Glunderend kijkt Patrick Rogiers in de lens. De afscheidnemende directeur van 3M België is opgetogen met het nieuwe laboratorium op de Zwijndrechtse site van 3M. Het wordt een wetenschappelijk centrum voor de kunststofindustrie en de biotechnologie.
...

Glunderend kijkt Patrick Rogiers in de lens. De afscheidnemende directeur van 3M België is opgetogen met het nieuwe laboratorium op de Zwijndrechtse site van 3M. Het wordt een wetenschappelijk centrum voor de kunststofindustrie en de biotechnologie. De in 1902 opgerichte Minnesota Mining and Manufacturing Company past wetenschap toe in het dagelijkse leven. 3M lijkt wel bezeten door innovatie. Jaarlijks gaat bijna 6 procent van de omzet naar onderzoek en ontwikkeling. De in New York en Zwitserland beursgenoteerde onderneming heeft 8500 wetenschappelijke ingenieurs. "De hartslag van 3M is O&O", vindt CEO Inge G. Thulin. In mei 2014 werd het honderdduizendste patent gehaald. Die innovatie maakt dat de producten van 3M zeer breed gaan. Een van de meest bekende producten blijft de kleefband van Scotch. De onderneming levert ook de reflecterende folie op de Belgische nummerplaten en reflecterende verkeersborden. Een sterke groeier in eigen land zijn de enkelbanden. 3M maakt biometrische toegangscontrole via irisherkenning, tandvullingen, afdrukken van een gebit bij de tandarts. In de meeste beeldvlakschermen zit foliemateriaal van 3M. Oordopjes en veiligheidsbrillen zijn andere specialiteiten. 3M levert aan ziekenhuizen onder meer operatielakens, jassen en adembeschermingsmaskers. "We zijn als het ware zoals de tabel van Mendeljev", lacht Patrick Rogiers. "Als gediversifieerd technologiebedrijf is innovatie in onze bedrijfscultuur ingebakken. We hanteren de 15 procentregel. 15 procent van je tijd moet je aan andere en nieuwe dingen besteden. Dat geldt niet alleen voor onze wetenschappers, maar bijvoorbeeld ook voor verkopers. We verwachten dat onze werknemers altijd naar nieuwe dingen kijken. Ze worden daar ook op beoordeeld. Niet enkel de resultaten tellen, ook de innovatiekracht. We zijn intern een open innovatienetwerk. Zo ontstaan heel veel producten voor heel diverse markten en toepassingen." Hoe hoog scoort België? De bvba 3M Belgium telt 540 werknemers en heeft twee grote afdelingen. Een wat te groot uitgevallen hoofdkantoor in Diegem, dat voor een deel een nieuwe huurder zoekt. Operationeel belangrijker is de fabriek in Zwijndrecht, met 300 werknemers. Ze is het wereldwijde kenniscentrum voor lijmen. Het zijn halffabricaten, er rollen geen potjes lijm van de productiebanden. Uit de halffabricaten worden tapes, grote folies en reflecterende films gemaakt. Of vuilafwerende coatings, bijvoorbeeld voor producenten van glas- en zonnepanelen. Zwijndrecht experimenteert met lijmen uit grondstoffen zoals algen en zetmeel. "Vorig jaar heeft 3M 6 miljoen euro geïnvesteerd in Zwijndrecht. Het jaar voordien 12 miljoen euro, in een nieuwe, solventvrije productielijn. Die grote investering garandeert de toekomst van de site in Zwijndrecht", zegt Patrick Rogiers. "België doet het gemiddeld beter dan de andere sites in Europa. Niemand zal ontkennen dat de Belgische loonlasten hoog zijn. Maar we leveren hoogwaardige technologische producten. We onderscheiden ons in de groep door geloofwaardigheid, voorspelbaarheid, en betrouwbaarheid." Iets meer dan de helft van die productie gaat naar zusterbedrijven van 3M. Zwijndrecht is ook een belangrijk productiecentrum voor hoogwaardige rubberen onderdelen voor de auto-industrie en de luchtvaart. "De producenten van rubberen slangen zijn onze klanten. Die gaan in de motoren van wagens; in de meeste Duitse motoren vind je onze producten." Maar Patrick Rogiers denkt verder vooruit. "We leggen vandaag minder de focus op de autoproductie. We zijn nog toeleverancier, maar dat vermindert. Het belang van de auto-industrie daalt in België." Dat sluit naadloos aan bij een andere doelstelling van het Amerikaanse concern: een derde van de omzet moet komen uit producten die jonger zijn dan vier jaar. En nu is er de investering in nieuwe laboratoriumapparatuur voor de kunststofindustrie en de biotechnologie in Zwijndrecht. "De bedoeling is dat we ons verder ontwikkelen tot een Europees kenniscentrum rond biotechnologie. Dat ligt in het verlengde van oplossingen en technologie die 3M al heeft, zoals filtermaterialen voor vaccins en bloedplasma's. We doen nu opdrachten voor de Europese geneeskunde-industrie, en willen dat verder uitbreiden. Als we met een grote klant kunnen samenwerken in dat trainingscentrum, en er moet een productaanpassing gebeuren, die mogelijk is in Zwijndrecht, dan is de cirkel helemaal rond." België heeft nog meer troeven. 3M heeft een tweede bedrijf, over de taalgrens in Nijvel. Wendt Board maakt slijpstenen, vooral voor het afronden van autoruiten. "Zonder het afslijpen zou je je vingers snijden als je een venster opent", verduidelijkt Rogiers. Maar Wendt Board heeft het niet gemakkelijk, door de dalende glasmarkt in Europa. "We zoeken naar nieuwe markten. Wij hebben de ambachtskennis." Wolfgang Riepl, fotografie Emy Elleboog