protection. In 2007 ontving het Londerzeelse bedrijf de prijs al eens. "In onze sector is kritische massa belangrijk. Je moet grote leveringen kunnen aanbieden. Ook technische en commerciële ondersteuning is belangrijk. Onze sector is erg geconcentreerd. Maar wij kunnen ons als kleiner bedrijf tussen de grote spelers bewegen", vertelde oprichter Dirk Putteman toen.
...

De titel van Trends Gazellen Ambassadeur is geen nieuwe ervaring voor Belchim Crop Protection. In 2007 ontving het Londerzeelse bedrijf de prijs al eens. "In onze sector is kritische massa belangrijk. Je moet grote leveringen kunnen aanbieden. Ook technische en commerciële ondersteuning is belangrijk. Onze sector is erg geconcentreerd. Maar wij kunnen ons als kleiner bedrijf tussen de grote spelers bewegen", vertelde oprichter Dirk Putteman toen. Elf jaar later is Belchim Crop Protection zelf een grote speler geworden. Het bedrijf haalde vorig jaar voor het eerst 500 miljoen euro omzet. En dat is nog maar een begin. Het management mikt tegen 2020 op 700 miljoen euro. Belchim telt 480 medewerkers en is dringend op zoek naar nieuwe mensen. Samen met drie werknemers begon Dirk Putteman in 1987 vanuit een kleine opslagruimte met de distributie van gewasbeschermingsmiddelen. Tien jaar later breidde hij zijn portfolio uit met innovatieve actieve stoffen door samen te werken met enkele partners in onderzoek en ontwikkeling. Een andere belangrijke mijlpaal in de geschiedenis van Belchim Crop Protection was 2013. In dat jaar kocht het bedrijf enkele eigen moleculen aan. "De ontwikkeling en de registratie van nieuwe producten is een proces van jaren en kost veel geld. Om een product op de Europese markt te lanceren ben je al snel 200 à 300 miljoen euro kwijt", zei Dirk Putteman daar toen over. "De ontwikkeling van eigen producten is natuurlijk veel risicovoller dan het verzorgen van de distributie in opdracht van anderen. Maar als het lukt, is die activiteit veel winstgevender." De overname van de Franse branchegenoot Jade in april 2016 was het startsein van een wereldwijde expansie. Het onderzoeksbedrijf produceert een biologische totaalherbicide, pelargonzuur, dat een interessant alternatief kan zijn voor het omstreden glyfosaat. Nauwelijks enkele weken later werd Orchem, een nationale distributeur in Kroatië, binnengehaald en nog voor het einde van het jaar nam Belchim een meerderheidsaandeel in Engage Agro Corporation, een verkoopnetwerk in Canada. Ook in 2017 lag de focus op internationalisering. In februari opende het bedrijf een kantoor in Maleisië dat dient als uitvalsbasis voor de ontwikkeling in Azië. In april volgde de acquisitie van het Duitse Proagro, een specialist in biologische gewasbescherming, een van de belangrijkste groeisegmenten. De overname van Engage Agro Corporation USA in mei 2017 was voorlopig het laatste wapenfeit. Belchim is actief is in ruim 55 landen, maar de ambitie reikt verder. Het doel is tegen 2020 in 97 landen actief te zijn. Belchim zet fors in op onderzoek en ontwikkeling. Meer dan 12 procent van de medewerkers is in dat departement actief. Het bedrijf beschikt over twee proefstations: een Centraal-Europees in Londerzeel en een Zuid-Europees in het Franse Fronton. Die centra bestaan uit grote velden en serres waar de typische gewassen van die regio worden geteeld en waarop de doeltreffendheid van hun producten wordt aangetoond. Na het jarenlange aandeelhouderschap van ISK Biosciences (28%) zette Dirk Putteman de deur open voor een tweede Japans bedrijf: Mitsui Chemicals Agro (10%). De familiale aandeelhouder behield 62 procent. De rol van de Japanners is niet alleen van financiële aard. Beide bedrijven zijn ook belangrijke leveranciers van Belchim. Traditioneel is Japan een voorloper in onderzoek en ontwikkeling voor gewasbeschermingsmiddelen. "We willen blijven groeien, maar dan wel als een zelfstandig bedrijf. Dat is cruciaal om snel beslissingen te kunnen nemen", reageerde Dirk Putteman toen. Zijn plotse overlijden laat een enorme leegte na. Het management rouwt om het verlies van zijn bezieler. Maar het is vastbesloten niet alleen de continuïteit te garanderen, maar ook met volle kracht voort te bouwen aan het bedrijf dat het in zijn hart draagt.