Thomas Pieters lijkt er helemaal bovenop. Met de Portugal Masters won hij zijn vijfde toernooi in de European Tour. Daarmee kwam een einde aan twee jaar van tegenvallende prestaties en bijbehorende frustratie. De 29-jarige Antwerpenaar hoopt dat zijn carrière op het hoogste niveau eindelijk kan beginnen. Zo bekeken komt het DP World Championship in Dubai, het slotevenement van het Europese seizoen, precies op het juiste moment.
...

Thomas Pieters lijkt er helemaal bovenop. Met de Portugal Masters won hij zijn vijfde toernooi in de European Tour. Daarmee kwam een einde aan twee jaar van tegenvallende prestaties en bijbehorende frustratie. De 29-jarige Antwerpenaar hoopt dat zijn carrière op het hoogste niveau eindelijk kan beginnen. Zo bekeken komt het DP World Championship in Dubai, het slotevenement van het Europese seizoen, precies op het juiste moment. Dankzij zijn overwinning in Vilamoura kreeg Pieters toegang tot dat jackpottoernooi met 9 miljoen dollar aan prijzengeld, waarin de beste vijftig spelers van het Europese circuit het tegen elkaar opnemen. De Antwerpenaar heeft vertrouwen en mikt hoog. "Hij speelt al enkele weken opnieuw op zijn beste niveau, in alle onderdelen van het spel", weet zijn coach Jérôme Theunis. "Zijn baltoets zit heel goed en ik merk dat hij goed in zijn vel zit. Thomas is kalm, geconcentreerd en sereen. Hij heeft een grote stap vooruit gezet." Toen hij in 2013 zijn debuut maakte in het professionele circuit, profileerde Thomas Pieters zich meteen als een van de grote beloften van de Europese golfsport - iemand van het kaliber van Justin Thomas, Jordan Spieth of Rickie Fowler. In 2016 speelde hij in zijn debuut in de Ryder Cup vier punten voor Europa bij elkaar en in zijn eerste optreden op de Masters in Augusta, een jaar later, werd hij vierde, nadat hij even in de running was geweest voor de overwinning. "Mijn ambitie is de nummer één van de wereld worden", zei hij toen hardop in een bui van ambitie. Maar toen kwam de terugval. Het leek alsof Pieters werd afgeremd door de obsessie die hem verplichtte toernooien te winnen. De Antwerpenaar tuimelde onder de honderdste plaats in de wereld. Maar vandaag staat hij er dus weer. Een jaar geleden werd hij vader. Pieters geeft toe dat hij er de voorbije maanden niet altijd met zijn hoofd bij was. Bovendien werd zijn voorbereiding op het seizoen vorige winter verstoord door een gebroken hand en de uitbraak van de coronapandemie. Maar nu lijkt alles opnieuw te kloppen. "Thomas heeft een uitzonderlijk potentieel", vervolgt Jérôme Theunis. "Er is geen enkele reden waarom hij de top niet zou halen." De nieuwe Belgische nummer één - Pieters is Detry voorbijgegaan in dat klassement - wil dit weekend schitteren op de Earth Course in Dubai. Om zichzelf opnieuw voor het voetlicht te spelen en te onderstrepen dat hij met grote ambitie naar het seizoen 2022 toeleeft.