In een reusachtige droger suizen de voederkorrels bij een temperatuur van 110 graden Celsius. Er hangt een indringende geur van heet meel en oliën. Grote zakken van 18 kilo met hondenvoeder rollen van de automatische lijnen.
...

In een reusachtige droger suizen de voederkorrels bij een temperatuur van 110 graden Celsius. Er hangt een indringende geur van heet meel en oliën. Grote zakken van 18 kilo met hondenvoeder rollen van de automatische lijnen. Voor een order van minder dan 10 ton gaan ze niet bij Fides Petfood in Oostende. De fabriek op het industrieterrein Plassendale in Oostende verhoogde vorig jaar de productie van 15.000 naar 45.000 ton als gevolg van de overname van een concurrent in Gent. Maar CEO Dirk Buysse wil niet op zijn lauweren rusten. Geregeld sluit hij een openstaande klep aan een van de voedermachines of hij haalt achtergebleven materiaal weg. Aan de verpakkingslijn levert hij commentaar op de niet perfect gesloten zakken met hondenvoer. Het doet denken aan een uitspraak die herhaaldelijk valt tijdens het gesprek. "Het management moet zijn broek optrekken en prestaties en resultaten neerleggen. We hebben als groep de slagkracht van een groot bedrijf, maar met behoud van de flexibiliteit van een kleiner bedrijf. Elk filiaal heeft een eigen financieel plan, met bepaalde doelstellingen. Die moeten worden gehaald. Maar waarbij het zeer belangrijk is dat elke onderneming zijn eigen broek optrekt. Elke onderneming moet zorgen dat ze winstgevend is." Fides Petfood is maar een van de ondernemingen in het bedrijvenconglomeraat van de West-Vlaamse fabrikant in dierenvoeding Depré (zie kader Verstopt in de bossen van Beernem). In alle discretie groeide het familiebedrijf de voorbije decennia tot het nummer vier in België, na Aveve, Vanden Avenne en Versele-Laga. Op een markt met weliswaar twee snelheden. Groep Depré, met overigens een uiterst solide balans, heeft twee grote entiteiten. Er is de historische activiteit veevoeding en daarnaast is er de nieuwe tak huisdierenvoeding. In de historische bakermat Beernem begon grootvader Gaston Depré kort na de Tweede Wereldoorlog in 1947 met een veevoederfabriek langs het kanaal. Het is de antipode van de gloednieuwe fabriek in Oostende: een oud, versleten gebouw. De vernieuwing van de kantoren, met daarin het hoofdkwartier van Groep Depré, is gestart. De kantoren worden vernieuwd, maar niet de productiecapaciteit. "Onze strategie voor veevoeder is het volumebehoud", schetst de CEO de markt. "Het is geen groeimarkt. De markt van varkens, pluimvee, runderen saneert zich." De kernmarkt voor veevoeder is het familiale landbouwbedrijf. Vanuit Beernem levert Groep Depré aan Oost- en West-Vlaanderen. De vestiging in de Antwerpse haven, nog bekend onder de vroegere benaming Voeders Hens, doet vooral de Kempen en Wallonië. Dat is samen goed voor 300.000 ton veevoeder. Antwerpen heeft ook een belangrijke exportafdeling naar Afrika, de Baltische Staten en Rusland. Zelfs overnames brengen geen schwung in de veevoedermarkt. "Als die er al zouden zijn", twijfelt Buysse. "Het aanbod wordt steeds schaarser, voor steeds meer geïnteresseerden. En een fusie van enkele grote spelers is zeer moeilijk. Dat komt door het familiale karakter. Er is te veel emotie voor grote fusies in de sector en dus weinig rationaliteit. De familienaam staat boven elk bedrijf." Versele-Laga, Vanden Avenne, de familie Vandeputte met Leievoeders. Het zijn, samen met Depré, de leidende Vlaamse spelers in de veevoedermarkt. Oostende is niet alleen als fabriek het spiegelbeeld van de afkalvende veevoedermarkt. De huisdierenmarkt groeit jaarlijks met 2 tot 4 procent. "Dat zijn enorme markten", rekent Buysse voor. "In België creëert hondenvoeding een jaaromzet van 185 miljoen euro, in Nederland 386 miljoen euro. Huisdierenvoeding wordt even belangrijk als menselijke voeding. De emotionaliteit en subjectiviteit spelen een enorme rol. Het huisdier is een lid van het gezin. Het wordt op dezelfde basis bejegend, het huisdier wordt geopereerd aan hernia. Voor een zak van 3 kilo hondenvoeding betaal je soms tot 15 euro." In Schoten, langs het Albertkanaal, staat de dochteronderneming Beduco. Die maakt voeding voor duiven en andere vogels, zoals kanaries en parkieten en voor knaagdieren. Toch moet Groep Depré ook hier opboksen tegen concurrenten, en nog wel internationale jongens zoals Mars, Nestlé, Procter & Gamble. "Zij hebben enorme reclamebudgetten. De achterstand kan je bijna niet inhalen, maar daarom richten we ons met de eigen merken op de lokale dierenspeciaalzaak, de familiale eenmanszaak in het dorp. Ook die mensen strijden voor hun onafhankelijkheid." Daarnaast produceert Groep Depré de huismerken van bekende grote ketens. De fabriek in Oostende toont enkele overbekende namen. "Maar we vermelden ze liever niet. Dat ligt gevoelig bij de klanten", zegt Buysse voorzichtig. Groep Depré is duidelijk overtuigd van zijn toekomst, dat bleek nog eens in februari. Met de overname van het Nederlandse DKSH werd 100 miljoen euro extra omzet gekocht. Een flinke brok voor een West-Vlaamse onderneming met een geconsolideerde omzet van 170 miljoen euro. "Je moet een beetje gek zijn", zegt Buysse. DKSH was een verlieslatende dochter van een logistieke multinational uit Zwitserland. Die is vooral actief in Azië. DKSH wou een marktleider in dierenvoeding worden in de Benelux, maar het draaide anders uit. De verkoopprijs blijft geheim, maar bedroeg volgens Het Financieele Dagblad 8 miljoen euro. De onderneming werd omgedoopt in Holland Diervoeders. Ook dit nieuwe filiaal produceert voeding voor huisdieren. Daarnaast is er een handelsafdeling voor speciale grondstoffen voor huisdierenvoeding zoals slazaad, distelzaad, groene erwten. "De overname in Nederland brengt ons op een hoger niveau. We zien ons nog altijd een beetje als een underdog." Valse bescheidenheid? West-Vlaamse nuchterheid? De banken waren overtuigd van het overnameplan en financierden zonder morren, de synergie is evident. Niet alleen met het uitgebreide productieapparaat in Nederland. Ook met de afdeling grondstoffenhandel in Antwerpen wordt de samenwerking zeer nauw. En dat allemaal gestuurd vanuit dat - voorlopig - oude gebouw langs het kanaal in Beernem. WOLFGANG RIEPL, FOTOGRAFIE THOMAS DE BOEVER"Huisdierenvoeding wordt even belangrijk als menselijke voeding" Dirk Buysse, Depré "Er is te veel emotie voor grote fusies in de veevoedersector en dus weinig rationaliteit" Dirk Buysse, Depré